La razón por la que Alemania aplastó a Francia en la Segunda Guerra Mundial

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Aunque Alemania finalmente perdió la Segunda Guerra Mundial y Francia de nuevo terminó en el lado victorioso, las características del liderazgo demostradas antes y durante la batalla en 1940 son ejemplos en los libros de texto de lo que constituye un gran liderazgo —y qué tipo de liderazgo conduce a la derrota.

Por Daniel L. Davis – En mayo de 1940, la Wehrmacht alemana lanzó un ataque relámpago contra Francia y en pocas semanas destruyó los ejércitos combinados francés y británico. La rápida derrota se atribuye típicamente a una combinación de los intentos del alto mando francés de volver a utilizar los métodos usados en las batallas de la Primera Guerra Mundial contra la innovación hecha por Alemania de una nueva guerra móvil en todas las armas. Esos factores filosóficos ciertamente jugaron un papel importante en el resultado, pero algo mucho más elemental y humano pudo haber sido el factor decisivo: el liderazgo audaz, inteligente y a veces despiadado en el punto de contacto.

A la luz del dramático colapso de las fuerzas armadas francesas en 1940, es difícil imaginar que hasta ese momento habían sido reconocidos —incluso por los alemanes— como los maestros militares de Europa. Francia había salido victoriosa sobre los alemanes en la Gran Guerra, e impuesto el Tratado de Versalles en Berlín, un armisticio punitivo y humillante. En la primera década después de la guerra, las fuerzas armadas de Alemania se habían limitado a no más de cien mil soldados, sin vehículos blindados, y sólo cien aviones para "búsqueda y rescate". Francia, por otra parte, reconstruyó sus fuerzas armadas después de la Primera Guerra Mundial, y a principios de 1930 se embarcó en una importante modernización, motorizando muchas de sus divisiones de infantería y comenzó a formar unidades blindadas.

Centrado en la prevención de otra incursión alemana en territorio francés, París había formado una doctrina militar dando prioridad a la estrategia defensiva. La intención era primero frenar cualquier invasión, y una vez que el enemigo hubiera sido suficientemente debilitado, pasar a la ofensiva. En apoyo de esta filosofía, construyeron la ya infame Línea Maginot de extensos fortines defensivos y otras fortificaciones fuertemente defendidas entre Francia y sus vecinos occidentales. Los oficiales superiores del Alto Mando estaban seguros de que su doctrina y preparativos defensivos serían exitosos contra cualquier ataque alemán, especialmente el Comandante del Segundo Ejército Francés, el general Charles Huntziger.

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En marzo de 1940, menos de dos meses antes de la sorpresiva invasión alemana, el miembro del Comité Parlamentario del Ejército Pierre-Charles Taittinger encabezó una delegación parlamentaria para inspeccionar las defensas en Sedán, una ciudad de cuya defensa era responsable el General Huntziger. Taittinger proféticamente reportó: "En esta región, estamos demasiado impresionados con la idea de que el Bosque de las Ardenas y el Río Mosa protegerán a Sedán y asignamos demasiada importancia a estos obstáculos naturales. Las defensas en este sector son rudimentarias. Escribió que" temblaba" ante la idea de que los alemanes podrían atacar allí. El General Huntziger descartó completamente la advertencia de Taittinger.

El Contralor Jefe del Ejército le preguntó al General Huntziger si le daba algún valor al informe de Taittinger y el general respondió: "Ciertamente no, los alemanes están muertos de miedo con la idea de atacar. El 9 de Mayo, menos de veinticuatro horas antes de la invasión, Huntziger dijo a sus tropas que "los preparativos alemanes que han observado son sólo un ejercicio. Los alemanes no están lo suficientemente locos como para asumir el riesgo adicional de enfrentar a veintisiete divisiones belgas" – aunque, para ser justos, la confianza del Alto Mando Francés no era totalmente injustificada.

Antes de mayo de 1940, las fuerzas combinadas francesas y británicas tenían casi mil tanques más que los alemanes, y los tanques franceses tenían mejores blindajes y armas principales más poderosas. Francia era también el reconocido líder mundial en artillería, y tenía una marcada ventaja sobre Alemania en este sentido. Los franceses planearon lanzar a un gran número de divisiones de infantería a través de la frontera con Bélgica para detener a la Wehrmacht tan lejos como sea posible. Ellos creían que el terreno boscoso y montañoso en las Ardenas excluía el uso de blindados, y junto con las defensas de la Línea Maginot, sentían que fuerzas ligeras podían proteger esa parte del frente. Los alemanes, por otra parte, optaron por hacer lo opuesto a lo que se esperaba.

Enviando gran cantidad de infantería y divisiones mecanizadas a Bélgica y Holanda, los alemanes trataron de hacer creer a la alianza Franco-Británica que su inteligencia había sido correcta y que el ataque principal venía del Norte. Mientras tanto, el principal ataque alemán llegó más al sur, en las Ardenas, con la mayor parte de sus Divisiones Panzer. Uno de los principales objetivos de los blindados alemanes fue la penetración por el Río Mosa en Sedán, justo dentro de Francia. Al mando de las fuerzas en la punta de lanza de ese ataque había un hombre que más tarde se distinguiría como uno de los líderes de batalla más consumados de la guerra: el Teniente Coronel Hermann Balck.

Balck -que más tarde sería designado para comandar el Cuarto Ejército Panzer- fue encargado de liderar el Primer Regimiento de Fusileros (de la Primera División Panzer) a través del Mosa, cerca de Sedán. El avance que hizo a través del río fue como resultado de una preparación a fondo, entrenamiento de campo y, en el punto de ataque, un liderazgo implacable y decidido que inspiró a los hombres a realizar tareas que pensaban que estaban más allá de su capacidad.

Los franceses se habían estado preparando para defender el Mosa durante años, pero el esfuerzo se había tomado con seriedad en septiembre de 1939, cuando la Wehrmacht había dado a conocer su táctica de "blitzkrieg" por primera vez contra Polonia. Los alemanes habían derrotado a las fuerzas armadas polacas en poco más de cuatro semanas, usando una combinación de tropas móviles, armamento blindado y ataques aéreos paralizantes que usaron los aterradores bombarderos en picada Stuka. Los líderes franceses continuaron creyendo que su sistema defensivo y sus planes tendrían éxito donde los polacos habían fallado e inexplicablemente no tomaron medidas adicionales ni cambiaron sus planes existentes. Los comandantes como Balck pronto expondrían lo equivocados que estaban.

Como Parte de la Primera División Panzer, el Primer Regimiento de Fusileros de Balck fue seleccionado para ser la fuerza de avanzada liderando a la división en territorio enemigo en la mañana del 10 de Mayo de 1940. Después de una ligera resistencia, el regimiento de Balck alcanzó las aproximaciones al Mosa fuera de Sedán dos días más tarde, cerca de las 11: 00 pm. A primera hora de la mañana del 13 de Mayo, sin embargo, se desató un devastador bombardeo de la artillería francesa. Según las memorias de Balck, "Order in Chaos", el bombardeo francés fue feroz y tuvo un efecto desmoralizador importante en sus tropas.

"Solicité un ataque Stuka a las posiciones de artillería francesa", escribió, diciendo que el efecto fue abrumador. "La artillería francesa fue silenciada y el estado de ánimo de nuestras tropas se convirtió en júbilo."Los sentimientos positivos no duraron mucho tiempo, sin embargo, cuando Balck ordenó a sus hombres marchar hacia los dientes de los bien defendidos búnkeres franceses reforzados con concreto. El ataque comenzó a perder energía, y las tropas estaban empezando a caer en fatiga. En ese momento, Balck tenía una opción: realizar una retirada táctica con las tropas de primera línea y ordenar nuevos soldados a la lucha, o presionar el ataque y correr el riesgo de perder el objetivo.

"Lo que fue fácil hoy, podría costar mucha sangre mañana", dijo. "Caminé un poco, pensé en ello, y tomé una decisión. Teníamos que avanzar otros diez kilómetros hacia el enemigo. Mi ayudante, Braune-Krikau, un hombre decidido y valiente con una aguda mente militar ,dijo: "Señor, eso llevaría a la destrucción del regimiento.- No-respondí. "Conducirá a la destrucción de los franceses."Y así él demostró que tenía razón".

Dos días más tarde, después de presionar el ataque de nuevo más allá de lo que sus hombres pensaban que podían soportar, Balck registró que "No había forma de detenerlos. Con fuertes gritos resonando en el aire, la delgada y agotada línea de fusileros entró en el pueblo. Bouvellemont era nuestro. No había calculado mal. "La última de la resistencia francesa había sido rota y los cruces del Mosa asegurados. Balck fue ascendido al comando de una brigada Panzer al día siguiente y la lucha continuó hasta la costa del Canal Inglés.

Líderes alemanes como Balck y el famoso Erwin Rommel proporcionaron un liderazgo sin temor, incluso brutal desde el frente, inspirando a sus tropas a superar sus miedos e impulsar sus cuerpos mucho más allá de lo que pensaban que podían soportar. Vale la pena señalar, sin embargo, que los soldados franceses no disfrutaban del mismo calibre de liderazgo. Aunque muchas tropas francesas lucharon con mostrada valentía, no se pudo decir lo mismo de la mayor parte de sus oficiales líderes.

Nadie empujó a las tropas francesas a soportar lo insoportable, y cuando llegó el momento de la crisis, los líderes franceses a menudo se congelaron en la inacción. Un evento quizás captó mejor el espíritu del colapso del liderazgo francés, registrado por el francés Marc Bloch (oficial del Estado Mayor Francés en 1940) en su libro Strange Defeat (Extraña Derrota.)

National Interest: The Simple Reason Nazi Germany Smashed France During World War II

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