En 1921 el Tte.Coronel Pete Ellis predijo el desarrollo de la guerra en el Pacífico

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Por Al Hemingway – Sufría de alcoholismo agudo y episodios severos de depresión. Como resultado de su consumo excesivo de alcohol, vagaba por días gritando incoherentemente. Sus acciones extrañas produjeron ataques momentáneos de rabia que resultaron en que arrojara a un japonés por un tramo de escaleras y a golpes hiciera un agujero en la pared de su habitación de hotel.

Sin embargo, el teniente coronel Earl Hancock “Pete” Ellis, era un genio militar. Fue él quien previó la creciente amenaza japonesa en el Pacífico y escribió sobre la táctica de salto de islas que el Cuerpo de Marines necesitaba para derrotarlos. Y todo esto ocurrió más de dos décadas antes de que realmente sucediera.

Earl Hancock “Pete” Ellis nació en Iuka, Kansas, en 1880. Después de alistarse en el Cuerpo de Marines de Chicago en 1900, fue comisionado como segundo teniente en 1901. Ellis asistió al Naval War College en Newport, Rhode Island, desde 1911 hasta 1913. El Mayor General Charles Heywood, Comandante del Cuerpo de Marines, acordó con la Junta General de la Armada en 1900 que la misión de los Marines era asegurar bases de avanzada para sus fuerzas de desembarco. Ellis estuvo de acuerdo también. Pero fue él quien perfeccionó el concepto de la guerra anfibia. Mientras estaba en el War College, escribió una serie de ensayos sobre este tema.

Cuando estaba estacionado en Guam en 1915, Ellis y un grupo de otros infantes de marina transportaron una pieza de artillería de 3 pulgadas a través del arrecife a Orote Point en la isla. Era la primera vez que un gran cañón era llevado a tierra desde un buque.

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La Primera Guerra Mundial interrumpió la teoría de la base avanzada de Ellis. Tuvo que servir en Francia bajo el mando del general John A. LeJeune. Sus habilidades de planificación se pusieron a prueba cuando ideó una estrategia para que los marines capturaran Mont Blanc Ridge. La operación fue un éxito rotundo. Por sus extraordinarios esfuerzos, Ellis recibiría una Cruz de la Marina y una Croix de Guerre francesa.

Después de que el conflicto terminó en noviembre de 1918, Ellis fue enviado a la División de Operaciones y Entrenamiento por el nuevo comandante, el Mayor General LeJeune. Fue en es cargo en el que el brillante Ellis escribió su obra maestra: “Operations Plan 712-H: Advanced Base Operations in Micronesia” (Plan de Operaciones 712-H: Base de Operaciones Avanzadas en Micronesia) en 1921.

Ellis predijo con precisión que Estados Unidos lucharía una gran guerra contra el Imperio de Japón. En su libro “Pete Ellis: An Amphibious Warfare Prophet” (Pete Ellis: Un Profeta del Arte de la Guerra Anfibia), Dirk A. Ballendorf y Merrill L. Bartlett escribieron: “Ellis predijo tres fases en una campaña naval: primero, la captura  de las Islas Marshalls; segundo, apoderarse de las Islas Carolinas tan al oeste como Yap; y tercero, la toma del resto de los Carolinas, incluido las Islas Palaus.”

Era como si Ellis hubiera observado en una bola de cristal y viera a los marines asaltar las playas de Guadalcanal, Tarawa, Guam e Iwo Jima. Dijo que el servicio naval necesitaba una mejor base que Guam y sugirió las Islas de Hawaii (Pearl Harbor pronto lo siguió). Dijo que el bombardeo previo a la invasión de la flota era esencial para el éxito de los desembarcos. El artículo de Ellis lo catapultó a la vanguardia de la estrategia de la Armada/Cuerpo de Marines para el futuro. Fue una “golpe de timón radical de la doctrina hasta entonces aceptada.”

Confundido y perturbado

Sin embargo, una nube oscura se cernía sobre su creciente fama; Ellis experimentó crisis nerviosas y episodios severos de depresión, que en ese momento fueron descritos por la comunidad médica con términos tales como “neurastenia” o “psicostenia.”

Pero, además, Ellis era un alcohólico y su condición empeoró a medida que pasaban los años. Sus estancias en el hospital se hicieron más frecuentes y largas también. Debido a la camaradería entre los oficiales de la Marina durante ese período, las personas con problemas de bebida como la de Ellis fueron mantenidas en reserva. El alcoholismo no se consideró una enfermedad como lo es hoy en día y se le pasaba por alto en gran medida. Sin duda, LeJeune sabía del consumo de alcohol excesivo de Ellis, pero obviamente optó por ignorarlo y mantenerlo en la planificación estratégica a largo plazo.

“Los grafólogos que analizan la letra de Ellis en diferentes etapas de su vida también han llamado la atención sobre evidencias de confusión y perturbación”, escribió el Dr. Dirk Anthony Ballendorf, Director del Centro de Investigación del Área Micronesia de la Universidad de Guam. “Él siempre estaba luchando una batalla interior consigo mismo. Posiblemente su motivación para unirse a los marines tenía algo que ver con tratar de resolver conflictos internos y sentimientos de inadecuación … él siempre se esforzó por sobresalir.”

Una Larga Ausencia

El trabajo de Ellis, sin embargo, pronto lo impulsaría a otro campo y lo haría embarcarse en un viaje extraño, un viaje que permanece rodeado de controversia hasta el día de hoy.

Cuando comenzó la Primera Guerra Mundial, Japón tomó posesión de Micronesia de los alemanes después de firmar un tratado con Gran Bretaña que los haría “perseguir a la flota alemana fuera del Pacífico si estallara la guerra en Europa”. Cuando comenzaron las hostilidades, los japoneses se movieron rápidamente para ocupar todo territorio alemán al norte del ecuador. Cuando terminó la guerra, los japoneses ganaron los territorios bajo un mandato que decía que no se construirían instalaciones militares en esos lugares y que Japón tenía que unirse a la recién formada Liga de las Naciones.

Los japoneses estuvieron de acuerdo con todos los términos del Tratado de Versalles, pero rápidamente “denegaron el acceso a los extranjeros a Micronesia. Esta acción despertó las sospechas de los Estados Unidos. ¿Qué estaban haciendo los japoneses? ¿Estaban construyendo bases para su uso en caso de guerra?

A principios de la década de 1920, la única forma de obtener este tipo de información era por informes de primera mano. Alguien tenía que estar en la escena para obtener datos sobre la actividad japonesa en el Pacífico y el uso de agentes del servicio de inteligencia era la clave.

El indicado para ese trabajo era Pete Ellis. Poco se sabe de las reuniones secretas que LeJeune y Ellis deben haber celebrado. Ciertamente, la bebida y el deterioro de la condición física de Ellis deben haber sido discutidos en gran extensión. A pesar de todas sus deficiencias, Ellis convenció a LeJeune para que le permitiera emprender la misión.

Poco después, a instancias de LeJeune y la Oficina de Inteligencia Naval (ONI) y bajo un manto de secreto, el malhumorado Pete Ellis le dio al comandante una carta de renuncia sin fecha (más tarde se supo, para no avergonzar a la Infantería de Marina) y se tomó una larga licencia de franco.

Una misión condenada por el fracaso

Primero, todo el dinero necesario para el viaje se depositó en su cuenta bancaria personal. Bajo la apariencia de hacerse pasar por un comprador de copra (cocos secos) para Hughes Trading Company en la ciudad de Nueva York, el intrépido Ellis zarpó en agosto de 1921 hacia Micronesia. Llevaba consigo mapas, gráficos y cuadernos de navegación y confidenciales. Todo esto sin la autorización oficial de la Infantería de Marina y la ONI. Si Ellis fracasaba, estaba solo.

Ellis llegó a San Francisco en agosto de 1921 y abordó el trasatlántico SS Maheno para la primera etapa de su viaje. Hizo paradas en Australia, Samoa y Fiji. Obtuvo una visa para visitar las islas japonesas, luego se dirigió a Filipinas.

Desde el principio, la misión estaba condenada al fracaso. La bebida de Ellis pronto lo aterrizó en un hospital de Yokohama. Mientras estaba en un delirio borracho, le dijo al jefe del hospital naval, el comandante Ulys R. Webb, que estaba en una misión secreta. Durante los siguientes meses Ellis fue un espectáculo familiar en el hospital. A mediados de septiembre entró en el centro médico por “delirium tremens y alucinaciones.”

Webb ordenó al farmacéutico jefe, el compañero Lawrence Zembisch, que asistiera a Ellis e informara al Agregado Naval de la Embajada de los Estados Unidos, el Capitán Lyman A. Cotton, sobre su estado. Cuando Ellis se puso lo suficientemente bien como para viajar, Cotton y Webb le dijeron que regresara a los Estados Unidos.

Si regresaba, Ellis sería deshonrado y obligado a retirarse. En cambio, avergonzado por sus acciones, decidió otro curso de acción. Retiró todo su dinero de una cuenta bancaria que había establecido en Nueva York y dejó el hospital el 4 de octubre de 1922, cortando todos los lazos con los militares. En esencia, estuvo ausente sin permiso. Ellis debe haberse dado cuenta de que su consumo excesivo de alcohol pronto lo mataría y quería obtener tanto conocimiento de las islas como pudiera y enviar la información a LeJeune.

Ellis viajó extensamente por Micronesia, visitando tantas islas como fuera posible: Saipán, Yap, Koror, Truk y Pohnpei. En Palau, un isleño recordó cómo “buscaba los lugares altos y miraba hacia el mar. Todo el tiempo, tomó notas meticulosas de sus hallazgos. También fue seguido por las autoridades locales que luego informaron directamente a los japoneses. Ellos mantenían un ojo vigilante sobre los movimientos de los estadounidenses indiscretos.

La muerte de “Pete” Ellis

Desafortunadamente, la bebida de Ellis fue de hecho su perdición. A finales de 1922, fue atendido , en Jaluit en las Islas Marshall por una misionera estadounidense llamada Madre Jesse Rebecca Hoppin, a quien los isleños respetaban tremendamente. Era un trabajo de tiempo completo, tratando de evitar que Ellis comprara licor a los comerciantes de la isla. La Madre Hoppin los reprendió, pero Ellis de alguna manera logró asegurarse el whisky, manteniéndolo oculto.

Mientras Ellis se estaba recuperando en Jaluit, su sirviente, Benjamin Lajipun, también se convirtió en su guía, llevándolo por toda la isla. Cada vez que uno de los pequeños veleros estaba programado para hacer un recorrido entregando suministros, el siempre curioso oficial de la Marina también participaba del viaje. Observó y documentó en su diario la extensión de los arrecifes, el tamaño y la población de las diversas islas, y cualquier edificio y estructura que vio allí. Observando su gran interés, la policía japonesa lo vigiló aún más de cerca.

Periódicamente, Ellis dio cartas, presumiblemente explicando su paradero, a personas que regresaban a los Estados Unidos. Uno de esos despachos se los entregó a Victor Hermann, en marzo de 1923, con instrucciones para enviarlo por correo una vez que llegara a Estados Unidos. Confió en Hermann y le informó que “iría hacia el sur a Menado” en las Célebes.

En Koror, Ellis fue atendido por su esposa palauana, una hermosa mujer llamada Metauie, que era 25 años menor que él. Se enfermó violentamente y se metió en períodos de balbuceo sobre su “misión secreta”, rechazando toda ayuda médica. Luego, en la tarde del 12 de mayo de 1923, murió repentinamente. Él tenía 43 años.

Las autoridades japonesas no reportaron la muerte de Ellis durante una semana. Los japoneses aparentemente confiscaron todas sus notas, gráficos y libros de códigos.

Cuando los informes de la desaparición de Ellis llegaron a Washington, sus compañeros de la marina quedaron sorprendieron y sospechosos. LeJeune estaba profundamente angustiado por la muerte de su amigo. Escribió cartas de condolencia a la familia Ellis y no tuvo en cuenta su carta de renuncia sin fecha. Los oficiales de ONI interrogaron a Victor Hermann, uno de los últimos estadounidenses en verlo vivo. Él, sin embargo, no tenía un conocimiento íntimo de la muerte de Ellis. Pronto, Ellis y su misión se desvanecieron de la vista del público.

Han circulado rumores de que los japoneses envenenaron a Ellis. Ballendorf y Bartlett, quienes entrevistaron a personas que lo conocían mientras estaba en Palau, no encontraron evidencia de ninguna irregularidad. Si alguien envenenó a Ellis, fue el mismo Ellis con su excesiva adicción al alcohol. A pesar de esos hallazgos, los rumores persisten hasta el día de hoy.

Investigando la muerte de Ellis

En Japón, el agregado naval estadounidense, el Capitán Cotton, bajo el pretexto de recuperar los restos de Ellis, buscó más información. Envió al defensor de los derechos humanos de Ellis, el farmacéutico jefe Zembisch, para reunir datos adicionales en Koror. Mientras estaba allí, Zembisch habló con todos los que conocieron a Ellis. Los restos del oficial de la Marina fueron exhumados e incinerados para ser enviados a Japón.

A la llegada de Zembisch a Yokohama, ocurrió un extraño suceso. Tuvo que ser bajado del barco y llevado a un hospital. Parecía que había tenido un ataque de nervios debido al riguroso viaje. Desafortunadamente, mientras su condición estaba mejorando, un terremoto catastrófico ocurrió el 1 de septiembre de 1923, matando a Zembisch y envolviendo aún más la misteriosa misión Ellis en el misterio.

El intento “aficionado” de Ellis de jugar al espía y descubrir qué estaban planeando los japoneses en Micronesia fracasó miserablemente. Desconocido para los estadounidenses, los japoneses probablemente no comenzaron a fortificar las islas hasta 1935. El espionaje de Ellis no encontró evidencia concreta de que la construcción de bases militares comenzara antes. Si lo hizo, la evidencia fue ocultada o destruida por los japoneses.

“Pero la creencia y el compromiso de Ellis con su causa es innegable y confirmada, aunque trágicamente, por la experiencia por la que pasó”, escribió Ballendorf en 2002. “Las profecías de guerra de Ellis han sobrevivido al misterio de su misión. Aunque de ninguna manera estaba solo al reconocer que el equilibrio de poder en el Pacífico había cambiado con la adquisición de Micronesia por parte de Japón, su contribución única fue que sabía lo que el Cuerpo de Marines debía hacer con respecto a la amenaza, y actuó según esa creencia.”

Al Hemingway es un veterano del U.S. Marine Corps de la guerra de Vietnam. Él ha escrito numerosos artículos sobre la historia de la Segunda Guerra Mundial.

National Interest: Meet the Father of Modern Amphibious Warfare

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Un comentario sobre “En 1921 el Tte.Coronel Pete Ellis predijo el desarrollo de la guerra en el Pacífico”

  1. Nicolás G.

    Extraña historia que me trae a la memoria los charlatanes que “hacen predicciones” en televisión, pero que no aciertan una.

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