El ataque submarino más osado de la Segunda Guerra Mundial

Publicidad

Por Alexander Zakrzewski – La noche del 13 de octubre de 1939, los marinos a bordo del acorazado británico HMS Royal Oak no tenían ninguna razón para creer que estaban en peligro. Gran Bretaña estaba en guerra con Alemania, pero el acorazado se encontraba anclado en Scapa Flow, la base de la Flota Metropolitana de la Royal Navy, lejos de la zona de guerra y uno de los fondeaderos más seguros del mundo. Nadie sospechaba que acechando justo bajo el agua, esperando para atacar como un lobo en la caza, estaba uno de los más experimentados aces de la Kriegsmarine alemana.

Gunther Prien nació en 1908 en la ciudad báltica de Lubeck, una de las ciudades marítimas más antiguas y con más historia del norte de Europa. Prien creció soñando con convertirse en un oficial naval. Ahorró diligentemente suficiente dinero de trabajos ocasionales para poder inscribirse en la escuela de la marina mercante y comenzar una carrera naval. Sirvió en varios mercantes, acumulando la experiencia suficiente para obtener su licencia de capitán.

Prien se unió al Servicio de Trabajo del Reich en 1932. Poco después, se convirtió en un miembro del partido Nacionalsocialista. Habiendo ingresado a la Kriegsmarine, después de un año de servir como marinero a bordo del crucero ligero Konigsberg, Prien fue enviado a la nueva escuela de entrenamiento de submarinos en Kiel.

El as de submarinos Werner Hartmann aprovechó a Prien para servir en su submarino cuando fue asignado a patrullar aguas de la Península Ibérica durante la Guerra Civil Española. Las fuerzas alemanas eran oficialmente observadores neutrales y el conflicto demostró ser el campo de pruebas perfecto para las nuevas armas y tácticas de la Wehrmacht.

Publicidad

Prien fue ascendido a teniente en 1938 y se le dio el mando de su propio barco, el U-47. El recién nombrado comandante del submarino estaba patrullando al oeste del Golfo de Vizcaya cuando estalló la guerra. En la primera semana de septiembre de 1939, hundió tres buques mercantes británicos, una hazaña que le valió la Cruz de Hierro de Segunda Clase y dos semanas de licencia para su tripulación. También le valió una reunión privada con Karl Donitz, el comandante supremo de la fuerza de submarinos.

“¿Crees que un comandante decidido podría meter su submarino dentro de Scapa Flow y atacar a las fuerzas navales enemigas que están allí?” le preguntó Donitz a Prien en la reunión. Scapa Flow se consideraba inexpugnable, pero Donitz explicó que tenía pruebas de una posible entrada. Le dio a Prien la información y le dijo que se reportara en tres días con su evaluación. Le aseguró que no importaba lo que decidiera, su reputación no sufriría a los ojos del alto mando. Prien informó al día siguiente que era posible y que él podía hacerlo. La Operación Baldur estaba en marcha.

Scapa Flow se encuentra entre Escocia y las Islas Orcadas. El puerto natural ha servido como un fondeadero seguro para las flotas desde los días de los vikingos. Las defensas de Scapa Flow incluían reflectores, artillería, minas, redes submarinas, lanchas patrulleras y barcos de bloqueo. Sin embargo, la base naval tenía algunas debilidades evidentes.

Poco antes de que estallara la guerra, Donitz había recibido un informe de un mercante alemán que en Kirk Sound, la entrada más septentrional del puerto, había una brecha notable entre los barcos de bloqueo. Los aviones de reconocimiento de la Luftwaffe confirmaron más tarde que había, de hecho, una brecha de 17 metros a través del cual un submarino podría pasar. Tampoco había vigías, ni reflectores. Fue un descuido imperdonable por parte del Almirantazgo Británico y el lugar perfecto para que un intrépido comandante penetrara.

En la noche del 14 de octubre de 1939, Prien se paró en la torre del U-47, escaneando la entrada del Kirk Sound en busca de cualquier señal de patrullas enemigas. Cuando confirmó que no había ninguna, dio la orden de comenzar a ingresar. Encontrar la brecha entre los barcos de bloqueo habría sido una tarea difícil a plena luz del día. En una noche sin luna con sólo la aurora boreal ofreciendo algo de iluminación, era como enhebrar una aguja. En un momento dado, el submarino se enganchó en un cable de anclaje y se vio obligado a revertir abruptamente los motores a plena potencia. Momentos más tarde, el U-47 quedó iluminado por los faros de un automóvil que pasaba. Increíblemente, siguió su camino. “Estamos dentro!” informó desde la torre.

Cuando el U-47 finalmente entró al puerto, Prien comenzó a buscar su presa. Resultó sorprendentemente difícil. Una semana antes, una gran fuerza de tarea británica de acorazados, cruceros y destructores había salido de Scapa Flow para una misión en el Mar del Norte y aún no había regresado. Aunque eso significaba menos vigías, para el U-47 le hizo más difícil encontrar un objetivo adecuado. Prien sabía que tenía que encontrar uno rápido. Por fin, vio a lo lejos la enorme silueta de lo que sólo podía ser un acorazado británico. Era el HMS Royal Oak.

Ordenó a la sala de torpedos que prepararan cuatro torpedos. Después de cada disparo, comenzó a contar los tres minutos y medio que tomarían los torpedos para cruzar las aproximadamente cuatro mil yardas hasta el objetivo. Pero después, todo lo que escuchó fue una pequeña y silenciosa explosión cerca de la proa del Royal Oak. Un torpedo falló, y de los otros tres, sólo uno había llegado al objetivo, que impactó la cadena de anclaje del barco y explotó sin causar daños.

Sorprendentemente, ningún reflector brilló, ninguna alarma sonó, y ningún destructor entró en acción. Más tarde se reveló que el oficial de guardia del Royal Oak descartó la explosión como un cable de anclaje roto o una interrupción interna menor. Prien dio la vuelta y disparó dos torpedos más desde sus tubos de popa. Pero de nuevo, no pasó nada.

Ya era pasada la medianoche. Los siguientes disparos tenían que contar si tenía tiempo suficiente para escapar antes del amanecer. Poco después de la 1:00 a.m. disparó tres torpedos más. Esta vez, los tres alcanzaron su objetivo, abriendo enormes agujeros justo debajo de la línea de flotación en el lado de estribor de la nave. Casi de inmediato el barco comenzó a hundirse. Antes de que alguien a bordo pudiera entender lo que estaba sucediendo, explosiones y llamaradas se dispararon hacia el cielo, enviando pedazos de la nave volando en todas direcciones.

En cuestión de minutos, el Royal Oak comenzó a volcar. Desde la cubierta, los marineros se lanzaban al agua helada, desesperados por escapar de las llamas. Los que aún estaban en las cubiertas más bajas no tenían ninguna posibilidad. Aproximadamente 800 marineros británicos se hundieron con el barco. Prien sabía que el barco había sido destruido cuando los cañones de 15 pulgadas se rompieron y se estrellaron en el mar.

El U-47 se dirigió directamente a Kirk Sound. Pero incluso cuando viajaba a la superficie y a toda velocidad, el submarino sólo podía hacer 17 nudos, por lo que era una presa fácil para los veloces destructores británicos que ya estaban lanzando sus cargas de profundidad a cualquier cosa que se moviera.

La fortuna parecía estar con la tripulación del U-47, pero resultó que la tripulación no estaba completamente fuera de peligro. Mientras aún estaban frente a la costa de Escocia, dos destructores británicos los alcanzaron, forzándolos a sumergirse. Prien intentó superar a sus perseguidores bajo el agua, pero los destructores estaban armados con sistemas de sonar y seguían cada uno de sus movimientos. Durante horas, la tripulación del U-47 se sentó impotente en el fondo marino mientras las cargas de profundidad explotaban por todas partes. La cacería finalmente se detuvo y el sonido de las hélices se hizo más y más débil hasta que desapareció por completo. Prien salió a la superficie al no encontrar ninguna señal de sus perseguidores y se dirigió a casa.

Cuando el U-47 atracó en Wilhelmshaven, tanto Donitz como su superior, el Grossadmiral Erich Raeder, subieron a bordo para felicitar y decorar a la tripulación. Hitler envió su avión privado para recoger a Prien y sus hombres y volarlos de regreso a Berlín para un desfile y ceremonia en la Cancillería del Reich. Allí condecoró personalmente a Prien con la Cruz de Caballero e incluso acogió a toda la tripulación para el almuerzo. Esa noche, fueron invitados personales del Ministro de Propaganda Joseph Goebbels en el Teatro Wintergarten.

Prien se convirtió en un héroe nacional de la noche a la mañana. Para la Kriegsmarine, en particular para la fuerza de submarinos, fue un triunfo que no podría haber sido mejor.

La prensa rápidamente apodó a Prien el “Toro de Scapa Flow” y a partir de entonces, dondequiera que iba, era recibido por multitudes y cámaras de noticias. Una memoria escrita de su hazaña, titulada “My Way to Scapa Flow”, se convirtió rápidamente en un bestseller nacional.

Prien regresó al servicio en noviembre de 1939. Durante el siguiente año y medio, fue un azote para la navegación británica. Sólo en junio de 1940, representó el 10 por ciento del tonelaje total hundido tanto por la Kriegsmarine como por la Luftwaffe. Ese octubre, lideró una manada de lobos submarinos en un feroz ataque contra un convoy británico que destruyó ocho barcos enemigos. Cuando regresó a puerto, se convirtió en el quinto oficial alemán en tener Hojas de roble añadidas a su Cruz de Caballero.

El 20 de febrero de 1941, el U-47 partió de Lorient, Francia, en su 10ª patrulla. Dos semanas después, desapareció en algún lugar al sur de Islandia.

Nunca se ha confirmado qué pasó exactamente con el U-47. Dos destructores británicos, el HMS Wolverine y el HMS Verity, fueron acreditados por haber hundido al U-47. Sin embargo, hay algunas versiones de que el submarino podría haber sido destruido por uno de sus propios torpedos navegando en círculos. La pérdida se mantuvo oculta al público alemán durante casi tres meses. El Cuartel General del Führer anunció la pérdida de Prien, así como su ascenso póstumo a comandante, a finales de mayo de 1941.

Warfare History Network: World War II’s Most Daring U-boat Attack

Exordio: Operación Baldur (13-10-1939)

Exordio: Biografía de Günther Prien

Exordio: El relojero de Scapa Flow

Libros


Amazon Associate Disclosure

Exordio.com is a participant in the Amazon Services LLC Associates Program, an affiliate advertising program designed to provide a means for sites to earn advertising fees by advertising and linking to Amazon.com.

Información sobre el Programa de Afiliados a Amazon

Exordio.com participa en el Programa de Asociados a los Servicios de Amazon, un programa de anuncios publicitarios diseñado para que sitios web puedan obtener retribución económica mediante publicidad enlazada con Amazon.com.


Temas relacionados