Primer ataque italiano a la isla de Malta

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Por Charles Debono – Este 11 de junio fue el 80º aniversario de los primeros ataques italianos contra Malta durante la Segunda Guerra Mundial. Aunque han pasado ocho décadas desde ese acontecimiento, todavía genera interés y, a veces, incluso debate polémico. Cada vez que se “descubre” nueva información y/o documentos secretos desclasificados, nuevas interpretaciones de aspectos de la Segunda Guerra Mundial siguen ocurriendo como con cualquier otra fase de la historia.

Durante la última parte de la década de 1930, Italia había comenzado a aplicar su política de irredentismo por medio de la guerra, a saber, anexar o conquistar todos los territorios que los irredentistas en Italia reconocían como italianos pero que no se habían incorporado al Reino de Italia y eso incluía a Malta.

Incluso antes del inicio de las hostilidades, el gobierno de Malta había comenzado a apresar a varios simpatizantes pro italianos conocidos o supuestamente italianos y finalmente los internó en Fort Salvatore, Cottonera. Las autoridades británicas también comenzaron a repatriar a varios italianos que trabajaban y vivían en Malta. Otros fueron expulsados a Italia.

En Malta el término Defensa Pasiva se hizo común a finales de la década de 1930 debido al temor de un ataque con gases, principalmente por Italia, que los había utilizado durante la Guerra Ítalo-Abisinia de 1935-36. Aproximadamente al comienzo de la Segunda Guerra Mundial, el término cambió a Organizaciones de Defensa Civil (CDO).

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Las precauciones contra ataques aéreos comenzaron a organizarse en julio de 1939. El personal asignado siempre llevaba una máscara de gas en una mochila, un brazalete, un silbato para alertar a los civiles y un sonajero para ser utilizado cuando existía sospecha de gas.

Para reforzar las defensas terrestres de Malta, el 8º Batallón del Regimiento Manchester llegó el 20 de mayo desde Gibraltar. El batallón se dividió en ubicaciones por compañía y se dispersó aún más para ocupar un gran número de búnkeres alrededor de la costa de la isla.

También participó la Policía Especial, que se estableció en mayo de 1940. Su principal objetivo era ayudar a la fuerza regular de la Policía a mantener el orden en el país. Todos los alguaciles especiales recibieron un casco de acero, un brazalete blanco y sólo sus inspectores recibieron un uniforme de oficial completo.

El 20 de mayo, los periódicos locales hicieron un llamamiento para que los cazadores se unieran a la Fuerza de Defensa de Voluntarios de Malta, para proteger el campo contra el posible desembarco de paracaidistas enemigos.

En la noche del 2 al 3 de mayo de 1940, se llevó a cabo una práctica de apagón desde las 10 pm hasta el amanecer del día siguiente. Una práctica de advertencia de ataque aéreo se llevó a cabo el 11 de mayo a las 7pm. A partir del 27 de mayo, se impuso un toque de queda entre las 11 pm y las 5 am. Sin embargo, como las autoridades habían olvidado continuar la política de Lord Strickland de excavar refugios tallados en roca que se habían comenzado cinco años antes, las autoridades locales aconsejaron a los civiles que, en caso de un ataque aéreo, debían refugiarse en sus propios hogares debajo de las escaleras o debajo de una mesa.

Cuando las nubes de guerra se acercaban a Malta, el domingo 9 de junio de 1940 se celebró un día de oración y peregrinación para los católicos malteses. Una multitud de unos 20.000 personas participaron en la peregrinación diocesana organizada por el Capítulo Catedral de Medina. Los hombres caminaron con la cabeza descubierta detrás de una cruz de madera y las mujeres rezaron el rosario y oraron por la “paz y justicia”. Se celebraron peregrinaciones en el Santuario de Nuestra Señora en Tal-Mensija en Birkirkara y en la Iglesia de Nuestra Señora tal-Mirakli en Lija. Una procesión penitencial se llevó a cabo como parte de las celebraciones de la fiesta titular del Sagrado Corazón de María en Sliema.

Con Francia al borde de la derrota ante la Alemania y Gran Bretaña recuperándose de la evacuación de Dunkerque, el duce Benito Mussolini consideró que era el momento adecuado para unirse a Alemania, para anotarse algunas victorias y hacer conquistas propias. Así que a las 6pm del lunes 10 de junio de 1940, Mussolini apareció en el balcón del Palazzo Venezia en Roma, donde, dirigiéndose a la multitud, al país y al mundo en su manera usual y enérgica, declaró que finalmente había tomado la decisión crucial de declarar la guerra a Gran Bretaña y Francia.

El 11 de junio de 1940, aproximadamente a las 6.55 de la mañana, las sirenas anunciaban el acercamiento del primer avión enemigo sobre Malta

Mussolini dijo: “La hora marcada por el destino suena en el cielo de nuestra patria. Esta es la hora de las decisiones irrevocables. La declaración de guerra ya ha sido entregada a los embajadores de Gran Bretaña y Francia. Vamos a la guerra contra las democracias plutocráticas y reaccionarias de Occidente, que han obstaculizado el avance y, a menudo, incluso han amenazado la existencia del pueblo italiano…

“Nuestra conciencia está absolutamente tranquila. Con ustedes, el mundo entero es testigo de que la Italia del Lictor ha hecho lo humanamente posible para evitar el huracán que abruma a Europa, pero todo ha sido en vano…

“Estamos tomando las armas, después de haber resuelto los problemas de nuestras fronteras terrestres, debemos resolver el de nuestras fronteras marítimas. Queremos romper las cadenas territoriales y militares que nos estrangulan en nuestro mar, porque un pueblo de 45 millones de habitantes no es verdaderamente libre si no tiene paso libre por el mar.

“La Italia proletaria y fascista está por tercera vez de pie, orgullosa y unida como nunca antes. Solo tenemos una consigna que es clara y une a todos. Esta palabra ya está en el aire y está ardiendo en los corazones italianos desde los Alpes hasta el Océano Índico: conquistar. Conquistaremos, para dar por fin un largo período de paz con justicia a Italia, a Europa, al mundo.

“¡Pueblo de Italia! A las armas! Muestra tu tenacidad, tu coraje, tu valía.”

El 11 de junio, aproximadamente a las 6.55 de la mañana, los aullidos de las sirenas anunciaron el acercamiento del primer avión enemigo sobre Malta. Los primeros bombarderos fueron 10 Savoia Marchetti SM79, escoltados por Macchi MC200, que cruzaron el canal de 60 millas en su camino hacia sus objetivos: el Grand Harbour, Kalafrana y Hal Far.

A medida que los bombarderos enemigos se acercaban a la isla, los tres biplanos Gloster Sea Gladiator llamados “Faith”, “Hope” y “Charity” (Fe, Esperanza y Cardad) despegaron para encontrarse con ellos, pero sin éxito contra los cazas italianos. Durante la primera incursión, tres bombas cayeron sobre Upper Fort St Elmo. Aquí, hombres del Escuadrón Anti-Paracaidistas del 1º Real Regimiento de Artillería de la Costa Real de Malta (RMA) fueron colocados, armados con rifles, para estar atento a cualquier intento de aterrizaje de los italianos. Una de las bombas explotó en la plataforma superior del Cavalier, matando a seis de ellos.

Durante la tarde, se llevó a cabo otra incursión en Malta, esta vez sin escolta de caza. Los bombarderos italianos volvieron a atacar Kalafrana, Grand Harbour y Hal Far. Esta vez los Gladiators no despegaron para interceptar a los atacantes, pero las defensas antiaéreas soportaron un bombardeo pesado y preciso. Durante los primeros ataques, las baterías de tierra de la isla se vieron apoyadas por los disparos del HMS Aphis y el monitor de la Primera Guerra Mundial HMS Terror atracado en Lazaretto Creek cuyos cañones de cuatro pulgadas sacudieron las casas en los alrededores.

El día vio siete incursiones de bombardeo y un vuelo de reconocimiento, pero causaron daños insignificantes a los objetivos militares. Aunque los bombarderos italianos recibieron la orden de evitar bombardear áreas urbanas cercanas al astillero alrededor, muchas bombas cayeron sobre Valletta, Porte-des-Bombes, Pietà, Guardamangia, Msida, Gzira, Marsa, Zabbar, Tarxien y Sliema.

Durante los primeros días de ataques contra Malta, 11 civiles murieron y 130 resultaron heridos. A medida que se extendía el pánico, la mayoría de los refugiados malteses fueron a Qormi, Birkirkara, los Tres Pueblos, Rabat, Siggiewi y Zebbug, mientras que otros fueron a Mosta, la bahía de San Pablo y Mellieha.

Times of Malta: Italy’s first attack on Malta in WWII

Exordio: Mussolini declara la guerra (audio)

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