El intento de regresar el P-51 Mustang

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Por Michael Peck – Si la vida funcionara de manera diferente, el Mustang P-51 también podría haber luchado en Vietnam y volado contra una posible invasión soviética de Europa occidental. De hecho, incluso podría haber reemplazado al A-10 Warthog.

El Piper PA-48 Enforcer era una versión modernizada del P-51. Fue una creación de David Lindsay, fundador del fabricante Cavalier Aircraft, que compró los derechos del Mustang en 1956.

El P-51 eventualmente se convirtió en el Turbo Mustang III. Pero en 1968, en respuesta a una búsqueda de la Fuerza Aérea para un avión de contrainsurgencia (COIN) para luchar en el sudeste asiático, Lindsay traspasó el Turbo Mustang III y él mismo a Piper Aircraft, fabricante de aviones populares como el Piper Cub. Lo que surgió en el año 1971 fue el PA-48 Enforcer, la oferta de Piper para el contrato COIN.

Mientras que los aviones de combate rápidos son más atractivos, la idea de un avión impulsado por hélice para el trabajo COIN tiene sentido: su menor velocidad les permite pasearse sobre la jungla para proporcionar apoyo aéreo o detectar guerrilleros. Los diseños a hélice también son más baratos y requieren menos mantenimiento. Un P-51 costó $51.000 en 1945, o alrededor de $ 675.000 hoy. El Enforcer probablemente habría costado alrededor de un millón de dólares. Pero, el A-10 Warthog costó casi $ 19 millones cada uno.

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No obstante, un Mustang modernizado era una opción curiosa. El P-51 había ganado su reputación en 1944-45 como un caza de superioridad aérea que era rápido, maniobrable y, lo más importante, con suficientemente radio de acción como para escoltar a los bombarderos B-17 y B-24 en la Europa ocupada por los alemanes. Pero con su fuselaje más liviano y su motor refrigerado por líquido que podría detenerse si recibiera un impacto, no era el avión de ataque a tierra ideal; ese honor estaba reservado para el P-47 Thunderbolt más pesado, menos maniobrable pero notablemente resistente. Desafortunadamente, la Fuerza Aérea eliminó el Thunderbolt después de la Segunda Guerra Mundial, lo que significaba que los Mustangs más frágiles fueron utilizados para el ataque terrestre en Corea, y sufrieron grandes pérdidas en el proceso.
 
Re-potenciado con el motor Lycoming T55, que impulsó el helicóptero CH-47, así como un asiento de eyección y otras mejoras, el PA-48 puede haber parecido un Mustang, pero la mayoría de sus componentes eran nuevos. Tenía una velocidad máxima de 345 millas por hora, casi cien millas por hora más lento que P-51. Por otra parte, habría sido mortal para el Viet Cong, pero no para enfrentar a los Messerschmitts sobre Berlín. Mientras que el P-51 podía llevar una carga de bomba de mil libras, el PA-48 podría transportar unas respetables seis mil libras de bombas o cohetes, que es más de lo que algunos aviones de combate modernos llevan.

Increíblemente, a través de la década de 1970, Lindsay y Piper lanzaron el Enforcer no sólo como un avión COIN, sino también como el principal avión de ataque a tierra de Estados Unidos. Ese papel fue cumplido por la A-10. Una cosa es ofrecer un trabajo de apoyo para un papel de nicho como las guerras en la jungla, pero otra muy distinta sugerir que debería reemplazar a un avión de ataque a tierra primario.

No es sorprendente que la Fuerza Aérea respondiera, no gracias. Pero Lindsay, que había sido un editor de periódicos, presionó persistentemente al Congreso hasta que la Fuerza Aérea le otorgara a Piper un contrato de $ 11.9 millones en 1981 para construir dos prototipos PA-48 para su evaluación. Joseph Trevithick de "War is Boring" obtuvo una copia del informe de prueba de la Fuerza Aérea a través de la Ley de Libertad de Información. Si bien los pilotos de prueba encontraron que el Enforcer era fácil de operar y mantener, también concluyeron que tenía poca potencia, carecía de maniobrabilidad con una carga completa de bombas y era demasiado frágil.

Por otro lado, en comparación con un A-10 fuertemente blindado, casi cualquier avión parecería frágil. Pero el entorno de defensa aérea se ha vuelto más hostil desde la Segunda Guerra Mundial. naciones como Rusia no solo están desplegando mísiles tierra-aire más sofisticados, como el S-400, sino que incluso ejércitos irregulares y grupos terroristas como ISIS y Hezbollah están bien equipados con mísiles y armas antiaéreas. Las misiones de combate para el F-35 serán sumamente difíciles, incluso con extremo cuidado. Los cielos serían absolutamente letales para un avión de 1945.

Es cierto que el PA-48 habría sido más barato, pero esta virtud tiene sus raíces en un momento en que la vida humana era más barata. Estados Unidos perdió casi cuarenta y cuatro mil aviones de la Aviación del Ejército (el precursor de la Fuerza Aérea de los Estados Unidos) en el extranjero, durante la Segunda Guerra Mundial, más otros catorce mil en accidentes durante entrenamientos en los Estados Unidos. Más de cuarenta mil aviadores fueron muertos en teatros de guerra. El P-51 fue considerado de alta tecnología para su época. Pero los aviones de la Segunda Guerra Mundial y sus pilotos eran esencialmente balas voladoras, que se gastaron como si fuera munición en una guerra masiva de desgaste. Incluso la Operación Rolling Thunder en Vietnam costó más de novecientos aviones.

Los pilotos de hoy están entrenados costosamente y son políticamente caros de perder. Un piloto perdido sobre Serbia o Siria tiene importantes repercusiones diplomáticas, por lo que los drones se están convirtiendo en el avión de elección. A la Fuerza Aérea le gustan sus aviones de alto precio, y el costo es un problema persistente para los aviones de cien millones de dólares como el F-35. Pero mientras que un avión impulsado por hélice podría ser útil para organizaciones como el Comando de Operaciones Especiales que luchan pequeñas guerras en lugares remotos, Estados Unidos no podría enviar aviones actualizados de la Segunda Guerra Mundial contra China o Rusia.

De hecho, la Fuerza Aérea de los Estados Unidos finalmente compró un avión de contrainsurgencia impulsado por hélice. El A-29 Tucano de Brasil que fue seleccionado en 2011 para el nuevo contrato de apoyo aéreo ligero. Hay veinte aviones en orden. Pero los estadounidenses no los volarán al combate. Los aviones son para la Fuerza Aérea Afgana.

National Interest: Aerial Comeback: The Attempted Return Of the P-51 Mustang

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