Buscando desaparecidos 75 años después de finalizada la guerra

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Thomas Siepert mira a través del campo de granos verdes, que brilla en el sol después de una tormenta de primavera, con molinos de viento revolviendo lentamente en la distancia. Los lechones de jabalí cruzan el camino hacia la ciudad, y una liebre sale y se aleja.

Associated Press – Klessin – Alemania – La serena escena oculta la masacre 75 hace años en el mismo pedazo de tierra en que las tropas alemanas lucharon furiosamente – e inútilmente – para evitar el Ejército Rojo soviético, llegara a Berlín.

“Parece muy idílico, pero es un gran cementerio”, dijo Siepert. “Eso no debe ser olvidado.”

Pero durante décadas después de la victoria aliada en Europa, cuyo 75 aniversario es el viernes, muchos de los que murieron allí fueron olvidados. Algunos fueron enterrados donde cayeron, mientras que otros fueron arrastrados por civiles en los meses posteriores a la guerra a fosas  que ellos mismos cavaron, y fueron enterrados.

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Durante los últimos 15 años, voluntarios como Siepert de toda Europa han estado tratando de rectificar eso, dedicando sus vacaciones a excavar líneas de trincheras largamente enterradas y posiciones militares a la búsqueda de aquellos que nunca regresaron a casa.

En 19 excavaciones en menos de media milla cuadrada de tierra, miembros de la Asociación para la Recuperación de los Caídos en Europa del Este, han encontrado 116 soldados alemanes y 129 soviéticos.

Ellos tratan de identificar el mayor número posible – para proporcionar un cierre del caso para las familias, para devolver a los muertos sus nombres y separarlos de los números en los libros de historia, con la esperanza de explicar el costo de la guerra a las generaciones futuras.

“Por todos lados, se encuentran estas vidas destruidas. Estas son todas las personas que murieron sin sentido”, dijo Albrecht Laue, presidente de la asociación. “Si hablamos de una enorme masacre con cientos de miles de muertos, nadie puede entender eso. Pero si hablo de la historia de un joven soldado de 17 años, eso es tangible.”

Laue, un hombre de negocios de Hamburgo de 46 años, se interesó en la operación al buscar la tumba de su abuelo, la cual ubicó cerca de donde murió luchando en Rusia en 1942 como un joven teniente.

Siepert, 47, un ingeniero de la cercana Fráncfort del Óder, recuerda cuando era niño teniendo conferencias regulares en la escuela sobre cómo evitar las granadas, bombas y otras municiones que aún se encuentran en la zona, y preguntándose por qué.

Otros voluntarios incluyen antropólogos, arqueólogos, excavadores y los expertos en eliminación necesarios cuando se encuentran municiones. Provienen de todas partes, incluyendo Rusia, Polonia, Ucrania, Italia, Suiza y los Países Bajos.

“No pudimos, y tampoco queremos, buscar soldados de una nación específica”, dijo Laue. “Eso es lo interesante cuando uno encuentra a uno de los muertos; uno nunca sabe al principio si es un alemán o un soviético.”

El pueblo de Klessin se encuentra en una altura a un poco más de una milla del río Oder. Los observadores militares alemanes lo usaron para dirigir ataques de artillería contra las tropas soviéticas mientras cruzaban un puente de pontones en la ofensiva antes del impulso final en Berlín.

Reconociendo la importancia estratégica de la aldea 60 millas al este de Berlín, los soviéticos lo convirtieron en un objetivo. Los nazis decidieron sostenerlo, moviéndose en una unidad de soldados, aumentada con cadetes aspirantes a oficiales y milicias “Volkssturm”, reclutador a medida que disminuía el número de hombres en edad militar.

Los combates enfrentaron a 400 alemanes en Klessin contra aproximadamente cuatro veces ese número de soviéticos, con los alemanes apoyados por una unidad de tanques Panther en el pueblo vecino de Podelzig, artillería cercana y suministros lanzados del aire.

El feroz combate se prolongó durante casi dos meses, a menudo cuerpo a cuerpo, mientras los soviéticos intentaban tomar el pueblo, disparando 62,000 proyectiles de mortero y proyectiles de artillería.

Se desconoce exactamente cuántos fueron muertos o declarados como desaparecidos, pero las víctimas fueron enormes, dijo Siepert.

“El 20 de marzo, las tropas alemanas intentaron abrirse paso para hacer un corredor”, dijo, señalando un campo entre Klessin y Podelzig donde los soviéticos habían colocado un campo minado y otras defensas después de rodear el pueblo. “Hubo 150 desaparecidos en ese solo ataque, así como 50 muertos. Setenta lo hizo a través.”

El 23 de marzo de 1945, los asediados soldados alemanes intentaron una ruptura bajo el amparo de la oscuridad. Alrededor de 60 lo lograron, y los otros fueron capturados o muertos.

El comandante de tanques alemán Lt. Hans Eimer fue declarado como desaparecido después del intento de ruptura. Eimer había llevado su tanque Panther a Klessin la semana anterior en su 22 cumpleaños para apoyar a la guarnición, pero el vehículo terminó siendo destruido y quedó herido y atrapado en el pueblo.

Fritz, hermano menor de Eimer, había muerto en combates ese enero. Después de la guerra, su hermana, Margarete, había instado durante mucho tiempo al grupo de Laue a tratar de determinar el destino de su único otro hermano.

Los restos de Eimer fueron localizados por el grupo de Laue en 2016 por casualidad e identificados por sus placas de identificación. El grupo le dijo a Margarete antes de morir en 2018 que su hermano había llegado a 250 yardas de la aldea antes de que lo mataran, y se acostó con otros dos soldados.

Las identificaciones son raras, especialmente de los soldados soviéticos que no tenían placas de identificación, pero ocasionalmente los voluntarios tienen suerte.

En una excavación en un puesto avanzado soviético en una colina a las afueras de Klessin en 2018, se encontraron con tres soldados soviéticos que estaban muy condecorados y rastrearon sus nombres a través de las medallas.

La excavación de primavera de este año se ha pospuesto debido a las restricciones de bloqueo durante la pandemia del coronavirus. Todavía se está trabajando en un sitio conmemorativo que se está estableciendo en medio de los escombros de los edificios originales de la granja.

Hermann Kaiser, miembro de la pequeña asociación comunitaria detrás del monumento, dijo que recordaba haber encontrado material militar cuando era un niño que crecía en la zona, encontrando felizmente un viejo casco de acero y jugando a la “guerra” con sus amigos, sin entender que estaban jugando en las tumbas.

La esperanza está en el monumento para asegurarse de que otros lo entiendan.

“Queremos mostrar lo que sucedió aquí hace 75 años, lo que significa la guerra, mostrar a la generación más joven que la guerra lo destruye todo”, dijo, mirando el paisaje cráteres y los escombros del monumento. “Y si podemos hacer eso en el lugar donde sucedió, es inolvidable.”

Los Angeles Times: 75 years after World War II, search for missing soldiers continues

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