No se puede comparar la Segunda Guerra Mundial con el COVID-19

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Deutsche Welle – El impacto económico del COVID-19 ha afectado a la economía mundial como la amenza de un tren de carga sin control. Los efectos secundarios se podrán sentir durante años. Pero las comparaciones con la Segunda Guerra Mundial deberían dar tanto motivo de esperanza como de desesperación.

La frase “por primera vez desde la Segunda Guerra Mundial” ha estado muy en uso últimamente.

Los políticos, comentaristas y analistas han recurrido regularmente a la guerra como un punto de comparación aparente para los tiempos dramáticos en los que vivimos de repente.

Antes de ser derribado por el propio COVID-19, Boris Johnson, primer ministro del Reino Unido, hizo referencia a que su gobierno tomó medidas “sin precedentes desde la Segunda Guerra Mundial”.

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El secretario general de la ONU, Antonio Guterres, describió “un impacto económico que nos llevará a una recesión que probablemente no tenga paralelo en el pasado reciente”, y agregó que es “la crisis más difícil que hemos enfrentado desde la Segunda Guerra Mundial.”

No es solo retórica. La frase ha sido utilizada por varias publicaciones de informes económicos. La producción industrial estadounidense mostró recientemente su mayor declive desde la Segunda Guerra Mundial, mientras que los datos económicos franceses y alemanes para el primer trimestre de 2020 fueron tan malos que varios expertos predijeron una recesión, o más bien, depresión, sin igual desde el final del conflicto más mortífero del mundo hace 75 años.

El pronóstico de Deutsche Bank dijo que las disminuciones trimestrales del PIB observadas en los primeros dos trimestres del año “superarían sustancialmente cualquier hecho registrado previamente que se remonte al menos a la Segunda Guerra Mundial.”

Antes del milagro

Pero la comparación no es tan sencilla. Es imposible decir en este punto cuánto daño económico se habrá ocasionado cuando se haya contenido la crisis del COVID-19. El proceso está en curso y ningún gobierno puede decir con certeza cuándo terminará.

Sólo podemos examinar el daño causado hasta ahora y es innegablemente grande. Sin embargo, en esta etapa, no parece comparable con el estado en el que Europa se encontró después de la Segunda Guerra Mundial.

En su libro “Postwar: A History of Europe Since 1945,” (Posguerra: una historia de Europa desde 1945), el fallecido historiador Tony Judt describió que el problema económico más grave en Europa después de la guerra fue la falta de viviendas. En Alemania (40%), Gran Bretaña (30%) y Francia (20%), se destruyeron grandes cantidades de viviendas. La falta de vivienda era un gran problema en todo el continente.

También se destruyeron infraestructuras de transporte como líneas ferroviarias, material rodante, puentes, carreteras y canales. Solo un puente sobre el Rin permaneció intacto. El impacto en el suministro de bienes esenciales como el carbón y los alimentos era enorme.

Sin embargo, no todas fueron malas noticias. Siete años de una economía implacable en tiempos de guerra significaron que las industrias de ingeniería habían florecido, especialmente en las principales naciones participantes. El ajuste al tiempo de paz fue sencillo, sobre todo dado que muchas fábricas y bienes se habían quedado sorprendentemente indemnes en comparación con los daños a los hogares.

Después del amanecer

De 1945-47, los daños materiales en toda Europa se repararon con una velocidad notable, en ninguna parte se notó más que en Alemania. En el momento de la muerte de Adolf Hitler, solo el 10% de los ferrocarriles alemanes estaban operativos. En junio de 1946, el 93% estaba operando de nuevo y se habían reconstruido más de 800 puentes.

Sin embargo, en 1947 estaba claro que el optimismo inicial de una rápida recuperación económica europea había sido reemplazado por un realismo más sombrío. La escasez era un gran problema, especialmente en el suministro de alimentos. La hambruna era un miedo genuino.

Además de todo, el clima agravó la situación. El invierno de 1946-47 fue implacable y la posterior gran helada en el norte que llevó a toda la economía europea a un punto muerto, un estado de cosas que los observadores en 2020 entenderán. Excepto que en 1947, la economía ya estaba profundamente débil en el momento de la helada.

Hubo otros problemas. Las naciones europeas tenían enormes cantidades de deuda después de la guerra y dependían en gran medida de las importaciones estadounidenses. Sin embargo, Europa no tenía mucho que vender al mundo en ese momento, lo que significa que era extremadamente difícil encontrar los dólares necesarios para comprar los productos estadounidenses requeridos. Alemania ni siquiera tenía una moneda funcional en ese momento.

Una escasez de todo

El pesimismo recurrió cada vez más al fatalismo. En abril de 1947, el ministro de Economía francés Andre Philip declaró: “Estamos amenazados por una catástrofe económica y financiera total.”

Hamilton Fish, un influyente periodista estadounidense de la época, resumió la situación de Europa:

“Hay muy poco de todo”, escribió. “Muy pocos trenes, tranvías, autobuses y automóviles para transportar personas a trabajar a tiempo, y mucho menos llevarlos de vacaciones. Muy poca harina para hacer pan sin adulterantes, y así no hay suficiente pan para proporcionar energías para el trabajo duro … muy pocas casas para vivir y no hay suficiente vidrio para fabricar ventanas o reparar. Muy poco cuero para zapatos, lana para suéteres, gas para cocinar, algodón para pañales, azúcar para mermelada, grasas para freír, leche para bebés, jabón para lavar.”

La escasez económica de la pandemia de COVID-19 no tiene comparación con el período de posguerra, y mucho menos con el período de la guerra misma.

En 1948, Estados Unidos intervino con el famoso Plan Marshall, bombeando lo que ascendió a $128 mil millones (€ 119 mil millones) en dinero de hoy para reconstruir la maltratada economía europea. Uno de sus principales objetivos era restaurar la economía alemana a su papel histórico como motor de la economía europea, particularmente en términos de fabricación y producción industrial.

Esperando el milagro

La década de 1950, y en menor medida la década de 1960, son recordados como décadas económicas de oro en Europa occidental, Estados Unidos, Asia oriental y la entonces Unión Soviética.

En varios países (Alemania Occidental, Francia, Japón, Austria, Corea del Sur, Italia, Grecia y otros) los períodos se conocen como “el milagro económico”. Es importante recordar que el auge de la posguerra tardó más de cinco años en sentirse realmente. Sin embargo, cuando llegó, resultó ser una de las mayores épocas de expansión económica en la historia mundial.

Sin embargo, la principal lección que podemos aprender de esta superficial mirada hacia atrás a las secuelas económicas de la Segunda Guerra Mundial es que la crisis actual, por grave que sea, no es comparable con lo que enfrentaron Europa y el mundo en general cuando se enfrentaron a los escombros, literales y metafóricos, del verano de 1945.

Con esto en mente, lo que sucedió en aquel entonces debería darnos a todos más que una pequeña esperanza.

Deutsche Welle: World War II and coronavirus economics: The perils of comparison

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