Cientos de italianos fueron encerrados la isla Santa Helena en Canadá

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Cuando Renato Gonnella murió en Glasgow en diciembre de 2002, su hijo Ralph metió en su ataúd el uniforme que se había visto obligado a usar cuando era joven en sus 20 años, al ser internado en la Île Sainte-Hélène de Montreal.

Durante tres años durante la Segunda Guerra Mundial, el histórico fuerte británico que hoy alberga el Museo Stewart de Montreal fue un campo de concentración para 400 italianos que habían estado viviendo y trabajando en el Reino Unido desde mucho antes del comienzo de la Segunda Guerra Mundial.

Imagínalo: torreones de guardia. Una inmensa puerta de acero. Y en lo alto del fuerte, en el puente Jacques-Cartier, guardias armados observando desde su puesto de vigilancia cada movimiento de los detenidos.

El gobierno canadiense renombró el fuerte, que se remonta a la época colonial británica, con el nombre Campamento 43. Durante los tres años que vivió allí, de 1940 a 1943, Renato Gonnella fue solo un número: 179.

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Renato "fue arrestado por el hecho de que era un ciudadano italiano", le dijo su hijo a CBC desde su casa en Escocia.

Maryse Bédard, una historiadora de Montreal que escribió su tesis de maestría sobre el Campamento 43, dijo que cuando Italia entró en la guerra al lado de Alemania en junio de 1940, el primer ministro británico Winston Churchill no perdió tiempo. Al día siguiente, Churchill ordenó el arresto masivo de los italianos que vivían en el Reino Unido.

"Había temor a una quinta columna", dijo Bédard.

Alrededor de 4.200 italianos fueron acorralados: la policía se presentó sin previo aviso en su lugar de trabajo y en sus hogares.

Renato había nacido en Escocia de padres italianos, y aunque Ralph Gonnella dijo que su padre no tenía "absolutamente nada" que ver con los fascistas de Mussolini, fue arrestado en julio de 1940 y llevado bajo guardia armada a Liverpool.

A partir de ahí, él y cientos de otros italianos fueron enviados a Canadá.

La vida en el Campamento 43

El barco de Renato atracó en la ciudad de Quebec, donde los militares les hicieron quitarse las ropas tomar duchas frías y les entregaron sus uniformes de internamiento.

Desde la ciudad de Quebec, tomaron un tren a Montreal y un autobús a Île Sainte-Hélène. Ralph dice que el campamento no estaba preparado para su llegada, y pasaron la primera noche sentados en el suelo, sin comida ni agua.

"Se les prohibió hablar, y si un hombre lo hacía, sería severamente golpeado", escribió Ralph Gonnella.

Lo que realmente le impactó a Renato no fueron las condiciones en el campamento, dijo su hijo: sino estar a un océano de distancia de la guerra.

"Habían dejado un hogar que estaba bajo las amenaza de los bombardeos, las incursiones nocturnas, y sus propias familias estaban en peligro, mientras ellos no estaban en peligro", dijo.

Sin embargo, dijo que había una ventaja pasar la guerra en Canadá. El racionamiento no era tan grave como lo fue en Gran Bretaña.

Los italianos desempeñaron un papel importante en la industria de restaurantes y abastecimientos para los británicos, y los registros del campamento muestran que entre los internados en el Campamento 43 había 23 cocineros, 28 camareros, 15 propietarios de cafeterías y restaurantes y un panadero.

"Mi padre dijo que comían muy bien en el campamento", contaba que "fue internado con algunos de los mejores chefs y cocineros de los mejores establecimientos de Gran Bretaña."

"Solía bromear que en realidad comían mejor que sus captores."

Los detenidos también tenían un aula donde podían ofrecerse como voluntarios para enseñarse mutuamente materias, como francés, química y astronomía.

También había una pequeña biblioteca con libros de la YMCA y la Universidad McGill, aunque Bédard dijo que los detenidos se quejaron de que nunca hubo suficiente material de lectura.

Los detenidos trabajaban por 20 centavos al día, haciendo trabajos como hacer vendas y fundas de almohada para la Cruz Roja. Se les pagaría en vales que podrían intercambiar en una cantina por golosinas como chocolate y cigarrillos.

En sus memorias La Isla de los Desplazados, otro detenido, Joe Pieri, dijo que después de fuertes nevadas, "se pedía a los que querían ser voluntarios y luego se les escoltaría a la ciudad bajo fuerte guardia para ayudar a despejar las calles."

Pieri dijo que era humillante desfilar por la ciudad, aunque los habitantes de Montreal sentían lástima por ellos y ofrecerían regalos como cigarrillos.

Un regreso a la Isla de Man

Italia se rindió a las fuerzas aliadas en 1943, y el campamento cerró el m01 de noviembre de ese año.

En ese momento los detenidos tenían libertad para regresar a casa, siempre y cuando aceptaran trabajar en el cuerpo militar auxiliar en Gran Bretaña.

Muchos esperaron antes de cruzar el Atlántico, temiendo que su barco a casa pudiera ser torpedeado por submarinos alemanes.

Renato Gonnella abandonó Montreal en 1943. Fue enviado a la Isla de Man, que era donde el Reino Unido había estado reteniendo a la mayoría de los italianos que las autoridades británicas habían arrestado. Pasó un par de meses allí antes de ser liberado en mayo de 1944.

Ralph dice que su padre estaba enojado por perder cuatro años de su vida, pero también se sintió afortunado de haber sobrevivido a la guerra.

"Todo resulta atenuado por… lo que les pasó a otros."

Uno de los tíos de Ralph, que también era de ascendencia italiana, luchó en el ejército británico.

"Lo perdimos en el norte de Francia."

‘Quiero que se registre la historia’

El campo de concentración en Île Sainte-Hélène estaba lejos de ser el único en Canadá.

El gobierno canadiense detuvo a los canadienses japoneses, vendiendo sus hogares y negocios para pagar su detención en el interior de la Columbia Británica. Los que se resistieron a la detención fueron enviados a campos de prisioneros de guerra en Petawawa, Ontario.

La Policía Montada también internó a hombres italiano-canadienses en Petawawa y en Fredericton, N.B.

El año pasado, el gobierno federal se comprometió a disculparse con los italo-canadienses que fueron detenidos en Canadá bajo sospecha de apoyar a Mussolini.

Sin embargo, Ralph Gonnella le dijo a CBC que no está interesado en una disculpa.

"Mi temor por una disculpa es que a veces desinfecta la historia", dijo. "[El gobierno] puede decir: ‘Eso sucedió, pero hemos dicho lo lamentamos y luego podemos seguir adelante.’"

"Quiero que la historia sea grabada y divulgada."

En el Museo Stewart, una puerta de la prisión del Campamento 43 es parte de la exposición permanente, y hay planes para conmemorar el campamento en la programación del museo el próximo verano, a tiempo para el 75º aniversario del final de la Segunda Guerra Mundial.

Para Ralph Gonnella, la decisión de poner el uniforme de internamiento de su padre dentro del ataúd de Renato en 2002 fue una forma de enterrar con él, al Prisionero 179, y mostrar la importancia de ese período de la vida de su padre.

CBC: Hundreds of Italians interned on Montreal’s Île Sainte-Hélène during WW2

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