Invasión de Francia y los Países Bajos (10-5-1940)

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Por Shane Quinn –  Hace ocho décadas, a finales del verano de 1940, los generales de la Wehrmacht, estaban comenzando los preparativos para una invasión masiva de la URSS. La moral dentro del ejército alemán era muy buena, por razones obvias.

En seis semanas, Francia, la némesis tradicional de Alemania, había sido conquistada con una facilidad notable junto con los Países Bajos, Holanda y Luxemburgo, lo que demuestra que esta segunda gran guerra europea estaba demostrando ser bastante diferente a la amarga experiencia de 1914-1918.

Durante la Batalla de Francia, que concluyó oficialmente el 25 de junio de 1940, los alemanes, con su revolucionaria guerra relámpago, proporcionaron una prueba definitiva al mundo de su considerable superioridad sobre el anticuado ejército francés. Tres meses antes de ese ataque, Hitler había sido informado del Plan Manstein relativo a la estrategia para la ofensiva occidental.

Plan Manstein – Bosque de las Ardenas

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El Plan Manstein requería un ataque principal por parte de la Wehrmacht a través del famoso Bosque de las Ardenas, que evitaría la línea Maginot, que consistía en fuertes subterráneos tripulados por medio millón de soldados franceses y que conduciría a la captura y aniquilación de los ejércitos franceses y británicos al norte; que esperaban, como en la Primera Guerra Mundial, el asalto principal alemán a través de Bélgica.

El Plan Manstein, llamado así por el Mayor General Erich von Manstein, era una empresa poco convencional, audaz y arriesgada. A von Manstein a menudo se le ha acreditado sólo por desarrollar su exitosa estrategia, lo que puede no ser del todo cierto. El Mariscal de Campo Wilhelm Keitel, uno de los asesores militares más cercanos de Hitler, escribió que el Führer ya había formulado a través de su propio pensamiento, en octubre de 1939, una propuesta idéntica a la de von Manstein; y muy probablemente antes de que este último hubiera elaborado su idea.

Mariscal de Campo Wilhelm Keitel

El General Keitel escribió en septiembre de 1946: “Sólo voy a profundizar en el tema como para dejar muy claro que fue el propio Hitler quien vio el avance blindado en Sedan [en las Ardenas], atacando hasta la costa atlántica en Abbeville, como la solución; luego giraríamos hacia el norte hacia la parte trasera del ejército blindado anglo-francés, que probablemente avanzaría hacia Bélgica a través de la frontera franco-belga y les cortaríamos el paso.

Hay pocas razones para creer que, después de la guerra, cuando Keitel se enfrentó al verdugo en Nuremberg, hubiera inventado esta afirmación en sus memorias; y Keitel ya había criticado a Hitler por suicidarse, dejando a sus soldados “a cargar con la culpa” por los crímenes con los que era acusado el Tercer Reich.

El 17 de febrero de 1940, Hitler convocó a von Manstein a  la nueva Cancillería del Reich en Berlín para las discusiones, donde asistieron otros militares como Erwin Rommel y Alfred Jodl.

Según Keitel, el diálogo de von Manstein con Hitler simplemente había confirmado las opiniones personales del Führer sobre cómo debería ser la ofensiva occidental, y “esto había complacido enormemente” a Hitler, ya que von Manstein era “el único de los generales del Ejército que tenía previsto el mismo plan”. Ese mismo día Hitler dio su aprobación al Plan Manstein, pidiendo que su pensamiento estratégico fuera adoptado formalmente.

Alemanes más afortunados que los franceses

Los alemanes tuvieron la suerte de que los líderes franceses demostrarían ser muy incompetentes, con respecto a sus preparativos para otra guerra europea. Los mejores estrategas de Francia descartaron la posibilidad de que las tropas alemanas pudieran pasar por el tramo de 100 millas de las “impenetrables” Ardenas, como lo consideraron connotadas figuras como el Mariscal Philippe Pétain, el Víctorioso de Verdún.

Sin embargo, en 1938 los ejercicios militares franceses a lo largo del área crítica de las Ardenas en la ciudad de Sedán, dirigidos por el general André-Gaston Prételat, proporcionaron pruebas de que la región podría, de hecho, ser atravesada fácilmente por tanques y vehículos blindados, y mucho mejor por hombres y caballos.

El general Prételat bosquejó un escenario en las Ardenas, en el que imitó un ataque alemán concertado que entró en esta área hacia Sedan. El resultado de la operación simulada fue una travesía exitosa a través de las Ardenas para los invasores y un colapso defensivo completo a lo largo del río Mosa. Prételat transmitió este informe vital al alto mando francés; pero fue suprimido porque los jefes estimaron que la moral sería “dañada” con su publicación.

Maurice Gamelin, comandante en jefe de Francia

El 21 de marzo de 1940, el comandante en jefe francés Maurice Gamelin recibió información del político Pierre Taittinger, diciendo que las defensas en Sedan “son rudimentarias, por no decir embrionarias”. El general Gamelin, de 67 años, un hombre inteligente pero cauteloso y metódico cuyo pensamiento militar tuvo sus raíces en la Primera Guerra Mundial, ignoró la advertencia. Gamelin previó que habría otro enfrentamiento largo y prolongado con los alemanes, al estilo de la Primera Guerra Mundial

El 11 de abril de 1940, el general francés Charles Huntziger pidió cuatro divisiones adicionales para reforzar la línea débilmente custodiada en Sedan, pero su solicitud fue rechazada. Debido a  informes de inteligencia, los líderes en París tenían la certeza de que hasta el 10 de mayo de 1940, los alemanes habían acumulado casi 50 divisiones de la Wehrmacht, que estaban en movimiento y reuniéndose amenazadoramente cerca de la región de las Ardenas.

Durante la quincena anterior, el agregado militar francés en Suiza había advertido dos veces a París que la invasión alemana se iniciaría en algún momento entre el 8 y el 10 de mayo. Además, transmitió su opinión de que la principal ofensiva alemana sería en dirección a Sedan. Nuevamente, ninguna acción fue tomada. El general Gamelin incluso supo que la fecha correcta del ataque era el 10 de mayo, pero aún así no hizo nada. Como dijo, prefería “esperar para ver cómo se desarrollaban los eventos”. Su espera estaba casi llegando a su fin.

El macizo terreno de las Ardenas

En un clima idílico de primavera, a principios del 10 de mayo de 1940, un gran número de tropas alemanas altamente motivadas del XIX Cuerpo Panzer, comandadas por el General Heinz Guderian, serpenteaban a través de la espesa y montañosa masa terrestre de las Ardenas, apoyadas por una cantidad considerable de vehículos blindados y un número mucho mayor de caballería.

Los panzers de Guderian barrieron a las unidades belga y francesa y al anochecer del 12 de mayo, habían llegado a Sedan. La posición de la Wehrmacht a lo largo del Mosa era por el momento precaria, ya que se estaban construyendo los puentes de pontones para que los panzers pudieran cruzar. Un contraataque francés concertado podría haber causado entonces graves daños al enemigo. Aunque se ordenaron varios contraataques, ninguno de ellos se realizó, una señal del terrible colapso que pronto llegaría.

En la mañana del 13 de mayo, 12 escuadrones de bombarderos en picada Stuka, con su penetrante aullido, cayeron sobre Sedan. El Stuka era un avión militar barato, con un rango de vuelo de menos de 400 millas y capaz de contener sólo una carga ligera de bombas; pero tuvo un impacto devastador en la moral de los soldados franceses estacionados a lo largo del Mosa, que no era proporcionado con el daño recibido. Con los stukas lanzándose en picada, la artillería francesa se quedó en silencio mientras los artilleros buscaban donde esconderse, encogidos y desmoralizados, en sus bunkers.

Ataque diversivo alemán – Batalla de Francia

No fue hasta media mañana de ese día, 13 de mayo, que finalmente se dio cuenta el alto mando francés, para su horror, que la mayor parte de los ataques alemanes, no llegaban a través de Bélgica, sino desde las Ardenas, y con gran éxito.

Cuando los stukas abandonaron Sedán, poco después de las 4pm, los soldados alemanes comenzaron a cruzar el Mosa a plena luz del día, encontrándose con poca oposición, excepto por el fuego esporádico de ametralladoras. Al atardecer del 13 de mayo, la cabeza de puente alemana en Sedan tenía cinco y medio kilómetros de profundidad y cinco kilómetros y medio de ancho, y ampliándose. Por el momento, aún en el cuarto día de la ofensiva, la derrota de Francia estaba asegurada.

El historiador militar Teniente Coronel Donald J. Goodspeed, que en ese momento estaba basado en Inglaterra como sargento del Ejército Canadiense en el Extranjero, sólo podía observar la catástrofe que se desarrollaba a través del Canal de la Mancha. Goodspeed recordó más adelante en su libro ‘Las guerras alemanas’ que los soldados franceses en el Mosa “que deberían haber mantenido la línea y contraatacado escaparon del campo de batalla antes de que estuvieran seriamente comprometidos”.

Respuesta francesa

Las unidades francesas, por ejemplo, compañías y brigadas de las divisiones 55ª y 71ª abandonaron el frente en desorden, diciendo que estaban siendo rodeadas por panzers cuando ninguno hacia el 13 de mayo había siquiera cruzado el Mosa en Sedan. Casi todas las tropas francesas en Sedan abandonaron sus posiciones, retirándose hacia el oeste, abandonando sus blindados que cayeran intactos en manos alemanas.

Los comandantes franceses que habían luchado con ellos, como el coronel Charles de Gaulle, de 49 años, ordenaron más tarde que se lanzaran contraataques, pero, una vez más, no pudieron encontrar suficientes tropas confiables. Desafortunadamente, la dirección de la guerra había estado fuera de las manos de De Gaulle.

Muchos de los desertores afirmaron de manera completamente falsa de que un grupo Panzer había llegado a la aldea de Bulson, muy por detrás de la línea francesa. Un número significativo de oficiales se unió a la huida, tan ansiosos por escapar de los alemanes como sus hombres.

Victoria alemana en la batalla de Francia

El 14 de mayo de 1940, el OKW (Comando Supremo de la Wehrmacht) ordenó a todas las divisiones Panzer disponibles, que atravesaran los abiertos agujeros perforados en las defensas francesas a lo largo del Mosa. Por lo tanto, durante el 14 de mayo los alemanes hicieron otro cruce sin molestias del Mosa en Givet, habiendo capturado fácilmente esa ciudad, a unas 35 millas al norte de Sedan.

Las divisiones francesas 55ª y 71ª comandadas por el general Huntziger se desbandaron. Huntziger, furioso y humillado, trasladó su cuartel general a Verdún a más de 30 millas a la retaguardia y ordenó a la artillería francesa disparar contra cualquier tropa que retrocediera.

El pánico se extendió al 9º Ejército del General André Corap y al atardecer del 15 de mayo prácticamente se había desintegrado. Además, las divisiones francesas 18ª, 22ª, 53ª y 61ª de Infantería también se desvanecieron durante la puesta de sol, algunos de sus soldados gritando “¡Panzers!” y “¡Hemos sido traicionados!”

Para el 15 de mayo con su centro abierto de par en par, el Comandante en Jefe Gamelin todavía no ordenó a los ejércitos franceses que regresaran de prisa de Bélgica. Su reacción fue increíblemente lenta. El 16 de mayo, los soldados franceses que huían comenzaron a llegar a París, donde ingresaron a los bares y cafés de la capital, inventando historias terribles para justificar el abandono de sus puestos.

No fue ninguna sorpresa cuando Gamelin fue despedido misericordiosamente el 17 de mayo, una semana después de la invasión alemana. Sólo un milagro podría salvar a Francia en ese momento y ninguno estaba a la vista.

Durante las siguientes horas, las mejores divisiones aliadas estaban siendo separadas del resto de Francia escapando hacia el norte. El XIX Cuerpo Panzer de Guderian, después de haber abierto el camino a través de las Ardenas y cruzado cómodamente el Mosa, en la tarde del 15 de mayo siguió sin oposición hacia la costa del Canal rodeando a las tropas británicas que escapaban.

Para alivio de Guderian, antes habían encontrado los puentes intactos sobre el río Bar, que los franceses no habían destruido. Ideal para que los Panzers rueden y proporcionen el largamente previsto golpe de gracia a los aliados, cientos de miles de los cuales se vieron obligados a contemplar una huida masiva desde el puerto de Dunkerque.

Global Villa Space: Battle of France: Wehrmacht advances through the Ardennes

Exordio: Relato histórico de la invasión de Francia y los Países Bajos (10-5-1940)

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