Esta semana se conmemora el hundimiento del buque hospital Wilhelm Gustloff

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Esta semana se conmemora el 75º aniversario del hundimiento del Wilhelm Gustloff, que todavía se encuentra en el fondo del Mar Báltico. El enorme barco fue hundido por un submarino soviético mientras transportaba a miles de refugiados del frente del este.

En enero de 1945, la Segunda Guerra Mundial, conocida como la Gran Guerra Patriótica en Rusia, estaba entrando en su acto final con Alemania inmersa en la "guerra total" mientras sus fuerzas armadas luchan por defenderse del Ejército Rojo en el este y las fuerzas británicas y estadounidenses en el oeste.

El puerto báltico de Gotenhafen (hoy Gdynia en Polonia) estaba rodeado por el Ejército Rojo durante la ofensiva del Vístula-Oder.

El 30 de enero de 1945, justo después de las 9 de la tarde, el comandante de un submarino soviético lanzó cuatro torpedos a un enorme barco que viajaba hacia el oeste, lejos del frente oriental y de regreso hacia Alemania.

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Tres de los torpedos golpearon al Wilhelm Gustloff, en el lado de babor, causando daños devastadores que lo enviaron hacia el fondo en 40 minutos.

​Había hasta 10.000 personas a bordo, incluidos 5.000 niños y alrededor de 1.000 miembros del personal de la Kriegsmarine (Armada de Alemania), y todos menos 500 de ellos perecieron en las heladas aguas del Báltico.

Poca simpatía por las víctimas alemanas

La gran cantidad de víctimas en la Segunda Guerra Mundial -más de ocho millones de personas solo en la Unión Soviética- significaron que había poca simpatía en Gran Bretaña, Francia o Estados Unidos por las víctimas del Wilhelm Gustloff o del General von Steuben, otro barco de pasajeros que fue hundido por el S-13 dos semanas después  

Sobreviviente describe el alivio de embarcar en el Wilhelm Gustloff

Uno de los niños a bordo fue Jurgen Danöhl, quien recordó años más tarde la alegría de abordar el barco después de semanas de hambre y caminatas por la nieve mientras la Wehrmacht se retiraba ante el ataque del Ejército Rojo.

​Danöhl dijo a la emisora alemana ZDF años más tarde: "Mamá nos dijo ‘niños, lo logramos.’ No caminata a través de la nieve. Sin hielo. No más guantes mojados, ni pies mojados. Era música para nuestros oídos. Era una esperanza."

Fjodor Danilov, uno de la tripulación del S-13, le dijo a ZDF: "Nuestro objetivo era el mismo de siempre: destruir al enemigo. Se suponía que debíamos buscar y destruir barcos de transporte. Esa era nuestra misión."

El barco fue nombrado por un mártir alemán

El Wilhelm Gustloff fue la mayor pérdida de vidas en la historia marítima, pero aunque miles de civiles murieron, no fue una violación del derecho internacional porque el barco había sido comandado por la Kriegsmarine y transportaba personal y equipo militar.

El barco fue construido como un barco de pasajeros en 1937 para Kraft Durch Freude (Fuerza a por la alegría), la organización de vacaciones de Alemania.

Originalmente iba a llamarse Adolf Hitler, pero el propio Führer cambió el nombre después de sentarse junto a la viuda de Gustloff, un líder alemán en Suiza que había sido asesinado por un estudiante judío en 1936.

Gustloff fue nombrado "blutzeuge" (mártir de la causa nacionalsocialista) y también hubo un escuadrón de las SS que llevó su nombre.

Cuando estalló la guerra, el Wilhelm Gustloff fue tomado por la Kriegsmarine y convertido en un barco hospital.

Goebbels declara ‘Guerra total’

Aunque trágica fue la pérdida de tantos niños, podría decirse que fue un resultado directo de la negativa de Adolf Hitler a aceptar que sus fuerzas armadas se enfrentaban a la derrota.

En febrero de 1943, unos días después de que un mariscal de campo alemán se rindiera por primera vez, en Stalingrado, Joseph Goebbels pronunció un famoso discurso en el que declaró una "guerra total" contra la Unión Soviética, Gran Bretaña y los Estados Unidos.

​Para Goebbels, la "guerra total" significaba no ofrecer misericordia a los civiles y también esperar que los civiles alemanes sacrificaran todo por el esfuerzo de guerra, incluidas sus vidas.

Por lo tanto, la pérdida de alrededor de 12,000 vidas civiles en el Wilhelm Gustloff y del General von Steuben fue una consecuencia inevitable de la continuación de la "guerra total" mucho después de que Alemania tuviera alguna posibilidad de victoria.

​En 2011, el gobierno polaco impuso una zona de exclusión alrededor del naufragio, que está a unas 30 millas de la costa, al norte de la ciudad de Łeba.

La zona de exclusión fue diseñada para proteger el naufragio, que es esencialmente una tumba de guerra, de los buzos que buscan tesoros o trofeos de guerra.

¿Está la Sala Ámbar en el fondo del Báltico?

Entre los tesoros que buscan los buceadores están los restos de la legendaria Sala Ámbar, que (se dice) fue robada desde un palacio a las afueras de Leningrado en 1941 y llevada a la ciudad de Konigsberg (ahora Kaliningrado) en lo que entonces era Prusia Oriental.

Una teoría es que secciones de la Sala Ambar fueron colocadas en la bodega del Wilhelm Gustloff por Erich Koch, un Gauleiter o líder regional, cuando Prusia Oriental fue evacuada en enero de 1945.

Koch murió en una prisión polaca en 1986, pero nunca renunció al secreto de la Sala Ambar, que valdría alrededor de £500 millones hoy.

El comandante del S-13, Alexander Marinesko, era el hijo nacido en Odessa de un marinero étnico rumano, pero fue degradado en octubre de 1945 debido a su consumo excesivo de alcohol y murió en la oscuridad en 1963, a los 50 años.

Pero su reputación fue rehabilitada por Mikhail Gorbachev en 1990 y fue galardonado póstumamente con una medalla de Héroe de la Unión Soviética. Está enterrado en el cementerio de Bogoslovskoye en su San Petersburgo natal.

Sputnik: Wilhelm Gustloff: Were 9,000 People on ‘Nazi Titanic’ Sunk by Soviet Sub Casualties of ‘Total War’?

Exordio: Hundimiento del KDF Wilhelm Gustloff

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