Grandes peces viven en buques de guerra hundidos en la Segunda Guerra Mundial

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Durante una expedición de la Administración Nacional Oceánica y Atmosférica (NOAA) de 2016 para explorar un par de naufragios de la Segunda Guerra Mundial que se encuentran frente a la costa de Carolina del Norte, en Estados Unidos, científicos marinos en sumergibles con cúpula de vidrio navegaron hacia el fondo marino del Océano Atlántico con la esperanza sacar el perfil de las comunidades de peces que residwen en las profundidades. Algunos de los hallazgos de esta operación conjunta ecológico-arqueológica se publicaron esta semana en la revista Ecosphere de la Sociedad Ecológica de Estados Unidos.

Los dos buques, un submarino alemán y un carguero nicaragüense, no habían sido vistos por humanos desde que se hundieron hace casi 80 años durante la Batalla del Atlántico. “Estos naufragios de la Segunda Guerra Mundial son importantes monumentos históricos, pero también son un hábitat valioso para los peces”, dijo Katrina Johnson, la primera autora del periódico y estudiante de último año en Bates College en Lewiston, Maine.

Johnson, que creció pasando veranos en una pequeña isla de Connecticut sólo accesible por barco, aprovechó la oportunidad para unirse al equipo de investigación que analiza los datos recopilados durante la misión conjunta de 2016, a pesar de que no pudo participar en la misión ella misma. El equipo de la expedición, dirigido por los otros coautores del documento, había equipado los sumergibles tripulados con equipos avanzados de video y escaneo láser, lo que provocó imágenes tridimensionales de alta definición que requerían un procesamiento y análisis exhaustivos. El proyecto se prestó bien al interés de larga data que tiene Johnson por el mundo submarino, y ella, al igual que el resto del equipo, se sorprendió por la cantidad de vida marina que prosperaba en los naufragios.

Según Avery Paxton, Ph.D., coautor del estudio e investigador asociado en los Centros Nacionales de Ciencia Oceánica Costera de la NOAA (NCCOS) en Beaufort, Carolina del Norte, los hallazgos plantean preguntas sobre cómo los peces encuentran estos lugares remotos en primer lugar. “Dado que los naufragios son islas muy pequeñas de hábitat en el fondo marino de arena, fue sorprendente ver tantos enormes meros, como el mero nevado y el varsovia, residiendo en los naufragios”, dijo Paxton. “Este fenómeno merece un estudio adicional para determinar qué tan común puede ser esto en otros profundos hábitats.”

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Los investigadores utilizaron láseres para tomar instantáneas en 3D de peces con un nivel milimétrico de precisión. Por ejemplo, las fotos detalladas permitieron al equipo medir el tamaño de un enorme mero flotando al lado del casco del submarino o documentar la posición de un pez naufragio de la familia Polyprionidae al lado del cañón de cubierta.

Para los ecologistas de la comunidad marina, este tipo de detalles son esenciales. Pueden explicar por qué las poblaciones de peces deciden tomar como hogar a un naufragio en lugar de un arrecife rocoso, por ejemplo, y si los miles de naufragios y otras estructuras sumergidas hechas por el hombre dispersas en el fondo del océano podrían servir como una fuente importante de hábitat para los peces en el futuro.

“Ver a tantos depredadores grandes en un hábitat tan relativamente pequeño plantea la pregunta de cómo y si se están alimentando de estos sitios”, dijo Chris Taylor, Ph.D., ecólogo de investigación en NCCOS y coautor del estudio. “Sabemos que algunas especies relacionadas se agrupan en grandes cantidades para desovar, y algunas especies como el mero Goliat tienden a agregarse en hábitats artificiales.  Pero no creemos que eso esté sucediendo aquí.”

El éxito de la misión arqueológico-ecológica conjunta ha abierto la puerta a emprendimientos colaborativos adicionales, que podrían llevarse a cabo potencialmente por vehículos submarinos no tripulados en el futuro.

Eurek Alert: Large predatory fish thrive on WWII shipwrecks off North Carolina coast

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