Hundimiento del HMS Royal Oak en Scapa Flow

Por Neil Drysdale – Al acercarse la medianoche el 14 de octubre de 1939, no había razón para que la tripulación del Royal Oak creyera que estaban en peligro.

La mayoría de los más de 1200 tripulantes dormían debajo de la cubierta, mientras que algunos otros que estaban de guardia disfrutaron de una espectacular exhibición de las Luces del Norte sobre Scapa Flow en las Islas Orcadas.

Los hombres estaban en medio de la mayor base naval de Gran Bretaña y aunque la Segunda Guerra Mundial había comenzado, hasta entonces había habido poco enfrentamiento a gran escala.

Sin embargo, en el transcurso de las siguientes dos horas, todo el infierno estalló en el lugar y 835 hombres murieron cuando el buque fue víctima de un audaz ataque submarino alemán.

Incluso ahora, cuando las conmemoraciones comienzan a rememorar el 80º aniversario de la tragedia, el sísmico impacto de la destrucción todavía se siente.

De hecho, la cifra oficial de muertos ha aumentado de 834 a 835 después de que se confirmó que un joven marinero del Royal Oak había sucumbido a graves heridas por quemaduras en el Hospital Cromarty el 27 de octubre de 1939.

Gareth Derbyshire, presidente de la Asociación del HMS Royal Oak, perdió a su abuelo, el marinero Ronald Derbyshire, en el ataque, y recordó cómo la noticia había dejado una impresión indeleble cuando la magnitud de la tragedia golpeó a su familia.

Dijo: “mi familia recibió una carta de mi abuelo el 18 de octubre en Burton-on-Trent.”

“Estaba lleno de detalles conversacionales, era sólo una típica carta que enviabas a tus seres queridos.”

“Esa fue probablemente la última carta que escribió. A las pocas horas de ser enviada, estaba entre los cientos de hombres que murieron en el ataque.”

En 1938, con la amenaza de guerra inminente, las encuestas mostraron que el Kirk Sound (parte de Holm Sound) tenía un pasaje perfectamente claro y profundo corriendo a través de él.

De unos 300 a 400 pies de ancho, representaba un peligro real para los barcos británicos estacionados en Scapa Flow, pero se concluyó que el brazo de mar sería demasiado peligroso para un barco que intentara entrar por ahí.

Fue un error fatal y el Kapitanleutnant Gunther Prien, el comandante del submarino alemán U-47, demostró la ineficacia de las fortificaciones británicas cuando lanzó uno de los ataques más osados de la historia naval.

El HMS Royal Oak había regresado temprano del patrullaje de la Flota Metropolitana y asumió su papel como defensa antiaérea para el fondeadero de Scapa.

Nadie esperaba seriamente que fueran atacados por el enemigo en su propio patio trasero.

Sin embargo, el U-47 se acercó a Scapa Flow a través de los estrechos pasajes de Kirk Sound con sorprendente facilidad.

Fue con la marea alta y un poco después de la medianoche del 14 de octubre, cuando el primer torpedo hizo blanco en el HMS Royal Oak a las 12.58 horas. El sordo estallido confundió a los marineros.

Pensaron que las sordas explosiones eran un problema a bordo tal como una explosión en el almacén de pintura. Ciertamente no pensaron que era el ataque de un U-Boot.

Una segunda salva erró el blanco, pero la confusión permitió a los alemanes 20 minutos adicionales para regresar a su posición de disparo, recargar y disparar un tercer torpedo.

Este fue perfectamente dirigido y provocó la carnicería resultante.

Tal fue la ferocidad de las explosiones, que la nave se inclinó alarmantemente y todas las luces se apagaron.

Hacía buen tiempo, así que las escotillas del barco estaban abiertas. El agua penetró en la nave y los hombres dormidos en sus literas fueron incapaces de salir a tiempo.

El acorazado tardó sólo unos minutos en hundirse.

Cientos lucharon por sus vidas, tratando de nadar a la orilla a través de espeso petróleo que cubría la superficie y a temperaturas bajo cero.

Un total de 835 hombres perecieron, mientras que 400 fueron rescatados.

Muchos de los hombres están enterrados en el Cementerio Naval Real de Lyness en Hoy.

El Sr. Derbyshire dijo: “fue una impresionante acción de comando de Prien -obviamente me gustaría que nunca hubiera tenido éxito y que impactó en tanta gente, pero vio una posibilidad de penetrar las defensas en Scapa Flow y lo logró.”

“Debe haber caído como un rayo de la nada a todos los que estaban a bordo. Muchos de los marineros eran de Portsmouth. Muchos de ellos eran muy jóvenes.”

“Es por eso que nunca debemos olvidar y por eso es importante que un gran número de miembros de la familia de segunda y tercera generación se interesen en las conmemoraciones.”

En una grabación de una película, donde Prien discutió sus acciones, dijo: “Dentro de Scapa Flow, el puerto de la fuerza naval británica, había una calma absoluta.”

“Toda la bahía estaba iluminada por las brillantes Luces del Norte de la región.”

“Luego la recorrí aproximadamente por una hora y media, elegí a nuestros objetivos y disparé los torpedos. Hubo una explosión y en el momento siguiente, el Royal Oak estalló.

“La vista era indescriptible y nos escabullimos, de una manera similar a como entramos, cerca de los guardias enemigos que no nos vieron. Pueden imaginar la emoción y la felicidad que todos sentimos al lograr nuestra tarea.”

El naufragio es ahora una tumba de guerra protegida, pero buzos de la Marina Real han llevado a cabo recientes inspecciones en la escena donde el Royal Oak descendió a su tumba marina.

Como añadió el Sr. Derbyshire: “el Royal Oak podría haber sido destruido y el último sobreviviente [Arthur Smith] pudo haber muerto [en el 2016], pero los familiares de todos los que se perdieron siempre recordarán a los que cayeron.”

The Presss and Journal: Recalling the night when the Northern Lights shone as 835 men perished in Royal Oak disaster

Excrdio: Operación Baldur (Ataque a Scapa Flow el 13-10-1939)

Exordio: HMS Royal Oak

Exordio: Biografía de Günther Prien

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