Un comandante de submarino japonés ayudó a exonerar a un capitán de EEUU.

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The Washington Post – Sólo 34 días antes del final de la Segunda Guerra Mundial, un crucero de la Marina de los Estados Unidos fue torpedeado por un submarino japonés y hundido en el mar de Filipinas.

El crucero USS Indianapolis fue el buque gubernamental del presidente Franklin D. Roosevelt y acababa de entregar componentes básicos de la bomba atómica “Little Boy” con destino a Hiroshima en la costa de Japón cuatro días antes.

Después de descargar su letal carga de alto secreto en la isla Tinian y luego hacer una parada rápida en Guam esperando más órdenes, la tripulación del Indianapolis pronto se dirigió a la isla filipina de Leyte, sin saber que su ubicación acababa de ser descubierta por un submarino japonés.

Un operador de sonar en un submarino japonés había captado el sonido de platos traqueteando en la cocina del crucero desde unas seis millas de distancia. Navegando sumergido, el submarino comenzó a acechar al crucero hasta que estuvo lo suficientemente cerca como para atacar.

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El oficial al mando del submarino, Comandante Mochitsura Hashimoto, dio la orden de disparar seis torpedos al costado del crucero a las 12:04 a.m. del 30 de julio de 1945. Dos de los torpedos dieron en el blanco y el USS Indianapolis tardó sólo 12 minutos en hundirse, llevándose a unos 300 de sus 1.195 tripulantes a 5500 metros de profundidad.

Durante los siguientes cinco días, los casi 900 marineros que sobrevivieron al hundimiento encontraron su número reducido, cuando después algunos náufragos cayeran víctima de envenenamiento por beber agua salada, ahogamiento, delirio y ataques de tiburones. Sólo 316 de los náufragos sobrevivieron.

El sobreviviente Harlan Twible más tarde relató su tiempo en el agua: “Vi un gran heroísmo, viví un gran temor y pude ver algunas cosas de las que nunca quisiera hablar.”

Cuando los sobrevivientes fueron vistos por primera vez en la cuarta mañana en el mar por el piloto de búsqueda y reconocimiento estadounidense Chuck Gwinn, de 24 años, mientras buscaba buques enemigos en el área, se habían separado unos de otros y se encontraron en varios grupos a lo largo de casi 200 millas del océano.

Su rescate colectivo tardó aproximadamente 24 horas en completarse, dejando a algunos sobrevivientes en el agua durante otros cinco días. En uno de los grupos de hombres descubiertos estaba el capitán del USS Indianapolis, Charles McVay.

A pesar de la pesadilla que acababa de experimentar y sobrevivir en el mar, McVay pronto se encontró en un tipo diferente de lucha, esta vez con la Marina de los Estados Unidos.

La Marina había cometido errores en muchas cosas con respecto al USS Indianapolis y lo sabían: Le negaron a McVay la escolta que había solicitado para protección mientras viajaba a través de aguas enemigas; no respondieron a ninguna de las señales de socorro enviadas desde el crucero que incluían sus coordenadas en los momentos finales de su hundimiento (la Marina ha negado haber recibido cualquier señal de socorro, aunque varios marinos afirmaron haberlas recibido); no reconocieron ni informaron que el USS Indianapolis no había llegado a Leyte en la fecha programada; y le habían proporcionado a McVay un informe de inteligencia incompleto en primer lugar, ocultando la información vital que habían obtenido por medio de intercepción y descifrado de códigos japoneses que confirmaban la actividad del submarino enemigo a lo largo de la ruta que el crucero le llevaría a Leyte.

Para evitar que tales errores salieran a la luz y posiblemente eclipsaran la noticia triunfal del probable final de la guerra (la primera bomba atómica fue lanzada sobre Hiroshima sólo dos días después de que los sobrevivientes fueron rescatados con “Esta es por los chicos de Indianapolis” escrito con tiza), la Marina ordenó ocultar las noticias sobre el incidente una vez que los sobrevivientes fueron secuestrados y estuvieron convalecientes en una isla cercana.

En Washington, la Marina ya había comenzado a prepararse para una investigación judicial a petición del almirante Chester Nimitz. La inquisitoria de Nimitz solicitó una investigación de la causa del hundimiento, la culpabilidad de cualquier militar involucrado y cómo los sobrevivientes habían sido descubiertos completamente por accidente después de que la base en Leyte no reportara que el barco fue declarado como desaparecido.

Al final, unos pocos militares fueron reprendidos por sus respectivos roles al no dar cuenta de la ausencia del Indianapolis, pero sólo McVay sería llevado a juicio y acusado por el hundimiento del barco una vez que regresara a suelo estadounidense.

La Marina casi explicó sus razones para hacerlo en una carta que su procurador general envió a los funcionarios en ese momento: “La plena justificación para ordenar el juicio surge del hecho de que este caso es de vital interés no sólo para las familias de los que perdieron la vida, sino también para el público en general.”

Inicialmente, los fiscales de la Marina trataron de acusar a McVay de dos cargos de negligencia: “no abandonar el buque a tiempo” y “arriesgar su buque” al no navegar en zig-zag, omitiendo una elemental maniobra defensiva conocida como zigzagueante.

Pero los fiscales pronto se dieron cuenta de que no podían probar el primer cargo porque el buque se hundió muy rápidamente. Así que pusieron todo su esfuerzo en aplicar el segundo cargo. McVay ya había admitido que el Indianapolis no había estado zigzagueando en el momento del ataque, citando el clima como la causa. La Marina insistió en probar que el no hacerlo había tenido consecuencias.

Entre la lista de testigos que la fiscalía llamó a declarar contra McVay estaba nada menos que el comandante del submarino que en primer lugar había hundido al Indianapolis: el Comandante Mochitsura Hashimoto. La decisión causó un alboroto entre los miembros de la prensa y los políticos por igual.

Sin embargo, Hashimoto había sido invitado a testificar en el consejo de guerra y obedeció, pero no de la manera en que los fiscales esperaban que lo hiciera.

Durante su testimonio, se le preguntó, para confirmar, que el crucero no había estado zigzagueando en el momento en que disparó los torpedos — un punto que fácilmente admitió. Pero continuó, aparentemente burlándose, al explicar que la maniobra del zigzag no habría hecho “ningún cambio” por la forma en que disparó los torpedos y que habría hundido la indefensa nave de cualquier manera.

A pesar del golpe inesperado que el testimonio de Hashimoto fue para la fiscalía, McVay fue condenado por arriesgar su barco al no zigzaguear.

“La condena significó que de los casi 400 capitanes estadounidenses cuyos barcos habían sido hundidos durante la guerra, McVay fue el único en haber sido sometido a un consejo de guerra”, dijo Stanton. De hecho, fue el único capitán en toda la historia de la Marina en ser juzgado por un consejo de guerra cuyo barco fue hundido por un acto de guerra.

Esa distinción permaneció con McVay por el resto de su vida, ya que soportó una tras otra atormentadoras cartas (“correo de odio”, lo llamó Granville Crane Jr. un sobreviviente del Indianapolis ), de las familias de los marineros caídos cuyas muertes le habían sido atribuidas. “Leyó todas las cartas que recibió y se las tomó personalmente”, dijo Stanton.

Al final, McVay se quitó la vida el 6 de noviembre de 1968, con un regalo de su padre, de un marinero de juguete agarrado en su mano, cuando murió.

Su muerte marcó un punto de inflexión para los sobrevivientes restantes del USS Indianapolis, ya que nunca habían responsabilizado a su capitán por el hundimiento y estaban resentidos por la forma en que se le había hecho llevar esa carga innecesaria. “Una vez que el capitán fue sometido a un consejo de guerra, mi primer pensamiento fue: ‘¿Cómo podemos atrapar a estos tipos por hacer eso?” Harlan Twible relató más tarde.

De hecho, durante más de 50 años, los sobrevivientes habían intentado y no lograron que la Marina revirtiera el consejo de guerra y limpiara el nombre de su capitán. Finalmente, decidieron intentar otra manera: hacer de su exoneración una cuestión de derecho apelando directamente al Congreso.

Los sobrevivientes reunieron firmas y presionaron a los miembros del Congreso en visita tras visita a Washington. Finalmente, el Senador Robert Smith de New Hampshire aceptó defender su causa, e introdujo una resolución de exoneración que, como dijo en su momento, “expresa un sentido del Congreso de que el consejo de guerra del Capitán McVay fue moralmente insostenible.”

Sin embargo, la resolución de Smith no fue suficiente, porque dependía del Senador John Warner (Representante de Virginia), el presidente del Comité de Servicios Armados del Senado y ex secretario de la Marina, para decidir si llevar la resolución de exoneración a la cámara del Senado para su votación.

Durante varios meses, dijo Vincent, el Senador Warner se había opuesto a la medida y había sido “totalmente inamovible” hasta que recibió una carta de la persona más improbable: Mochitsura Hashimoto.

Una vez más, 54 años después de haber testificado en la corte marcial de McVay, el comandante del submarino venía en defensa de su antiguo enemigo. Hashimoto le dijo a Warner que quería unirse a los “valientes hombres que sobrevivieron al hundimiento del Indianapolis … instando a su Legislatura Nacional a limpiar el nombre de su capitán. Añadió: “Nuestros pueblos se han perdonado mutuamente por esa terrible guerra y sus consecuencias. Tal vez es hora de que su gente perdone al Capitán McVay por la humillación de su injusta condena.”

Sus sinceras palabras fueron suficientes para suavizar la resolución de Warner. “Con la adición de la voz de Hashimoto,” dijo Vincent, “era como si todo el asunto hubiera alcanzado una especie de masa crítica cósmica y Warner se dio cuenta de que era hora de finalmente dejarlo descansar.”

Con Warner al fin permitiendo que la resolución sea reconsiderada, el Congreso votó para exonerar a McVay el 12 de octubre del año 2000. Hashimoto murió 13 días después.

En una muestra de apoyo a los sobrevivientes, la hija de Hashimoto, Sonoe Hashimoto Iida, y su nieta, Atsuko Iida, asistieron al 60º aniversario del hundimiento del buque en 2005. Aunque estaban nerviosos por cómo podían ser recibidos por los sobrevivientes que se habían estado reuniendo todos los años en el aniversario del hundimiento del Indianapolis desde 1960, se sentían conectados con los hombres de Indianapolis a través de su padre y su abuelo y querían asistir.

Pronto encontraron que su papel como espectadores cambia a los participantes, sin embargo, cuando al final de esa celebración de aniversario se les pidió a los nietos y bisnietos de los sobrevivientes que se pusieran de pie juntos y cantaran “Dios bendiga a América.” Atsuko fue invitada a llevar a sus dos hijos al frente de la sala para cantar junto con los otros nietos y bisnietos. “Parecía nerviosa”, dijo la coautora de Vincent, Sara Vladic, ” pero aceptó ir con una sonrisa cautelosa.”

Cantando como uno, el momento fue una demostración apropiada de curación entre dos pueblos que una vez se habían llamado “enemigos”, reunidos por su deseo compartido de reivindicar a un hombre inocente.

“Los sobrevivientes habían luchado durante 50 años para exonerar a su capitán”, dijo Vincent. “En un irónico giro de la historia, el hombre que primero los puso en peligro fue el mismo que acudió en su ayuda.”

Washington Post: How a WWII Japanese sub commander helped exonerate a U.S. Navy captain

Exordio: Hundimiento del USS Indianapolis (30-07-1945)

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Un comentario sobre “Un comandante de submarino japonés ayudó a exonerar a un capitán de EEUU.”

  1. A.H.

    Un personaje de la película Tiburon había supuestamente sido sobreviviente de la tragedia del Indianápolis, como contaba. Pero los tiburones le esperaban a él también.

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