Los ataques japoneses a Madrás, India, cambiaron la vida de la gente

Por Venkatesh Ramakrishnan – La Segunda Guerra Mundial fue el conflicto más generalizado de la historia. Fue una disputa global que duró de 1939 a 1945. Casi todos los países del mundo participaron y la India también. Los soldados indios lucharon en casi todos los frentes, pero muy pocos de ellos combatieron en suelo indio, excepto en Nagaland.

El Mariscal de Campo Sir Claude Auchinleck, Comandante en Jefe del Ejército desde 1942 dijo: “los británicos no podrían haber pasado por las dos guerras I y II si no hubieran tenido el Ejército Indio”. Se estima que más de 87.000 soldados indios están enterrados en suelo extranjero.

Irónicamente, la ciudadana de Madrás, Lakshmi Sehgal del Regimiento femenino Rani Jhansi luchó por las potencias del Eje, mientras que Paramasivam Kumaramangalam (más tarde jefe del Ejército Indio) luchó por las fuerzas Aliadas.

Históricamente, Madrás era un estado relativamente pacífico en India. Los franceses lo ocuparon en la década de 1740, Hyder lo amenazó medio siglo más tarde y el crucero alemán, Emden, lo bombardeó en 1914. Por lo tanto, no estaba preparado para los efectos de una guerra prolongada, aunque el escenario del conflicto estaba muy lejos.

Madrás tuvo un día de lucha directa en los seis años de guerra, y sin embargo, sufrió de una histeria colectiva nunca vista en su historia. Madrás tuvo que soportar su parte el peso casi insoportable de todo el mundo librando la guerra y la amenaza surgió y los llantos y los gritos de una guerra lejana perturbaron la vida durante más de una década.

Fueron años en que los ciudadanos tuvieron que soportarlo ante cada evidencia del desastre. Pero descansando a la sombra de la paz y ver esos días peligrosos desde la distancia de 70 años es a menudo desconcertante y evoca mucho entretenimiento también.

En la noche del 3 de septiembre de 1939, Subhas Chandra Bose, mientras se dirigía a una reunión pública en Marina Beach, anunció la invasión de Polonia por Alemania. Para los ciudadanos de Madrás, era una guerra lejana. Como Panipat o Plassey.

Dos alianzas distantes luchaban, pero la guerra estaba envolviendo lentamente el globo, aunque todavía estaba demasiado lejos para la ciudad de Madrás. Muy poco pensaron que esa guerra afectaría su vida.

El Virrey de la India, Linlithgow, declaró que la India estaba en guerra con Alemania el 3 de septiembre de 1939. Rajaji, el premier de Madrás, se opuso fuertemente, diciendo, “es totalmente insatisfactorio y calculado despertar resentimiento entre todos aquellos que están ansiosos por lograr la independencia de la India”, el Ministro presentó su renuncia formal. Esa fue la primera consecuencia política de la guerra para India.

La guerra interrumpió las líneas de fabricación y suministro y desencadenó el acaparamiento y la especulación. La población sintió la escasez. Las frecuentes peticiones de la Asociación Hotelera de Madrás al gobierno, dan una imagen clara de la situación alimentaria durante ese período.

Con Birmania bajo ataque y las líneas de navegación atacadas por submarinos japoneses, el arroz – el alimento básico de Madrás se volvió escaso. Los idlies (bizcocho de arroz) y las dosas (panqueue de harina de arroz) estaban siendo retirados de los menús de la mayoría de los hoteles. Los idlies -el plato principal de la ciudad- se volvieron escasos con fuertes rumores de que el gobierno prohibiría esa comida.

El trigo estaba siendo importado, así como siendo trasladado desde el Norte. Pero el gusto de la gente por su comida no era muy fácil de cambiar. Demostraciones gratis de cocina de platos con harina de cereales se dieron en las esquinas de las calles.

Durante ese período se inventaron los dosas de sémola y cereales. Todo tipo de insumo hogareño como la leña y el queroseno eran escasos. Incluso las cajas de fósforos fueron racionados.

El gobierno categorizó las bodas como eventos de importante consumo de comida y por ello las listas de invitaciones de boda fueron restringidas a 30 personas. Los organizadores tenían que avisar a los conocidos que no asistieran a las bodas.

“No estoy en posición de emitir invitaciones a relaciones y amigos para la boda. Aquellos que deseen transmitir sus saludos a la pareja nupcial, pueden hacerlo por correo, que será aceptado agradecidamente como si fuera ofrecido en persona”, dice un anuncio de Prensa de la época.

La industria del cine fue la que más sufrió, principalmente porque los mayores productores de cine del mundo estaban en Alemania y Japón, y estaban en guerra con Gran Bretaña. En 1943, el gobierno impuso el control de las películas y dictaminó que ninguna película de cine debía superar los 11.000 pies (la longitud media de una película en ese momento era de entre 18.000 y 20.000 pies con 50 Canciones).

Los directores luchaban con el arte de contar una historia en clave o sin demasiadas canciones. El período de la guerra produjo menos películas con menos canciones y la restricción no escrita de que los héroes tenían que ser buenos cantantes también desapareció.

Se puso una restricción para los actores expertos en otros aspectos -como las escenas de acrobacias y oración- para convertirse en héroes. MGR y Sivaji Ganesan encontraron sus pasos después de la guerra.

La conservación se consideraba un paso importante hacia la lucha contra la escasez. Los ferrocarriles en realidad ponían anuncios pidiendo a la gente que no viajara.

“El último viaje que hiciste — ¿fue necesario?” decía una aviso del ferrocarril M&SM (Madrás & Southern Mahratta Railway). Las líneas aéreas también anunciaban pidiendo a los clientes evitar los viajes innecesarios.

La escasez dio lugar a situaciones peculiares. La guerra era una tragadora de metal. Los cableado de radios y aviones, los casquillos de las balas y los de los obuses para evitar que fallen — todos estaban hechos de cobre.

Por desgracia, había más cobre en las monedas que circulaban en el mercado que en las minas paralizadas. Así, la gente se dio cuenta de que el valor intrínseco de la moneda era superior a su valor teórico (habían seis “annas” (fracción de 1/17 de una rupia) de cobre en una moneda de cuatro anna).

Esto llevó a un acaparamiento a gran escala de las monedas y a una reducción del comercio. El gobierno — incapaz de acabar con la acumulación de monedas — introdujo la moneda con un agujero en el medio.

María Montessori, la pionera de educación llegó a Madrás principalmente para escapar de la guerra en Europa. Irónicamente, fue arrestada como extranjera, por ser una italiana cuyo país se había aliado con Alemania.

La recaudación forzosa de fondos para la guerra era otra fuente de irritación. El dinero se recogió en Madrás para comprar aviones para la RAF (Royal Air Force británica). Los aviones fueron incluso llamados St George, Anantapur, Bellary, Guntur, Kurnool, Madura, Malabar, Ramnad, y Trichinopoly como un gesto de agradecimiento a India.

Una ciudad no acostumbrada a la presencia militar con miles de tropas – principalmente extranjeras – con poco conocimiento de las costumbres locales, era un terreno fértil para el conflicto. Las sectas rivales suelen tratarse unas a otras con fría hostilidad.

Algunos hoteles tenían placas que decían “Prohibido para los Soldados”. Había rumores constantes de que la ciudad sería entregada a un gobierno militar. Eso aterrorizó a la población.

Y luego, a finales de 1942, la guerra se convirtió en una realidad seria para Madrás, que hasta entonces sólo sufría de escasez. La aviación y la Armada japonesa estaban llevando a cabo osados ataques en el Océano Índico y habían capturado Singapur y las islas Andaman de los británicos. La amenaza a través de la bahía de Bengala era inminente.

El primer ataque ocurrió en Colombo. En abril de 1943, el domingo de Pascua, 75 aviones japoneses bombardearon el puerto. Sir Andrew Caldecott, gobernador de Ceilán, hablando en Tamil, pidió a la gente que no entrara en pánico. La cifra de muertos fue de sólo 50, “mucho menos que las víctimas diarias de los accidentes callejeros en Londres”, dijo tratando de tranquilizar.

El mismo mes, un solo avión japonés atacó en Cocanada (Kakinada), una ciudad portuaria a 700 km al Norte de Madrás, dañando dos barcos y en la misma tarde, a la 1:45 pm, un pequeño grupo de aviones atacó Visakhapatnam.

Además de la censura, Madrás tenía miedo. Los apagones se declararon en la noche. La ley de defensa de la India hizo de la Marina Beach una zona prohibida entre la hora de la iluminación eléctrica y el amanecer y todo aquel que se encontrara allí después de la puesta del sol, que irónicamente incluía pescadores, fueron multados. Trincheras fueron cavadas a lo largo de las carreteras para que la gente se escondiera después de que se dieran advertencias de ataque aéreo.

Las luces de la Marina Beach se apagaron por completo. Había que quitar las ventanas de cristal. No se suponía que los árboles fueran cortados. Pero, ocultar la ciudad de un bombardero japonés parecía el motivo principal.

En medio de todo esto, la ciudad recurrió a un pasatiempo pestilente de falsos rumores. Todos los ruidos eran sospechosos. Cada pájaro en el cielo era aterrador.

Sin embargo, Madrás no estaba del todo desprevenida ante la eventualidad de un ataque aéreo. Los preparativos continuaron. Algunos muy drásticos también. Madrás tenía un zoológico centenario. La corporación municipal comenzó a preguntarse: “¿y si una bomba perdida abre el jardín zoológico?”

Al darse cuenta de que los animales salvajes liberados sería un gran problema para la ciudad, los gobiernos emitieron una orden de sacrificio para acabar con los animales. Los cuidadores deben haber eliminado a los animales con sentimientos encontrados.

Los herbívoros fueron enviados por trenes especiales para liberarlos y a los carnívoros les dispararon. Tres leones, seis leonas, cuatro tigres, ocho leopardos, cuatro osos y una pantera negra fueron sacrificados con disparos en cuestión de una hora.

El gobierno británico pensó que un ataque aéreo y una invasión marítima de Madrás era inminente. Pero, ¿qué interés tenía Madrás para los japoneses? Era sólo una ciudad soñolienta en la esquina del Imperio Británico. Tal vez, la inteligencia japonesa sabía más sobre Madrás y particularmente su suburbio Avadi que para los lugareños estaba vedado.

Avadi es descrito en 1946 como la base militar más grande de su tipo en la India y posiblemente del Imperio Británico. Construido al costo de Rs 8 crore (80 millones), cubría 20 millas cuadradas y era totalmente autosuficiente con agua y electricidad.

Tenía múltiples aeródromos y un enorme ferrocarril interior. Tres hospitales de tránsito atendieron a los soldados aliados heridos en la guerra. La base de Avadi empleaba a 10.000 personas en un depósito de municiones y podía reparar cañones, tanques, camiones e incluso aviones anfibios (los hidroaviones aterrizaron en el cercano depósito de agua de Red Hills). Incluso había teatros y piscinas para el personal.

La censura que vetaba el sitio no duró mucho en Madrás. Miles de refugiados de Birmania desembarcaron allí y con ellos llegaron historias de crueldades japonesas en las áreas conquistadas. La gente estaba aterrada. Obviamente para ellos, Madrás era la siguiente en la lista, indefensa como carne en la mesa de un carnicero.

Cuando el gobierno emitió un aviso el 13 de abril para que la gente se alejara de las posiciones expuestas, incluso Gandhi aconsejó: “no hay cobardía en la retirada ordenada. Mudarse a las aldeas ayudará a la defensa de la ciudad a trabajar mejor.”

Entonces comenzó la mayor evacuación en la historia de Madrás. Las áreas rurales parecían un paraíso en comparación y cinco lakh (500.000) personas se alejaron de la ciudad. Los trenes estaban llenos. Las carreteras fueron demarcadas para tráfico rápido y lento. Los que salieron en carros de bueyes usaron la ruta Kodambakkam-Sriperumbudur para el tráfico más lento y los automóviles lo hicieron por la ruta  Madrás-Poonamallee, carretera transfronteriza de Drathur para el tráfico rápido.

El gobierno tampoco estaba engañado. El recaudador, el Tribunal superior y el gobierno se alejaron de sus locales de Beach Road. Los bancos se mudaron al interior o cerraron las puertas. Los negocios bajaron sus persianas.

Se produjo una escasez de cerraduras, ya que la gente quería asegurar sus hogares antes de salir de Madrás. Apareció una banda de ladrones que se especializaron sólo en el robo de cerraduras que se vendían en buen precio en el mercado negro.

Pero en dos o tres meses, por suerte para Madrás, la marea cambió en la guerra. Los japoneses estaban siendo golpeados claramente en el Pacífico y estaban en retirada. Madrás ya no era una prioridad japonesa pues tenían que defender los territorios que habían capturado.

Muchos de los evacuados comenzaron a regresar a Madrás. Al final de julio, las noticias sobre los evacuados y sus problemas casi desaparecieron de los periódicos y quedó claro que la ciudad casi había vuelto a su normalidad.

Sin embargo, hubo un anti-clímax a esta serie de eventos. Hubo un aguacero torrencial en el mes de octubre y la ciudad fue inundada. Los dos ríos Cooum y Adyar incluso se unieron y la ciudad quedó bajo un manto de agua.

Y cuando la ciudad estaba lidiando con medidas de rehabilitación y limpieza del desastre, los japoneses atacaron nuevamente, aunque de forma débil.

En la noche del 11 de octubre de 1943, un solo avión de reconocimiento japonés dejó caer una bomba y el gobierno declaró que causó bajas y “daños y leves”.

Extrañamente, esa vez la unidad de precauciones antiaéreas (ARP, por sus siglas en Inglés) no hizo sonar ninguna sirena de alarma o advertencia para alertar a la gente. El gobierno tardó dos semanas en explicar este fallo, diciendo finalmente que no habían operado las alarmas ya que las inundaciones habían dañado el suministro eléctrico.

Sin alarmas y sin periódicos, la gente ni siquiera sabía que habían sido bombardeados durante una semana. Menos de 10 personas habían resultado muertas, aparte de algunos animales. Pero pronto, hubo rumores de que los japoneses habían bombardeado los embalses, y por lo tanto causado la inundación.

En 1945, cuando los japoneses se rindieron, el gobernador Hope recibió un saludo en la estatua de Monroe durante la marcha de la victoria. Los soldados bailaban en las calles. El pueblo se sintió aliviado y se hicieron “pujas” (ofrendas) especiales y “abisekams” (retiros) fueron hechos en los templos de Madrás en el nombre del rey emperador.

La Segunda Guerra Mundial marca una época en la historia de Madrás. No está escrita en sangre como en otras partes del mundo. Pero dejó a los residentes de Madrás profundamente marcados por la crueldad del destino, ya que una guerra lejana cambió sus estilos de vida durante cinco largos años.

Para esos años, su disposición estaba lejos de ser alegre, y aunque hubo pocas bajas, su vida se agrió.

Swarajya Magazine: Madras Was Bombed By Japan During The Second World War

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