Alemania pudo ganar la guerra, hasta que invadió Rusia

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Había guerra en China y guerra en el norte de África, y pronto habría guerra entre Estados Unidos y Japón. Pero en el otoño de 1941, la única guerra que realmente parecía importar se libraba en una parte del centro de Rusia.

Por  Robert Farley  – La Operación Barbarossa, la invasión alemana de la Unión Soviética, había comenzado brillantemente el 22 de junio de 1941. El encierro tras el cerco había causado casi 4 millones de víctimas a los enormes pero desorganizados ejércitos soviéticos. A principios de octubre, habían avanzado hasta a 200 millas de Moscú. Entonces llegó la Operación Typhoon, la ofensiva para apoderarse de la capital soviética y, eso esperaban los alemanes, terminar la campaña.

La desesperación genera optimismo, por lo que de hecho Alemania necesitaba pronto poner fin a la guerra en el Este. Las noticias de vastas columnas de prisioneros soviéticos desconcertados pueden haber transmitido una imagen de invencibilidad alemana, pero para la Wehrmacht, Rusia podía ser el comienzo de una muerte lenta. Alemania y sus aliados habían comprometido a más de 3 millones de hombres en Barbarossa: en octubre, habían sufrido más de 500,000 víctimas, o el 15 por ciento de la fuerza de invasión. Los panzers avanzando 500 millas de profundidad en Rusia dejaron un rastro de tanques averiados. Las carreteras rusas, pocas en número y de baja calidad, habían devorado quizás el 40 por ciento de la flota de camiones alemana. Eso dejó a los ferrocarriles como las arterias de suministro en el Frente Oriental, pero las vías del ferrocarril ruso eran más anchas que las alemanas, deteniendo los trenes de suministro que no podían continuar hasta que los equipos de reparación modificaran los rieles rusos. La logística alemana colapsó, dejando a las tropas escasas de comida, municiones y especialmente combustible para los panzers.

No es que los soviéticos estuvieran en mejor situación. Su cuerpo de oficiales diezmado (por las purgas) antes de la guerra, y sus generales a menudo incompetentes pero políticamente aceptables adulones, el Ejército Rojo había sido tomado por sorpresa y luego golpeado implacablemente por un oponente que conquistó Francia en solo seis semanas. Pero al menos los soviéticos estaban apoyándose en sus bases de suministro. El Ejército Rojo también fue infundido con un flujo interminable de nuevas divisiones tras divisiones. Las tropas estaban mal entrenadas y mal lideradas, pero la inteligencia alemana, convencida de que los soviéticos deberían ya haber colapsado, no podía entender cómo el Ejército Rojo podía soportar tanto golpe y, sin embargo, seguir creciendo.

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La Operación Typhoon fue como un combate de boxeo entre dos combatientes maltratados y ensangrentados que apenas podían tenerse en pie. Los soviéticos pudieron concentrar más de un millón de soldados y mil tanques en Moscú, atrincherados en múltiples líneas defensivas excavadas por mujeres y niños. Los alemanes lograron reunir a casi dos millones de hombres, y más de mil tanques y quinientos aviones. El plan era hacer más de lo que ya había funcionado tan bien: llevar a cabo una serie de operaciones de pinzas para rodear y destruir los ejércitos soviéticos frente a Moscú, y luego entrar en la capital. Los panzers moviéndose rápidamente serían los brazos de las pinzas, rodeando al enemigo para evitar que escaparan hasta que la infantería alemana alcanzara a los blindados y limpiara el bolsón. Cuando la Wehrmacht llegara a Moscú, la ciudad también sería rodeada y capturada.

Con el suministro adecuado y el buen clima, una fuerza de ataque alemana tan grande probablemente podría haber conquistado cualquier país del planeta. Por desgracia, ninguna de las dos condiciones fue cierta. La fase inicial de Typhoon fue según lo planeado, con cuatro ejércitos soviéticos y más de 500,000 soldados soviéticos muertos o capturados solo en Vyazma.                

Pero luego la lluvia y la nieve derretida cayeron a principios de octubre, trayendo consigo la infame "rasputitsa", la estación fangosa que convirtió el paisaje ruso en un atolladero tal que los vehículos se hundieron hasta sus ejes. Tuvieron que ser arrastrados por equipos de soldados sudorosos cuyas botas también desaparecían en la viscosa ciénaga. No solo las tropas de a pie no podían avanzar, sino que tampoco los podían hacer los camiones de suministro. Mientras tanto, contraataque soviético tras contraataque soviético, incluso si eran repelidos, dejó a las fuerzas alemanas maltratadas y agotadas.

También fueron desagradables los tanques soviéticos T-34. Más fuertemente armados y blindados que sus contrapartes teutónicas, los alemanes jadearon con consternación mientras sus armas anti-tanques rebotaban en los gruesos blindajes del T-34. Para empeorar las cosas, el T-34 tenía cadenas anchas, lo que le daba una mejor maniobrabilidad en el barro.

Pero la Wehrmacht aún conservaba la habilidad, el liderazgo y el profesionalismo que la convirtieron en el mejor ejército del mundo en ese momento. El avance alemán continuó, obligando a Stalin a ordenar la evacuación del gobierno Soviético de Moscú a Kúibyshev. A pesar de que Stalin eligió permanecer en la capital, el traslado debilitó aún más la moral soviética.

Después de que los ejércitos alemanes hicieron una pausa para tomar aliento a principios de noviembre, el clima se volvió más frío, congelando el barro y dando a las tropas alemanas la base sólida que necesitaban para avanzar. A fines de noviembre, las unidades de reconocimiento alemanas estaban a solo 12 millas de Moscú, tan cerca que podían ver las torres de la ciudad a través de sus binoculares.

Tan cerca y sin embargo tan lejos. A principios de diciembre, el termómetro había caído a 45 grados bajo cero Fahrenheit. No es cierto que los alemanes desconocieran el invierno ruso. Pero con una capacidad de suministro limitada, se dio prioridad al combustible y las municiones. Además, ¿quién necesita ropa de invierno si se suponía que Moscú debía ser capturado antes de que llegara el general Invierno?

En cambio, fueron los soviéticos quienes dieron el golpe. Stalin había sido tranquilizado por la información de Richard Sorge, un alemán que vivía en Japón pero que trabaja para la inteligencia soviética, informando que los japoneses girarían hacia el sur para luchar contra los estadounidenses y los británicos en lugar del norte contra Siberia. Stalin se sintió confiado al transferir 18 divisiones siberianas de élite, bien entrenadas y bien equipadas para operar en condiciones duras de invierno, enviándolas por tren a Moscú.

Cuando la contraofensiva comenzó el 5 de diciembre, los ejércitos soviéticos golpearon a través de un enemigo de más espantapájaros que de humanos. Las armas alemanas se congelaron, los soldados alemanes se congelaron y, a veces, los soldados se congelaron con las armas. Los sobrevivientes sólo podían observar impotentes como los atacantes, cálidamente vestidos con chaquetas y botas forradas de piel, y camuflados con trajes de nieve blancos, emergieron como fantasmas a través de la niebla y la nieve.

Ahora vino uno de esos puntos de decisión que ocurren en cada batalla importante. Algunos de los generales alemanes querían retirarse a una línea lejos de Moscú. Pero Hitler temía que una retirada se desintegrara en una derrota afectada por el pánico, que llevaría al Ejército Rojo a las puertas de Alemania. Ordenó a sus tropas mantener sus posiciones hasta el último hombre, una defensa de erizo de puntos fuertes que se defenderían incluso cuando estuvieran rodeados. Aunque Hitler despidió a algunos generales que no estaban de acuerdo, muchos comandantes alemanes más tarde elogiaron la decisión como la prevención de un colapso como el sufrido por la Grande Armee de Napoleón en 1812.

Los alemanes fueron empujados de regreso a Rzhev, a 150 millas de Moscú. Pero sus líneas todavía estaban intactas, y aunque maltratadas, sus ejércitos todavía estaban aptos para luchar. Y ahora fue el turno de Stalin influido de confianza. Los soviéticos también habían sufrido gravemente durante la contraofensiva: sus tropas no tenían experiencia, sus líneas de suministro estaban atascados por la nieve y el barro, y también sufrían del frío. Sin embargo, con el sueño de llegar a Berlín en sus ojos, Stalin ordenó a sus fuerzas exhaustas que continuaran atacando. El resultado fue fuertes pérdidas en ataques inútiles. En febrero, los alemanes incluso contraatacaron, destruyendo varias divisiones soviéticas.

¿Qué se había logrado? Ambas partes habían apostado y fracasado. Los sueños alemanes de capturar Moscú y poner fin a la Guerra en el Este se habían evaporado. Los sueños de Stalin de una gran contraofensiva que expulsaría a los alemanes de la Unión Soviética también fallaron. El matadero que era el Frente Oriental continuaría en 1942, y luego hasta 1945.

Sin embargo, fue la apuesta de Hitler la que resultó fatal. 1941 y 1942 serían los últimos años que los alemanes tuvieron el lujo de librar una guerra de un solo frente. Después de eso, los estadounidenses y los británicos abrieran el Segundo Frente con desembarcos anfibios en Europa y bombardeos las 24 horas del día sobre el Tercer Reich. Si Hitler iba a ganar, tenía que ser antes de que los anglo-estadounidenses reunieran sus fuerzas, y antes de que los soviéticos reorganizaran sus ejércitos y aprovecharan su vasto potencial industrial.

Irónicamente, la catástrofe que Alemania apenas logró evitar en Moscú sólo provocó catástrofes más tarde. Hitler pudo haber tenido razón al ordenar a sus ejércitos que no se retiraran. Para el ex cabo, resentido y sospechoso del cuerpo de oficiales alemanes, esto era evidencia de que poseía más genio y nervio que los soldados profesionales. Por lo tanto, Hitler solo se escucharía a sí mismo y nunca aceptaría el consejo de sus generales de retirarse, lo que significaba que los ejércitos alemanes en Stalingrado y Normandía mantuvieran sus posiciones hasta que fueran destruidos.

¿La captura de Moscú habría alterado el resultado de la Segunda Guerra Mundial? La pérdida de su capital a menudo ha llevado a las naciones a buscar la paz. Moscú era más que la capital administrativa de la Unión Soviética: también era un centro ferroviario vital y un centro de producción. También estaba el valor simbólico: dictadores totalitarios, como Hitler y Stalin, crearon imágenes de sí mismos como líderes que todo lo saben de sus naciones. Perder Moscú sin duda habría abollado la confianza popular en Stalin. De hecho, Stalin aparentemente envió discretos mediadores de paz a Alemania a través de Suecia, que Hitler ignoró.

National Interest: Germany Could Have Won World War II, Until It Invaded Russia

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