Justicia de Pearl Harbor: el asesinato de Yamamoto

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Por Michael Peck – Esta vez, el objetivo no fue un terrorista. Fue el almirante japonés quien planeó la operación de Pearl Harbor. Pero el motivo era el mismo: venganza por un ataque furtivo en los Estados Unidos.

A principios de 1943, el Almirante Isoroku Yamamoto, comandante en jefe de la Armada japonesa, era uno de los hombres más odiados en Estados Unidos. Fue visto como el diablo asiático en uniforme naval, el demonio que golpeó traicioneramente al pacífico y adormecido Estados Unidos. Y cuando Estados Unidos vio una oportunidad de vengarse en abril de 1943, no tuvo dudas. De ahí el nombre en clave inconfundible en su intención: "Operation Vengeance" (Operación Venganza).

Al igual que con drones de hoy, la operación comenzó con un mensaje interceptado. Excepto que no era una llamada de un teléfono celular, sino más bien una comunicación radial militar de rutina. En la primavera de 1943, Japón estaba en problemas: los estadounidenses habían capturado Guadalcanal a costa de un terrible sacrificio de barcos y aviones japoneses. Picado por las críticas de que los altos comandantes no estaban visitando el frente para determinar la situación, Yamamoto decidió visitar unidades aéreas navales en la isla de Bougainville, en el Pacífico Sur.

Como era costumbre, el 13 de abril de 1943 se envió una señal codificada a los diversos comandos japoneses en la zona, indicando el itinerario del almirante, así como el número de aviones de transporte y escoltas de combate que serían usados. Pero los escuchas estadounidenses habían estado leyendo mensajes diplomáticos y militares japoneses durante años, incluidos los del código JN-25, utilizados en diversas formas por la Armada Imperial durante la Segunda Guerra Mundial.

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Chester Nimitz, comandante estadounidense en el Pacífico, autorizó una operación para derribar el avión de Yamamoto. Con típica excentricidad, el comandante de la Flota del Pacífico William "Bull" Halsey emitió su propio mensaje inequívoco: "TALLY HO X VAMOS POR EL BASTARDO.”

Sin embargo, cazar Yamamoto era más fácil decirlo que hacerlo. Los aviones cazas de la Armada y la Marina como el F4F Wildcat y el F4U Corsair no tenían el alcance para interceptar los aviones de Yamamoto sobre Bougainville, a cuatrocientas millas de la base aérea estadounidense más cercana en Guadalcanal. El único caza con alcance suficiente era el Lockheed P-38G Lightning, bimotor de la aviación del Ejército.

Pero incluso los P-38 enfrentaban una tarea difícil. Para evitar la detección, los planificadores estadounidenses querían que volaran "al menos 50 millas costa afuera de las islas, lo que significaba navegar a ciegas más de 400 millas a 50 pies de altura o menos, una prodigiosa hazaña de navegación", según la historia del 13º Comando de Combate, el 339º Escuadrón de Caza voló la misión.

Peor aún, los Lightning no tenían radar o redes de radares terrestre que los guiaran hasta el objetivo, o incluso para decirles dónde estaba el avión de Yamamoto. Tampoco podía el avión estadounidense andar en idas y vueltas sobre Bougainville en medio de numerosas bases de combate japonesas. Esencialmente tendrían que interceptar a Yamamoto dónde y cuándo estaba programado que debía estar.

Sin embargo, al calcular la velocidad del bombardero japonés G4M Betty que llevaría a Yamamoto, la probable velocidad del viento, la probable trayectoria de vuelo del enemigo, y suponiendo que Yamamoto fuera tan puntual como tenía fama de ser, los planificadores estadounidenses estimaron que la intercepción ocurriría a las 9:35 a.m.

Los estadounidenses asignaron dieciocho P-38 para la misión, de los cuales una escuadrilla de cuatro atacaría al avión de Yamamoto, mientras que el resto subiría por encima como cubierta contra los cazas japoneses. Dos Lightning abortaron en el camino a Bougainville, dejando sólo dieciséis aviones para realizar la misión.

Que los estadounidenses llegaron solo un minuto antes, a las 9:34, fue notable. Aún más notable fue que los japoneses aparecieron a tiempo un minuto después. Volando a 4.500 pies había dos bombarderos Betty, uno llevando a Yamamoto y el otro su jefe de personal, el vicealmirante Matome Ugaki. Fueron escoltados por seis cazas del A6M Zero vigilando a 1.500 pies por encima de ellos.

Aún sin ser detectados, doce Lightning subieron a dieciocho mil pies. Los cuatro restantes atacaron a los Bettys, con el primer par, volado por el capitán Thomas Lanphier Jr. y el teniente Rex Barber, acercándose para derribarlo. Mientras los dos bombarderos se zambullían para evadir los interceptores, los pilotos estadounidenses ni siquiera podían estar seguros de cuál llevaba a Yamamoto.

Lanphier enfrentó a los escoltas mientras Barber persiguió a los dos bombarderos. Los proyectiles de cañón y las balas de Barber se estrellaron contra el primer Betty, un modelo de avión notorio por ser frágil e inflamable. Con su motor izquierdo dañado, se estrelló en la selva. Luego, el segundo Betty, atacado por tres de los P-38, se estrelló en el agua. Los estadounidenses habían tenido suerte de nuevo: el Betty que se estrelló en la jungla, matando a su tripulación y pasajeros, llevaba a Yamamoto. Desde el Betty que se estrelló en el agua, el almirante Ugaki sobrevivió (horas después de que el emperador Hirohito anunciara la rendición de Japón el 15 de agosto de 1945, Ugaki despegó en un kamikaze y nunca más se supo de él).

Un grupo de búsqueda japonés revisó la jungla hasta que encontraron el avión de Yamamoto. "Después, el cuerpo del Almirante y los demás fueron incinerados y las cenizas puestas en cajas", relata la historia del 13º Comando de Combate. “Su hoyo de cremación estaba lleno, y dos árboles de papaya, su fruta favorita, fueron plantados en el montículo. Se erigió un santuario y el personal naval japonés cuidó las tumbas hasta el final de la guerra.”

Los restos de Yamamoto fueron devueltos a Japón a bordo del súper acorazado Musashi en mayo de 1943 para un funeral estatal que atrajo a un millón de dolientes. Para los estadounidenses, la euforia y la satisfacción fueron perseguidas por la controversia de la posguerra que duró sesenta años sobre quién realmente derribó el avión de Yamamoto: Barber y Lanphier fueron acreditados con una media muerte cada uno, aunque muchos críticos dijeron que Barber debería haber recibido el crédito completo.

La ironía era que Yamamoto no era el peor de los enemigos de Estados Unidos. No era un pacifista, pero tampoco era tan militarista como los japoneses de línea dura. Yamamoto se opuso a la alianza de 1940 con Alemania, que temía que arrastraría a Japón a una guerra fatal. Si bien no se opuso a la guerra como un medio para salvar a Japón de un embargo paralizante de petróleo estadounidense en 1941 (su descripción como pacificador en la película Tora! Tora! Tora! está equivocada), advirtió a los líderes japoneses que "en los primeros seis a doce meses de una guerra con los Estados Unidos y Gran Bretaña, avanzaré y ganaré victoria tras victoria. Pero, si la guerra continúa después de eso, no tengo ninguna expectativa de éxito.”

¿La muerte de Yamamoto afectó la guerra? Su operación de Pearl Harbor fue audaz y brillante, pero su pobre estrategia en Midway seis meses más tarde destruyó la fuerza de portaaviones de élite de Japón (irónicamente, también fue la ruptura de códigos que desembocó en el desastre de Midway). En 1943, era un hombre enfermo y exhausto. Tal vez podría haber encontrado una mejor estrategia naval de finales de la guerra que las desastrosas batallas del Mar de Filipinas y el Golfo de Leyte. Sin embargo, ni siquiera el arquitecto de Pearl Harbor podría salvar a Japón de la derrota.

El asesinato de Yamamoto sigue siendo significativo porque ha sido citado como un precedente para los ataques de aviones no tripulados de hoy. Para ser claros, no hay duda de que asesinar a Yamamoto era legal de acuerdo con las leyes de la guerra. Era un soldado enemigo en uniforme, volando en un avión militar enemigo que fue atacado por personal militar estadounidense uniformado en aviones militares marcados. Esto no es nada nuevo. En 1942, los comandos británicos intentaron sin éxito asesinar a Rommel, y los ejércitos modernos dedican grandes esfuerzos para ubicar la sede enemiga para matar a los comandantes y el personal.

Pero lo que es realmente interesante es que en comparación con la controversia sobre los asesinatos selectivos de hoy, hubo muy poco alboroto sobre la decisión de matar a Yamamoto. El ejército estadounidense lo trató como un asunto puramente militar que no necesitaba la aprobación civil. El almirante Nimitz autorizó la interceptación, y las órdenes fueron transmitidas por la cadena de mando militar. No hubo ninguna decisión presidencial ni revisión del Departamento de Justicia. Es difícil imaginar que el asesinato de un alto líder de Al Qaeda, y mucho menos de un alto comandante ruso, chino o norcoreano, sea tratado de manera tan rutinaria.

La muerte de Yamamoto fue significativa a nivel simbólico. Pero en términos militares, no fue más que otra víctima de la guerra.

National Intereset: Justice for Pearl Harbor: How America Assassinated Admiral Yamamoto

Exordio: Biografía del Almirante Isoroku Yamamoto

Exordio: Emboscada al Almirante Yamamoto (18-4-1943)

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