2020 ha sido el peor año para la economía de Estados Unidos desde la Segunda Guerra Mundial

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Washington – Atrapada en las garras de la pandemia, la economía de los Estados Unidos creció a una tasa anual del 4 por ciento en los últimos tres meses de 2020 y en total se redujo el año pasado como no ha ocurrido en los últimos 74 años.

Para 2020 en su conjunto, un año en que el coronavirus infligió la peor congelación económica desde el final de la Segunda Guerra Mundial, la economía se contrajo 3.5 por ciento y nubló las perspectivas para el próximo año. El daño económico siguió a la erupción de la pandemia hace 10 meses y la profunda recesión que desencadenó, con decenas de millones de estadounidenses desempleados.

El informe del jueves emitido por el gobierno estima que el producto interno bruto de la nación, su producción total de bienes y servicios, se desaceleró drásticamente en el trimestre de octubre-diciembre desde un aumento récord del 33.4 por ciento en el trimestre de julio-septiembre. Esa ganancia siguió a una caída anual de 31.4 por ciento en el trimestre de abril-junio, cuando la economía se hundió en caída libre.

La perspectiva para 2021 sigue estando en la nebulosa. Los economistas advierten que una recuperación sostenida probablemente no se verá hasta que las vacunas se distribuyan y administren en todo el país y la ayuda de rescate adoptada por el gobierno se extienda a toda la economía, un proceso que probablemente llevará meses. Mientras tanto, millones de estadounidenses continúan luchando.

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El jueves, por ejemplo, el gobierno informó que mientras que las solicitudes de beneficios por desempleo disminuyeron la semana pasada, se mantuvieron en un históricamente alto 847,000, evidencia de que las empresas siguen reduciendo puestos de trabajo a medida que la pandemia continúa haciendo estragos. Antes de que el virus estallara en los Estados Unidos en marzo, las solicitudes semanales de ayuda por desempleo nunca habían superado los 700,000, incluso durante la Gran Recesión.

A pesar de que la economía se redujo el año pasado, el mercado de valores logró aumentar bruscamente, con el índice S&P 500 ganando un 16 por ciento. La disparidad entre los dos refleja un adagio probado por el tiempo: el mercado de valores es un indicador progresivo, con los inversores concentrados en las perspectivas de futuros beneficios corporativos y la salud económica en lugar de en el estado actual de la economía. Entonces, incluso cuando la economía se estaba hundiendo el año pasado, los inversores tenían esperanzas en las vacunas, la ayuda gubernamental y ganancias sólidas para las empresas, especialmente entre las compañías de tecnología, lo que impulsó las ganancias del año pasado.

El golpe de la pandemia a la economía a principios de agosto pasado puso fin a la expansión económica más larga registrada en Estados Unidos – casi 11 años. El daño causado por el virus causó que el PIB se contraiga a una tasa anual del 5 por ciento en el trimestre de enero a marzo del año pasado. Desde entonces, miles de empresas han cerrado, casi 10 millones de personas permanecen sin trabajo y más de 400,000 estadounidenses han muerto a causa del virus.

La contracción económica en 2020 fue la primera disminución de este tipo desde una caída del 2.5 por ciento en 2009, durante la recesión que siguió a la crisis financiera de 2008. Ese fue el revés más profundo desde que la economía se redujo 11.6 por ciento en 1946, cuando el país se estaba desmilitarizando después de la Segunda Guerra Mundial.

El informe del gobierno del jueves fue su primera de las tres estimaciones de crecimiento del último trimestre; la cifra se revisará dos veces en las próximas semanas. El informe mostró que el gasto de los consumidores, que representa aproximadamente el 70 por ciento de la economía, se desaceleró drásticamente el trimestre pasado a una ganancia anual de 2.5 por ciento de un aumento del 41 por ciento en el trimestre de julio-septiembre.

La economía del trimestre pasado fue impulsada en parte por la inversión empresarial y la vivienda, que tuvo un desempeño estrella durante el año pasado, lo que refleja tasas hipotecarias récord y una demanda de más espacio para viviendas. La vivienda creció a una atractiva tasa anual de 33.5 por ciento y la inversión empresarial a una tasa de 13.8 por ciento. Sin embargo, el gasto del gobierno se redujo a una tasa de 1.2 por ciento el trimestre pasado. Los gobiernos estatales y locales han comenzado a recurrir a los despidos en respuesta a la caída de los ingresos fiscales.

La caída estimada del PIB para 2020 fue la primera caída de este tipo desde una caída del 2,5 por ciento en 2009, durante la recesión que siguió a la crisis financiera de 2008. Ese fue el revés anual más profundo desde que la economía se redujo 11.6 por ciento en 1946, cuando la economía se estaba desmilitarizando después de la Segunda Guerra Mundial.

El informe del PIB mostró que el ex presidente Donald Trump terminó su presidencia con un PIB promedio de ganancias anuales del 1 por ciento durante sus cuatro años. Eso fue menor que las ganancias anuales del PIB del 1.6 por ciento durante la administración de Obama, un período en el que también incluyó una recesión.

En los próximos meses, a medida que las vacunas se distribuyan y administren ampliamente, se espera que el crecimiento reviva. Pero hasta entonces, muchos estadounidenses tendrán dificultades a medida que los consumidores y las empresas se retraigan y disminuyan los gastos a pesar de que la economía probablemente siga creciendo. Gregory Daco, economista jefe de Oxford Economics, dijo que espera que el crecimiento se debilite en el trimestre actual a una tasa anual de aproximadamente 2 por ciento.

Pero Daco prevé un halo de esperanza para el resto de este año. Su punto de vista supone un uso generalizado de vacunas, una mayor aprobación del Congreso para ayudar al gobierno de al menos parte del paquete de ayuda de $1,9 mil millones del presidente Joe Biden y el gasto acumulado de una acumulación de ahorros entre las familias de ingresos más altos durante la pandemia. Un paquete de ayuda de rescate de $900 mil millones que el gobierno promulgó a fines del año pasado también está brindando cierto apoyo.

“El despliegue de la vacuna es esencial”, dijo Daco. “Sin una mejora en la situación de salud, no vamos a conseguir ninguna mejora en la situación económica.”

Daco dijo que cree que un repunte económico producirá un crecimiento anual este año del 5 por ciento. A principios de esta semana, el Fondo Monetario Internacional pronosticó que la economía de Estados Unidos crecerá 5.1 por ciento este año y 2.5 por ciento en 2022.

El miércoles, la Reserva Federal tomó nota de las amenazas económicas. Mantuvo su tasa de interés de referencia en un mínimo histórico cercano a cero e hizo hincapié en que seguiría siguiendo sus políticas de baja tasa hasta que la recuperación esté en marcha. La Fed reconoció que la economía ha fallado en los últimos meses, con un debilitamiento de la contratación, especialmente en las industrias afectadas por la furiosa pandemia, especialmente en restaurantes, bares, hoteles y otros en el que el contacto del público cara a cara esta involucrado.

La contratación en los Estados Unidos se ha desacelerado durante seis meses consecutivos, y los empleadores eliminaron puestos de trabajo en diciembre por primera vez desde abril. El mercado de trabajo se ha pulverizado a medida que la pandemia y el clima más frío han desalentado a los estadounidenses a viajar, ir de compras, salir a cenar o visitar lugares de entretenimiento. Las ventas al por menor han disminuido durante tres meses consecutivos.

Mark Zandi, economista jefe de Moody’s Analytics, predice que alrededor de 5 millones de empleos perdidos en Estados Unidos nunca regresarán, lo que obligará a los desempleados en industrias como restaurantes y bares a encontrar trabajo en otros sectores.

Y muchos economistas advierten que sin más apoyo financiero del gobierno, la economía corre el riesgo de sucumbir a otra recesión. Señalan que gran parte de la ayuda para individuos del paquete de $900 mil millones que se promulgó a fines del año pasado expirará a mediados de marzo.

Business Today: COVID-19 impact: US economy contracts at 3.5% in 2020; sharpest since World War 2

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