La verdadera historia que inspiró a la película “Greyhound”

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Por James Holland Estamos en el Atlántico medio, en algún momento del invierno de 1942. El comandante George Krause ha estado en el puente de su destructor, el USS Keeling, durante casi 24 horas, encerrado en un juego mortal de gato y ratón con una “manada de lobos” de submarinos alemanes, aunque no es claro exactamente cuántos eran. Un submarino fue destruido en la tarde gris del día anterior, y desde entonces, el Keeling y otro buque del equipo de escolta de cuatro barcos de Krause –incluyendo el Viktor, un destructor polaco–  han estado persiguiendo a otro submarino enemigo sin éxito, a pesar de lanzar unas 50 cargas de profundidad sobre su rastro.

Hace frío y el hielo cubre las superficies y las barandas de la cubierta del destructor. Krause, habiendo comido apenas medio sándwich y bebido sólo un par de tazas de café en ese momento, está completamente agotado, frío, hambriento y sediento, pero muy consciente de que debe seguir adelante hasta que pasen a través de ese enjambre de submarinos y lleguen al área de la cobertura de protección aérea aliada. Significa otro largo día por delante de ellos y ya seis barcos del convoy han sido torpedeados y destruidos.

Las responsabilidades sobre los hombros de este hombre de 42 años son inmensas y repetidamente tiene que tomar decisiones desgarradoras. ¿Debería recoger a los hombres inermes en el agua helada o continuar la cacería y potencialmente salvar más vidas? Cada decisión, cálculo y conjetura con respecto al próximo movimiento del enemigo tiene consecuencias potencialmente fatales, no sólo para su propio barco, sino para todo el convoy que es su tarea proteger.

Para aumentar el peso de su responsabilidad, este es su primer convoy transatlántico. Sin embargo, por el tiempo de antigüedad, de rango y edad, es el comandante general de la escolta de cuatro barcos compuesta por una corbeta canadiense, destructores británicos y polacos, y su propia nave de la Marina estadounidense.

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Es al amanecer, después de haber estado despierto toda la noche, en la que el comandante Krause evoca una imagen en su mente de una fuerza de escolta de convoy ideal: “Con ocho buques de escolta y cuatro destructores se podría hacer un buen trabajo”, piensa, “y cobertura aérea”. Pero esto ocurría en 1942 y tales fuerzas aún no estaban disponibles; tendría que conformarse con lo que tenía.

“The Good Shepherd” de CS Forester

La representación es ficticia, pero es transmitida brillantemente por el legendario escritor de suspenso histórico C S Forester. Aunque su libro “The Good Shepherd” fue publicado en 1955, unos 10 años después de que terminó la Segunda Guerra Mundial, Forester ciertamente hizo su investigación. La evocación de este momento de 48 horas en la Batalla del Atlántico se hace poderosamente, mientras que la enormidad de las decisiones y la complejidad de comandar una escolta de convoy está escrita con una venia a la precisión histórica y con detalles que son insuperables.

Es algo así como un clásico olvidado – o más bien, lo ha sido, aunque no fue pasado por alto por el actor ganador del Oscar Tom Hanks, un apasionado confeso por la Segunda Guerra Mundial, que ha utilizado el libro de Forester para escribir y protagonizar una nueva película llamada “Greyhound” basada en esa novela. Hanks interpreta al Comandante Krause (en la película se llama Ernest, no George).

Sin duda, es un gran tema para una película y que ha sido ignorado durante demasiado tiempo por Hollywood, porque la Batalla del Atlántico fue una epopeya épica de importancia estratégica. De hecho, se puede argumentar de manera bastante convincente que fue la más vital de todas las campañas de la Segunda Guerra Mundial.

¿Por qué? Todo el envío de y hacia Gran Bretaña pasó por el Atlántico. Si se hubiera perdido el Atlántico, también se habría perdido a Gran Bretaña. No habría habido campaña mediterránea, ni Día D, ni Día VE o Día VJ. La vasta cadena de suministro mundial de la que dependían los Aliados, incluida la Unión Soviética, habría sido cortada, y con ella la línea de vida de la nación.

Qué fue la Batalla del Atlántico?

En marzo de 1941 Winston Churchill acuñó la frase ‘Batalla del Atlántico’ para describir una serie de batallas ocurridas durante seis años que comenzaron el 3 de septiembre de 1939 y no concluyeron sino hasta el último día de la guerra.

En una lucha por el control de las rutas marítimas desde Gran Bretaña hasta el continente americano, la Royal Navy y la Marina de los Estados Unidos se enfrentaron a la Kriegsmarine alemana. Contra las rutas marítimas, de las que dependía la capacidad de Gran Bretaña para alimentarse y mantenerse en la guerra, Alemania desplegó submarinos, buques de superficie, minas y aviones, dice el historiador GH Bennett.

Los convoyes de los buques mercantes fueron defendidos por una variedad de buques de escolta armados, desde barcos improvisados como cruceros mercantes armados y arrastreros de pesca, hasta corbetas, fragatas y destructores especialmente diseñados.

Desde 1940 hasta 1943, el combate en el Atlántico estuvo en la balanza. Sin embargo, debido en parte al hecho de que pudieron hacer un mejor uso de las innovaciones técnicas que el enemigo, desde mediados de 1943 los Aliados lentamente sacaron la ventaja.

La Batalla del Atlántico “fue el choque más largo, y tal vez más extraño, de la Segunda Guerra Mundial”, dice GH Bennett, “uno que vería marineros mercantes británicos utilizando cometas y cohetes guiados por alambre en defensa de sus barcos. La campaña fue brutal en la que casi 38,000 marineros británicos perdieron la vida, mientras que un asombroso 79 por ciento de los tripulantes de los submarinos murieron.

La batalla del Atlántico fue vital para el resultado de la Segunda Guerra Mundial. “El Atlántico fue la ruta por la cual todos los recursos llegaron a Gran Bretaña, sin la cual el país se habría derrumbado”, dice Jonathan Dimbleby. “Si hubiéramos perdido la batalla, no habríamos tenido suficientes armas, ni la capacidad industrial para fabricarlas, y las tropas estadounidenses no habrían podido embarcarse durante el Día D. De hecho, no habría habido un Día D.”

Fue por eso que, desde el principio, Gran Bretaña dedicó gran parte de su energía a ganar ese crítico campo de batalla. Los nuevos inventos llegaron rápidamente, desde el desarrollo del magnetrón, que permitió reducir el tamaño del radar para que, en lugar de enormes mástiles, pudieran instalarse en un barco o avión, hasta rápidas mejoras en la tecnología de radio, impresionantes éxitos de inteligencia y una organización magníficamente orquestada.

De hecho, a finales de mayo de 1941, Gran Bretaña había llegado a un punto en el que ya no podía perder la batalla, a pesar de que otros dos largos años seguirían antes de que la amenaza submarina en el Atlántico fuera derrotada. Afortunadamente, antes de la guerra, Hitler favoreció la creación de una gran flota de superficie en lugar de una fuerza submarina considerable, a pesar de que sus buques de guerra nunca podrían esperar competir con la Royal Navy y mucho menos con las armadas francesas o estadounidenses, y a pesar del efecto innovador que los submarinos tuvieron anteriormente en la Primera Guerra Mundial.

Como resultado, el brazo submarino tenía solo 3,000 hombres entrenados en primera línea cuando estalló la guerra, y a lo largo de 1940, cuando Gran Bretaña estaba en su punto más vulnerable, nunca tuvo más de 13 submarinos operando en el Atlántico en un momento dado. En enero de 1941, sólo había seis. No era suficiente en un océano tan vasto.

Desde septiembre de 1941, la Marina de los Estados Unidos se había unido a la batalla en el Atlántico a pesar de no haber declarado aún la guerra, aunque después de la entrada japonesa en la guerra en diciembre, la responsabilidad fue en su mayor parte devuelta a la Royal Navy y la Royal Canadian Navy en rápido crecimiento, mientras que la marina estadounidense, se enfocó en el Pacífico. La flota de U-boots creció en número, pero sufrió por la falta de experiencia y un equipamiento que no fue renovado. Por el contrario, los Aliados continuaron mejorando las técnicas de detección y el armamento con una combinación de barcos y aviones de largo alcance que operaban desde América del Norte, hasta Islandia y Gran Bretaña.

A principios de 1942, los submarinos habían sido empujados a la costa este de América del Norte y del Sur, donde todavía no había un sistema de convoyes en su lugar. Una masacre siguió, hasta que los convoyes comenzaron a ser introducidos y los submarinos fueron empujados de nuevo hacia el Atlántico medio.

De ‘cazadores’ a ‘cazados’

Los submarinos eran más efectivos por la noche, cuando la detección era más difícil, ya que también eran más eficientes y más rápidos cuando operaban en la superficie. Esto significaba que en el invierno, cuando las noches eran más largas, les permitían las mejores cacerías. Sin embargo, a pesar de la representación increíblemente vívida del convoy en el invierno de 1942 en “The Good Shepherd”, los submarinos se estaban convirtiendo cada vez más en los cazados en lugar de ser los cazadores en ese momento. Aunque se libraron horribles batallas cuando los convoyes fueron interceptados con éxito, en total más del 80 por ciento de los convoyes aliados cruzaron el Atlántico completamente ilesos, y después de un esfuerzo renovado en la primera mitad de 1943, los Aliados finalmente pudieron derrotar a los submarinos en mayo de 1943. Ese mes, unos 41 submarinos fueron hundidos, un número totalmente insostenible que los llevó a su retirada.

La importancia de esta inmensa batalla, y el extraordinario drama humano llevado a cabo, merece su tiempo en la pantalla grande – y si algún hombre puede entregar esto a un público más amplio, es Tom Hanks. Las esperanzas para la película Greyhound son altas…

History Extra: The real history that inspired WW2 film Greyhound

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