Los “Merrill’s Marauders” reciben reconocimiento, por su lucha en Birmania.

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RUSS BYNUM Associated Press – Los soldados pasaron meses detrás de las líneas enemigas, marchando cientos de millas a través de las enmarañadas selvas y las empinadas montañas de Birmania mientras luchaban contra el hambre y la enfermedad entre intercambio de fuego con las fuerzas japonesas durante su misión secreta.

En febrero de 1944, la unidad estadounidense de combate en la jungla apodada Merrill’s Marauders se dispuso a capturar un aeródromo japonés y abrir una ruta de suministro aliado entre India y China. Comenzando con 3.000 soldados, los Marauders completaron su misión cinco meses después con apenas 200 hombres todavía en la lucha.

El viaje de aproximadamente 1,610 kilómetros a pie fue tan agotador que combatir “fue la parte más fácil”, dijo Robert Passanisi, quien a los 96 años se encuentra entre los nueve Marauders conocidos que aún se sabe que están vivos.

Ahora los Marauders, designados oficialmente por el Ejército como la 5307ª Composite Unit (Provisional), han sido aprobados por el Congreso para recibir su máximo honor: la Medalla de Oro del Congreso.

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Hace cuatro años, Passanisi reclutó a sus compañeros Marauders sobrevivientes y a las familias de muchos que han muerto para comenzar a ejercer presión por el honor y reconocimiento. Un proyecto de ley final aprobada en septiembre fue enviada el 6 de octubre a la Casa Blanca, donde espera la firma del presidente.

“Después de muchos años, todos los sacrificios y sufrimientos ahora finalmente son reconocidos”, dijo Passanisi, de Lindenhurst, Nueva York. “Te hace sentir que todo valió la pena.”

En 1943, el presidente Franklin D. Roosevelt acordó que el Ejército armara una unidad terrestre para una misión de largo alcance detrás de las líneas enemigas en Birmania ocupada por los japoneses, ahora Myanmar. Tanto soldados de infantería experimentados como soldados recién alistados se ofrecieron como voluntarios para la misión, considerada tan secreta que no se les dijo a dónde iban.

Los Marauders de Merrill, apodados por el comandante de la unidad, Brig. Gen. Frank Merrill, tuvieron la tarea de cortar las comunicaciones y las líneas de suministro japonesas a lo largo de su larga marcha hacia el aeródromo en la ciudad ocupada de Myitkyina. A menudo superados en número, lucharon con éxito contra las tropas japonesas en cinco grandes combates y más de 30 menores enfrentamientos, entre febrero y agosto de 1944.

Los Marauders pasaron la mayoría de los días cortando su camino a través de la selva densa, con sólo mulas para ayudar a llevar equipo y provisiones. Dormían en el suelo y rara vez se cambiaban de ropa. Los suministros caídos de los aviones eran su único medio para reponer raciones y municiones. La desnutrición y el clima húmedo dejaron a los soldados vulnerables a la malaria, la disentería y otras enfermedades.

“Estos soldados subsistieron con una K-ración por hombre, por día”, dijo Christopher Goodrow, curador de armas del Museo Nacional de Infantería en Columbus, Georgia. “Estás hablando de una lata de atún, algunas galletas, una barra de chocolate y cigarrillos.”

En el vecino Fort Benning, los combatientes de élite del 75º Regimiento de Rangers del Ejército se consideran orgullosos descendientes de los Marauders de Merrill, que son venerados por su enorme resistencia.

“Pertenecen a una clase por sí mismos cuando se analizan las cosas que soportaron”, dijo Goodrow.

Los Marauders se unen a más de 160 héroes de guerra, unidades militares y civiles galardonados con la Medalla de Oro del Congreso por logros sobresalientes que datan desde la Revolución Estadounidense. Una sola medalla en honor a los Marauders como una unidad será elaborada y entregada a la Institución Smithsonian.

Las medallas están diseñadas individualmente para cada conjunto de ganadores y pueden tomar más de un año antes de que estén listas para ser presentadas.

El tiempo no está del lado de los Marauders. Veinte de los miembros de la unidad que vivían cuando comenzaron a solicitar al Congreso la medalla en 2016 han muerto desde entonces, dijo Jonnie Melillo Clasen. Su padre, Vincent Melillo, sirvió en la unidad y murió en 2007.

Decenas de Marauders recibieron condecoraciones individuales después de la guerra, desde la Cruz de Servicio Distinguido hasta la Estrella de Plata. El Ejército otorgó la Estrella de Bronce a cada soldado de la unidad, y Hollywood presentó sus respetos en 1962 con la película “Merrill’s Marauders”.”

Los miembros sobrevivientes consideran que la medalla del Congreso es el honor más alto que podrían recibir como una unidad.

“Fue un trabajo difícil, pero fuimos allí e hicimos nuestro mejor esfuerzo”, dijo Gilbert Howland, de 97 años, de Hamilton, Nueva Jersey. “Siento que los Marauders se lo merecen.”

Como joven cabo a cargo de 16 marauders que manejaban dos ametralladoras, Howland fue herido por el fuego de artillería cuando su batallón estaba rodeado por soldados japoneses. Mientras se recuperaba en un hospital en la India, Howland y otros Marauders heridos recibieron una orden desesperada para regresar a al combate.

Los Marauders habían capturado el aeródromo que era su objetivo clave, pero las fuerzas japonesas lograron recuperarlo. Los Marauders restantes eran muy pocos y demasiado agotados para sostenerlo.

Howland se unió a sus ametralladoras, pero el aeródromo estaba lleno de mosquitos y pronto enfermó con malaria. Permaneció en su puesto hasta que se desmayó por la fiebre. Fue evacuado en una camilla y volado de regreso a la India, luego enviado a casa a los Estados Unidos.

“Ellos estaban listos para darme de alta médica”, recordó. “Entonces mi madre me dijo: ‘¿Por qué no te quedas? Has pasado todo este tiempo en el Ejército.’”

Así que Howland re-alistado. Sirvió otros 25 años, incluyendo misiones de combate en Corea y en Vietnam. Todavía dice que la misión de Birmania fue la más dura de todas.

ABC News: WWII jungle fighting unit approved for congressional medal

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