Bombardeo alemán en Bari permitió descubrir la quimioterapia

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En la noche del 2 de diciembre de 1943, los alemanes bombardearon el puerto clave de los Aliados en Bari, Italia, hundiendo 17 barcos y causando más de 1,000 militares estadounidenses y británicos muertos más cientos de civiles. Atrapado en el ataque aéreo alemán de la Segunda Guerra Mundial estaba el SS John Harvey, un barco estadounidense de la Clase Liberty que transportaba una carga secreta de 2.000 bombas con gas mostaza para ser utilizado en caso que Hitler recurriera a la guerra química.

El ataque de la Luftwaffe, ocasionó una nube venenosa de vapor sulfuroso de mostaza sobre el puerto, y mostaza líquida en el agua, provocando el encubrimiento aliado del desastre por las armas químicas que transportó a Italia. Pero también condujo al descubrimiento por casualidad de un médico del ejército de un nuevo tratamiento contra el cáncer.

Eisenhower y Churchil acordaron el inmediato ocultamiento del embarque de bombas con gas mostaza, impidiendo que las víctimas recibieran el tratamiento adecuado.

En las devastadoras secuelas del ataque, que la prensa llamó el “pequeño Pearl Harbor”, el general estadounidense Dwight D. Eisenhower y el primer ministro británico Winston Churchill se apresuraron a ocultar la verdad sobre el envío de gas venenoso a Italia. Como resultado del secreto militar, el personal médico no fue alertado del peligro de contaminación de la mostaza líquida que se extendió peligrosamente en el puerto, mezclándose con las toneladas de petróleo de los barcos dañados.

En la cuenta de bajas esa primera noche, se creía erróneamente que cientos de sobrevivientes, que habían saltado o habían sido arrastrados por la borda y nadaban a un lugar seguro, sólo sufrían conmoción e inmersión. Se les dio morfina, abrigándolos con mantas calientes y se les dejó sentados con sus uniformes empapados en aceite con mostaza durante un largo tiempo tanto como de 12, e incluso 24 horas, mientras que los heridos graves fueron atendidos primero. Era equivalente a estar remojados en gas mostaza. Pero todos permanecieron ignorantes del peligro.

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Al amanecer, los pacientes habían desarrollado enrojecimiento, piel inflamada y ampollas en sus cuerpos “del tamaño de globos.” Dentro de las 24 horas, los barrios estaban llenos de personas con los ojos hinchados y entrecerrados. Los médicos sospecharon algún tipo de irritante químico, pero los pacientes no presentaron síntomas típicos ni respondieron a tratamientos estándar. La inquietud del personal sólo se profundizó cuando llegó la notificación desde el Cuartel General de que los cientos de pacientes con quemaduras con sintomatología inusual serían clasificados como “Dermatitis NYD”, aún no diagnosticados.

Luego, súbitamente, los pacientes en relativamente buenas condiciones comenzaron a morir. Estas muertes repentinas y misteriosas dejaron a los médicos desconcertados y con una duda en cuanto a cómo proceder. Se difundieron rumores de que los alemanes habían usado un gas venenoso desconocido. Con el aumento diario del número de muertos, los funcionarios británicos en Bari hicieron una llamada de “alerta roja” advirtiendo al Cuartel General Aliado en Argel sobre la crisis médica. El teniente coronel Stewart Francis Alexander, un joven especialista en guerra química adscrito al personal de Eisenhower, fue enviado inmediatamente a la escena del desastre.

Los informes de los hallazgos del investigador fueron censurados.

A pesar de las negaciones de las autoridades portuarias británicas, Stewart Alexander diagnosticó rápidamente la exposición al gas mostaza.

Convencido de que la preocupación por la seguridad militar había agravado la tragedia, prosiguió obstinadamente su propia investigación para identificar la fuente del agente químico y determinar cómo había envenenado a tantos hombres.

Después de estudiar cuidadosamente los informes médicos, trazó las posiciones de los buques de carga destruidos en relación con las víctimas de gas y logró identificar al SS John Harvey como el epicentro de la explosión química. Cuando los buzos sacaron fragmentos de proyectiles de gas fracturados, los casquillos fueron identificados como de bombas de gas mostaza estadounidenses de 100 libras.

El 11 de diciembre de 1943, Alexander informó al Cuartel General sobre sus hallazgos iniciales. No sólo el gas provenía del suministro de los Aliados, sino que las víctimas etiquetadas como “Dermatitis N.Y.D.” habían sufrido una exposición prolongada como resultado de estar inmersas en una solución tóxica de mostaza y petróleo flotando en la superficie del puerto.

La respuesta que Alexander recibió fue impactante. Mientras Eisenhower aceptó su diagnóstico, Churchill se negó a reconocer la presencia de gas mostaza en Bari. Con la guerra en Europa entrando en una fase crítica, los Aliados acordaron imponer una política de censura estricta sobre el desastre químico: Toda mención de gas mostaza fue eliminada del registro oficial, y el diagnóstico de Alexander eliminado de las listas médicas.

El “Informe final de las bajas por mostaza en Bari” de Alexander fue clasificado como secreto de inmediato, pero no antes de que su sorprendente descubrimiento de los efectos tóxicos en los glóbulos blancos llamara la atención de su jefe en el Servicio de Guerra Química (CWS), el coronel Cornelius P. “Dusty” Rhoads. En la vida civil, Rhoads se desempeñó como jefe del Memorial Hospital de Nueva York para el Tratamiento del Cáncer y Enfermedades Afines.

De las más de 617 víctimas que sufrieron exposición al gas en Bari, 83 murieron, todas demostrando el efecto supresor de la mostaza sobre la división celular, lo que sugiere que podría usarse para inhibir los glóbulos blancos malignos de multiplicación rápida que pueden invadir y destruir el tejido sano. Alexander había extraído datos valioso de la morgue llena de estudios de casos, apuntando a un químico que posiblemente podría usarse como arma en la lucha contra ciertos tipos de cáncer.

Basado en el histórico informe Bari de Alexander, y un ensayo clínico de alto secreto de la Universidad de Yale que demostró que la mostaza de nitrógeno (un primo más estable de la mostaza de azufre) podría reducir los tumores, Rhoads estaba convencido de que la sustancia nociva, en pequeñas dosis cuidadosamente calibradas, podría usarse para sanar el cáncer. En 1945, persuadió a los ejecutivos de General Motors Alfred P. Sloane y Charles F. Kettering que financiara el Sloan Kettering Institute for Cancer Research (SKI), para crear un laboratorio de última generación, atendido por científicos de guerra, para sintetizar nuevos derivados de mostaza y desarrollar el primer medicamento para el cáncer, conocido hoy como quimioterapia.

En 1949, Mustargen (mecloretamina) se convirtió en el primer fármaco quimioterapéutico experimental aprobado por la FDA y se utilizó con éxito para tratar el linfoma no Hodgkin. Este triunfo galvanizó la búsqueda de otros agentes químicos que se dirigen específicamente a las células malignas, pero sin tocar las normales, llevando a la Sociedad Americana del Cáncer para acreditar el desastre de Bari con el inicio de “la edad de la quimioterapia contra el cáncer.”

History: How a WWII Disaster—and Cover-up—Led to a Cancer Treatment Breakthrough

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