El último sobreviviente de la Batalla de Peleliu

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Por Julian Ryall – Cuando Keiji Nagai habló de los horrores que vivió, una sombra cayó sobre sus ojos. Su entrevistador, Kentaro Saeki, dijo que era como si el veterano de la Segunda Guerra Mundial lo estuviera reviviendo: los combates, el derramamiento de sangre, la muerte de sus amigos.

Nagai, que murió en noviembre a la edad de 98 años, fue el último de los 34 soldados japoneses que sobrevivieron a la  cruel batalla de Peleliu, que cobró más de 12.000 vidas y cuyas cicatrices aún se pueden ver en la isla del Pacífico, ahora parte de la República de Palau.

Fue en abril de 2015 cuando Saeki, corresponsal senior de la emisora pública NHK, conoció por primera vez a Nagai, que ya estaba en sus 90 en ese momento.

"Lo entrevisté para un programa de televisión el día en que [el entonces] emperador y emperatriz de Japón viajaron a Peleliu para presentar sus respetos a los muertos", dijo Saeki.

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Sería la primera de más o menos diez reuniones entre los dos – reuniones que colorearon la comprensión del experimentado periodista sobre una catastrófica guerra que el viejo soldado presenció de primera mano.

"No creo que se mostrara reacio a hablar sobre la guerra, aunque a veces tenía dificultades para explicar los términos militares de ese momento de manera que los pudieras entender", dijo Saeki. "Pero cuando comenzó a hablar sobre los combates reales, se volvió bastante emotivo.”

Originario de la ciudad de Kasama, al norte de Tokio, Nagai se alistó en enero de 1940 y fue inicialmente asignado a la frontera con Manchuria.

Cuatro años más tarde, fue enviado a Peleliu, donde el comandante de la guarnición de 10.900 hombres tenía órdenes de defender la isla de 13 kilómetros cuadrados a toda costa.

Pasarían otros seis meses antes de que una flota de Estados Unidos apareciera en el horizonte y comenzara la batalla.

"Los barcos estadounidenses bombardearon la isla antes de los desembarcos y [Nagai] dijo que fue terrible", contó Saeki. “Recuerdo haberlo mirado mientras hablaba y vi que sus ojos se tornaban más oscuros… era como si esos ojos me estuvieran tragando.”

Después de 73 días de amarga lucha, la batalla terminó con el comandante de las fuerzas japonesas cometiendo el suicidio ritual. Pero Nagai y sus compañeros se negaron a rendirse, pasando los próximos dos años, más o menos, escondiéndose en una red de cuevas que formaban una red en el interior de la isla y robando alimentos en los depósitos militares estadounidenses por la noche para sobrevivir.

Mientras recordaba ese tiempo y especialmente la experiencia de encontrar los cuerpos de los compañeros caídos, Nagai, a veces se tropezaba con sus palabras, hablaba más despacio o se paraba para tomar de un estante un libro sobre la batalla, contó Saeki. Tal vez era la manera del viejo soldado de recuperar la compostura, porque Saeki dijo que nunca lo vio derramar una lágrima.

Aunque los japoneses sobrevivientes tenían la esperanza de la eventual victoria de su patria, estos sueños se desvanecieron en 1947 cuando uno de ellos encontró una revista de noticias en una playa frecuentada por soldados estadounidenses. Otro, que sabía algo de inglés, tradujo la leyenda debajo de una foto que mostraba a un grupo de políticos japoneses y oficiales militares firmando un documento en la cubierta de un buque de guerra, rodeado de líderes militares estadounidenses.

Fue solo entonces cuando se dieron cuenta de que habían sido derrotados, dijo Saeki, y el último de ellos comenzó a emerger de las cuevas.

"Nagai no quería que nadie usara las palabras ‘rendirse’ o ‘darse por vencido’ cuando se dirigieron a los estadounidenses", dijo Saeki. “Había estado en el ejército y todavía tenía orgullo en su corazón.”

Cuando finalmente se le permitió regresar a casa en la prefectura de Ibaraki, Nagai se casó y con el tiempo comenzó a trabajar para una empresa de confitería. Durante muchos años, evitó hablar de sus experiencias de guerra hasta que fue identificado como el último superviviente japonés de la batalla de Peleliu.

Y habiendo sido testigo de algunos de los peores episodios que la guerra podría ofrecer, Nagai parecía haberse convertido en un campeón de la paz.

Al ser preguntado, le dijo a Saeki que "no había necesidad de cambiar la constitución pacifista de Japón", algo que está siendo impulsado por el primer ministro Shinzo Abe y otros conservadores en un intento por "normalizar" las fuerzas armadas del país.

"Había pasado por los momentos más difíciles imaginables y creo que era natural que se sintiera así", dijo Saeki. "Dijo que nunca deberíamos volver a recurrir a la guerra. Odiaba la guerra y creo que ese era su legado.”

Escuchar las historias de Nagai también cambió algo en Saeki, dijo, y le hizo "darse cuenta de lo importante que es que cualesquiera que sean las dificultades que enfrente mi país, nunca más debemos recurrir a la guerra para resolver esos problemas".

"No debemos hacer nada que pueda llevar a una repetición de esos años", dijo Saeki. "Soy periodista y no sé qué puedo hacer para lograrlo, pero es algo que tenemos que trabajar duro para garantizarlo.”

Saeki fue transferido más tarde a la sede de NHK en Tokio, pero se comunicaba por carta con Nagai, la última de las cuales la recibió en diciembre de 2017.

En la misiva, Nagai le aconsejó a Saeki que fuera bueno con su esposa antes de firmar: "nos veremos de nuevo". Nunca más se volvieron a ver.

SCMP: The tale of the last Japanese soldier to survive WWII’s Battle of Peleliu

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