¿Fue el actor Leslie Howard un agente británico?

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Por Brian Susbielles – Al igual que cualquier actor de jerarquía en Gran Bretaña, Leslie Howard sirvió a su país en la Segunda Guerra Mundial como un portavoz de propaganda anti-alemana y el apoyo a los aliados. Escribió, protagonizó y dirigió sus documentales defendiendo la causa británica y los hizo victoria por victoria. Howard también buscó obtener el apoyo de naciones neutrales, como Portugal.

En mayo de 1943, Howard voló a Lisboa varias veces para recolectar dinero de donantes simpatizantes de la causa aliada que estaban dispuestos a condenar a Alemania públicamente. El 1 de junio, Howard abordó el vuelo 777 de BOAC para regresar a Londres. Cuando el avión volaba sobre el Golfo de Vizcaya, entre España y Francia, fue avistado por un avión de la Luftwaffe y lo derribó. Nadie sobrevivió.

Como actor, Howard fue uno de los protagonistas más rentables en la década de 1930 y tuvo una larga carrera que se remontaba a treinta años. Fue educado formalmente, convirtiéndose en un ávido lector y escribiendo obras de teatro y poemas. Comenzó su carrera profesional a mediados de la década de 1910, protagonizando cortometrajes y obras de teatro que se presentaron en toda Inglaterra antes de comenzar a protagonizar obras de teatro del West End. Howard fue invitado a Broadway para protagonizar a principios de los años 20 y se convirtió en una estrella con actuaciones como “Outward Bound”, “Her Cardboard Lover” y “Berkley Square”. Primero, Howard se centró en las comedias, pero cambió a papeles dramáticos a finales de los años 20. Otras dos obras, “The Animal Kingdom” (El Reino Animal) y “The Petrified Forest” (El Bosque Petrificado) serían adaptadas para la pantalla y en el cine Howard repitió sus papeles.

Simultáneamente, Howard estaba trabajando en el teatro y cine, incluso se volvió ambicioso cofundando una compañía de producción cinematográfica que contaba con el respaldo de H.G. Welles y A.A. Milne, famosa por crear Winnie-the-Pooh. Después de que quebró, Howard se mudó a Hollywood y continuó su ascenso en las películas protagonizando junto a Mary Pickford en “Secrets”, Bette Davis en “Of Human Bondage”, Norma Shearer en “Romeo & Juliet” y Wendy Hiller en “Pygmalion”. Su actuación más notable fue en “Gone With The Wind” (Lo Que El Viento Se Llevó), interpretando a Ashley Wilkes, el otra pretendiente de Scarlett O’Hara además de Rhett Butler. Cansado de Hollywood, Howard regresó a Gran Bretaña donde la guerra había comenzado. En su tiempo en Hollywood, Howard recibió dos nominaciones al Oscar al mejor actor, obtuvo su primer crédito de co-director con !Pygmalion” y también tuvo una floreciente carrera de radio en múltiples radionovelas.

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Howard se convirtió posiblemente en el actor más abierto en apoyar la guerra, atacando directamente a Alemania. Se unió al elenco de estrellas de “49th Parallel” (Paralelo 49) y dirigió la película de suspenso “Pimpernel Smith”, un ataque directo contra los alemanes que más tarde se calificó como una muy valiosa pieza de propaganda británica. Su siguiente trabajo, “The First Of The Few”, presentó a David Niven como un líder de escuadrón de la RAF que trabaja con un destacado ingeniero en la creación del famoso avión Spitfire que los británicos usaron para contrarrestar a la Luftwaffe. Mientras era un importante líder de propaganda en el público, su hijo Ronald, ingresó a la Marina y su hija se casó con un oficial del ejército canadiense. Debido a que se hizo una reputación de ser un efectivo portavoz de la guerra contra Alemania, así como propagandista en sus viajes a países aliados y neutrales, la creencia es que su fatídico vuelo fue un derribo intencional por parte de los alemanes para asesinarlo.

Múltiples libros sobre las actividades de guerra de Howard y la investigación sobre el accidente aéreo concluyen que ciertamente fue blanco de los alemanes, un punto de vista apoyado por Ronald Howard. En sus propios libros sobre la muerte de su padre, Ronald afirma que Joseph Goebbels, Ministro de Propaganda de Alemania, lo quería muerto debido a los viciosos ataques de Howard contra el propio Goebbels y que los alemanes celebraron el derribo y se burlaron de la muerte de Howard. Mientras que muchos teóricos creen que el derribamiento fue porque los Alemanes estaban convencidos de que el Primer Ministro Winston Churchill era quien iba en el vuelo, la evidencia circunstancial descubierta encontró que Howard había recolectado inteligencia mientras hacía sus vuelos. Otra teoría es que Howard fue enviado varias veces para convencer a España de no unirse a las potencias del Eje, ya que él estaban en términos amistosos con ellos. Dicho todo esto, los pilotos alemanes que derribaron el avión dijeron que lo confundieron con un bombardero aliado, sin saber quién estaba dentro del avión.

Independientemente de las circunstancias, la muerte de Howard fue un shock para Gran Bretaña y el mundo del entretenimiento. El gobierno británico consideró el ataque como un crimen de guerra y el público consideró a Howard como un héroe por sus contribuciones al esfuerzo de guerra. Una de las mayores estrellas británicas en la primera mitad del siglo XX, Howard sigue siendo recordado como uno de los actores más versátiles de su tiempo. En 2011, se lanzó por primera vez un documental basado en las memorias de sus hijos y de otras fuentes de su vida, “Leslie Howard: The Man Who Gave a Damn”. El elegante caballero de una época que ya pasó, finalmente obtuvo su debido reconocimiento.

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