ST. JOHN’s, N. L. … los restos de cuatro cargueros con mineral de hierro hundidos por submarinos alemanes en 1942 han descansado en la Isla Bell de Terranova durante décadas.

Holly McKenzie-Sutter – Bell Island fue uno de los lugares en América del Norte en ser atacados por las fuerzas alemanas durante la Segunda Guerra Mundial, y los restos hundidos atraen a buzos de todo el mundo. Pero una cantidad desconocida de explosivos sin detonar, posiblemente hasta 200, permanecen a bordo y son un posible peligro.

El lunes, una misión de recuperación comenzará desde Conception Bay South, fuera de St. John’s, en Terranova y Labrador.

Buzos militares estarán en el lugar para recuperar los artefactos explosivos sin detonar de los restos de los cuatro cargueros con mineral de hierro: el SS Lord Strathcona, el SS Rose Castle de Canadá, el SS PLM 27 de Francia y el SS Saganaga de Gran Bretaña.

El buzo Neil Burgess de Flatrock, Terranova, dijo que los barcos, cada uno de unos 120 metros de eslora, han sido convertidos en bellísimas escenas de la vida marina, con abundantes anémonas con forma de flores y peces que viven en lo que son esencialmente lugares de combates – y tres de los barcos, tumbas de guerra.

Después de más de 50 inmersiones, Burgess dijo que la evidencia visible de los ataques tiene un impacto aleccionador cada vez que se ven. Él ha visto los lugares destrozados donde un torpedo impactó un barco, y los efectos personales de las docenas de hombres que perdieron la vida.

"Te impacta cuando ves un zapato tirado en un baño o en algún otro lugar, porque piensas, ¿era uno de esos marinos que llevaba este zapato cuando el barco se hundió?" dijo Burgess por teléfono el jueves.

"Las placas de acero del barco están dobladas como si fueran de cartón", dijo Burgess. "Agradece a tus estrellas de la suerte que no estabas allí cuando ocurrió la explosión."

Burgess también ha visto proyectiles de artillería en la cubierta cerca del cañón de popa. Los barcos, que transportaban mineral de hierro de las minas de Bell Island a las fábricas de acero en Sydney, para convertirlos en armas de guerra, habían sido equipados con artillería para defenderse de los ataques alemanes.

Burgess, quien también es presidente de la Shipwreck Preservation Society de Terranova y Labrador, estima que hay alrededor de 50 proyectiles en cada uno de los restos. Él suministró al equipo de inmersión esta semana con viejos diagramas de los barcos para ayudar a planificar los trabajos de recuperación.

Las inmersiones están programadas para realizarse desde el 15 de julio hasta el 24 de julio. Las municiones serán llevadas a un campo de tiro a unos 45 minutos al oeste de ST. John’s para ser detonadas.

Los militares ordenaron una inspección de dos de los naufragios en el año 2000 por temor a que los buzos accidentalmente pudieran hacer estallar los explosivos sobrantes.

Al final de la misión, los sitios pueden ser más seguros para los exploradores que visitan los restos cada año.

Rick Stanley de Ocean Quest Adventures ha ocupado las últimas dos décadas guiando tours de lo que él llama el "museo submarino" de naufragios.

Las excursiones están dirigidas únicamente a buceadores profesionales y atraen a huéspedes de todo el mundo.

Stanley dijo que la relación con las fuerzas canadienses, británicas, francesas y alemanas, así como las familias de Bell Island que atendieron a los sobrevivientes atrae visitantes de diversos orígenes.

Los familiares de quienes estuvieron a ambos lados del conflicto han venido a presentar sus respetos. Stanley dijo que ha hecho tours a la hija del ingeniero jefe de los Saganaga y la hija del capitán alemán Rolf R Taeberg de unos de los submarinos, cuyo ataque hundió al Saganaga. Marita Collings donó la memorabilia de su padre al Museo Bell Island en ese viaje.

Aun así, puede que esta no sea la última misión de recuperación de los militares en Bell Island. Buzos locales también encontraron la carcasa principal de un torpedo alemán en el fondo del mar cercano, menos su ojiva, en el año 2000.

Burgess dice que hay algo nuevo que ver y más historias que descubrir en cada inmersión, lo que le hace volver. Dijo que hay valor en exponer a más gente a los naufragios y a sus sombrías historias, en un raro campo de batalla en América del Norte durante la Segunda Guerra Mundial.

"Es una historia muy importante en nuestra herencia náutica, y la herencia de tiempos de guerra aquí en Terranova y Labrador", dijo Burgess. "Cuantas más personas puedan verlo y entenderlo, creo que realmente valdrá la pena."

Atlantic CTV News: Armed Forces to sweep explosives from Nazi-sunk ships off Newfoundland

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En un sentido muy real, el Schwimmwagen era un bote sobre ruedas que también caminaba en tierra, con un sistema de escape alto montado en la parte trasera y una parrilla de entrada de aire detrás de la cabina.

Schwimmwagen

Warfare History Network – En la primavera de 1940, mientras las fuerzas armadas alemanas estaban barriendo Europa occidental, el Alto Mando le pidió, al famoso diseñador de automóviles Dr. Ferdinand Porsche, creador del Volkswagen o "Auto del Pueblo",  construir un vehículo polivalente para la próxima campaña contra la Unión Soviética.

En abril de 1941, cuando las campañas balcánicas se pusieron en marcha, la Waffen SS le pidió al heredero hijo de Porsche, y el tocayo, el Dr. Ferry Porsche, diseñar un vehículo similar. El resultado fue el Kubelwagen, o vehículo contenedor, y un derivado de ese diseño fue una versión anfibia llamada Schwimmwagen, o vehículo flotante. Se fabricaron un total de 150 anfibios con tracción en las cuatro ruedas para pruebas y ensayos.

La Evolución del Schwimmwagen

Los Volkswagen Kubelwagen y Schwimmwagen tenían muy pocas partes en común, pero compartían el mismo motor trasero, de cuatro cilindro en línea refrigerado por aire. El conjunto de tracción en las cuatro ruedas, sin embargo, era especial, como lo era su característica verdaderamente única, una hélice de agua retráctil en la parte trasera del chasis del pequeño vehículo.

La carrocería del Kubelwagen acuático era un verdadero casco de chapa de acero soldado, más parecido a un barco que a un automóvil, y reforzado con vigas cruzadas. Como el vehículo flotaba muy bajo en el agua, no había puertas para abrir o cerrar, y uno simplemente se subía para entrar o salir del vehículo.

Entre 1942 y 1944, un total de 14.276 Schwimmwagens fueron construidos, sirviendo en los Frentes Oriental y Occidental. Después de la guerra, el vehículo consiguió un nuevo uso en la vida en Europa como vehículo recreativo favorito de los cazadores de patos en los pantanos y estanques.

El Schwimmwagen tenía una velocidad máxima de 80 km/h en tierra y 10 km/h en el agua. Tenía una válvula para refrigeración por aire, un motor de cuatro cilindros en línea de 1.131 cc, y una potencia de 25 caballos de fuerza. También tenía una transmisión de cuatro velocidades y una hélice de tres palas y frenos en las cuatro ruedas, además de una carrocería monocasco de acero prensado sin costuras, construido para mantenerlo a flote.

Inicialmente tuvo competidores, pero al final el Schwimmwagen los venció para convertirse en el único vehículo anfibio del Ejército Alemán y de las Waffen SS. Su competidor más cercano el modelo Tipo 2SG fue obra del diseñador Hannes Trippelde los cuales mil fueron construidos antes de que toda la producción anfibia fuera detenida en 1944.

El Tipo 128 Kubelwagen de la oficina de diseño de Porsche, el prototipo Schwimmer, apareció en 1940, y 30 unidades fueron construidas y entregadas al ejército al año siguiente para pruebas. Su carrocería en forma de bote descansaba sobre el chasis estándar del Volkswagen. Después de recibir el visto bueno del General de División Hans Juttner de la Oficina de Liderazgo de las SS, el tipo 128 fue mejorado con el tipo 166, y fue este modelo el que entró en producción en masa en 1942.

El Schwimmwagen fue diseñado no sólo como un vehículo acuático, sino también como un reemplazo para los vehículos exploradores en motocicleta que habían demostrado su valor en las campañas occidentales. Las motocicletas habían sido introducidas para reemplazar a la caballería. Irónicamente, a pesar de la motocicleta, el caballo haría una remontada tardía en el este por el simple hecho de que era más adecuado para el terreno fuera de los caminos.

El modelo de producción tipo 166 Schwimmwagen tenía una distancia entre ejes  de 40 cm más corta y una anchura de 10 cm menos que el modelo anterior tipo 128. El motor de 1,130 cc era el mismo que el Kubel de 1943, con un calado de 77 cm. Además de los Waffen SS, otros usuarios de los vehículos anfibios fueron los batallones de ingenieros del Ejército, las Divisiones de Campo de la Luftwaffe del Mariscal del Reich Hermann Göring y las fuerzas de paracaidistas de élite del General de la Luftwaffe Kurt Student.

El primer modelo: el tipo 128 Schwimmer

El 21 de septiembre de 1940 apareció el primer modelo tipo cajón Schwimmwagen, muy parecido al Kubel tipo 87, con carrocería soldada. Décadas después de la guerra (de 1973 a 1976), una variante de este vehículo reapareció tanto en Estados Unidos como en México como "la cosa" de Volkswagen.

El tipo 128 Schwimmer también tenía un motor Kubel tipo 87, pero con eje delantero y tracción delantera, un nuevo diferencial, cojinetes de las ruedas super impermeables, y tornillos portadores de eje delantero encerrados en anillos de goma. El cable del velocímetro fue pasado a través de un cuerpo hermético con mangas de goma y tapas de protección de metal. También tenía dos barras de suspensión de tres hojas.

La transmisión de Schwimmer del tipo 128 también fue diferente, con ejes de accionamiento del eje trasero de montaje más fácil, doble sellado de la rueda de la corona de eje medio, unión del eje trasero al cuerpo principal mediante mangas, barras de resorte, y amortiguadores traseros sellados. Los cables de los frenos estaban llenos de grasa y también se hicieron herméticos, pero no tenían válvulas de lubricación.

El 1 de noviembre de 1940, el prototipo Schwimmwagen estaba listo para ser probado por la oficina de Armas del Ejército. Los ensayos rigurosos, en la autopista, carreteras secundarias, cross-country, y en el papel del transporte por agua para el que fue diseñado principalmente, duraron hasta el 6 de diciembre.

El tipo 128 VW Schwimmer gastaba seis litros de combustible por hora, mientras navegaba en el agua. En diciembre de 1940, la Wehrmacht autorizó la construcción de otros 100 vehículos, y la compañía Drauz, más tarde acompañada por Ambi-Budd, fue encargada de construir la carrocería. Se realizaron más pruebas durante la primavera de 1941, antes y durante la Operación Barbarroja en el Frente Oriental. Las pruebas anfibias también fueron hechas por el Departamento de instrucción de la Wehrmacht en el Lago Wunzdorf en Alemania. Una vez más, los nuevos Schwimmers pasaron sus pruebas.

Un último ensayo alpino de un trío del tipo 128 se realizó en agosto de 1941, cuando los alemanes estaban ganando resonantes victorias en el Este contra el tambaleante Ejército Rojo. Las pruebas de montaña abarcó un total de 2.580 kilómetros. El informe oficial declaró: "las pruebas en los caminos de alta montaña en condiciones difíciles, en el Kitzbuhler Horn, o en las peores condiciones en el Alm Rudnicker cerca de Watsching, a veces fangosos, rocosos, muy estrechos y empinados, nos demostraron como nunca antes el extraordinario comportamiento off-road del tipo 128 cuando se conduce con sensatez. Manejamos por caminos que nunca antes habían visto un vehículo a motor, y el peso total siempre ascendió a casi media tonelada.

"Las cualidades anfibias del vehículo no se quedaron cortas después de sus grandes pruebas off-road, ya que realizó las pruebas sin problemas en los ríos a una velocidad mayor que la del otro vehículo [competidor]. El 18 de febrero de 1942, ambos 128 y 129 fueron descontinuados a favor del tipo 166 mejorado, que fue autorizado el siguiente mes de abril.

Introducción del tipo 166

El primer tipo 166 fue probado en el Embalse Max Eyth en las afueras de Stuttgart en marzo de 1942, con la aceptación del alto Mando de la Oficina de Armas del Ejército (OKW) dada el 29 de Mayo. El 6 de junio de 1942, exactamente dos años antes del Día-D en Normandía, el lote inicial de modelos tipo 166 completados salió de las líneas de ensamblaje. Durante julio de 1942, se realizaron pruebas de nieve en la montaña Grossglockner. A finales de 1942, las unidades de la Wehrmacht y las SS en el campo comenzaron a recibir sus pequeños y confiables Schwimmers.

Por su capacidad marinera del vehículo un Comité de la Oficina de Armas en serio trató de conseguir que el Dr. Porsche lo equipara con una luz verde a estribor y una roja a babor para cumplir con las normas internacionales de navegación.

Como armamento de protección, el Schwimmwagen tenía una ametralladora MG-34 montada en un pivote. En el lado derecho del interior del casco, cuatro cargadores fueron colocados para facilitar su acceso por el artillero.

Según el Dr. Ferry Porsche, en sus memorias de 1976, para nosotros en Porsche, "esta máquina [el tipo 166] podía transportar cuatro personas y difería de su predecesor, el tipo 128, no sólo en tamaño, sino en detalle. Llevaba mucho menos equipo … el ancla y equipo similar que normalmente se encuentra en las naves de la Marina eran considerados innecesarios … su propósito principal era que los oficiales de las unidades de avanzada se movieran a través del país, vadearan los ríos y realizaran reconocimientos por agua. ¡De hecho, los oficiales usaron algunas de ellas como plataformas para el tiro al pato!…

"Nuestra experiencia con el anfibio tipo 166 durante la campaña rusa fue increíblemente buena. ¡Esta máquina compacta no tuvo ningún problema en usar el mismo terreno que los tanques! Puedo hablar con cierta satisfacción, ya que fui responsable de toda la producción de Kubelwagen -tanto terrestres como anfibios- desde 1939 hasta el desastre que nos llegó en 1945….

"Para agosto [de 1941], el primer prototipo estaba listo para ser probado. Me pidieron que llevara este vehículo al Cuartel General de Hitler para una demostración, y parecía estar complacido…. Se tomó mucho tiempo inspeccionando el vehículo y le hizo las preguntas más detalladas … " me gustaría, por cierto, que usted pensara en un problema serio. Se trata de nuestros soldados en el este. Constantemente tienen que luchar contra enjambres de mosquitos, tanto como con los rusos. ¿No podrías idear algún tipo de mosquitero para este auto que les diera protección mientras estaban en tránsito?’, preguntó Hitler.

Warfare History Network: Meet the Type 166 Schwimmwagen: Nazi Germany’s Secret Boat Car

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