Exordio
La Segunda Guerra Mundial (1939-1945)

Brigadier Ralph Alger Bagnold

Bandera de Gran Bretaña
Ralph Alger Bagnold

Ralph Alger Bagnold, nació en Manor House, Stoke, Devonport, Inglaterra, el 3 de abril de 1896. Hay algunas controversias sobre su lugar y fecha de nacimiento, indicándose que probablemente nació en Blackheath el 28 de mayo de 1990. Fue hijo del Colonel Arthur Henry Bagnold que prestó servicio con los Ingenieros Reales en Chipre, Egipto, Sudáfrica y Sudán. Su abuelo también sirvió más de 30 años en India.

Graduado en la Real Academia Militar de Woolwich, en 1915, prestó servicio durante la Primera Guerra Mundial en Francia. Después de la guerra, en 1921, se graduó con honores en la Universidad de Cambridge, sirviendo en varios puestos militares hasta su retiro del Ejército en 1935.

El interés científico de toda la vida de Ralph Bagnold, los mecanismos físicos del transporte natural de materiales granulares por vientos y agua surgieron a una edad temprana. Cuando tenía cinco años, vivía en un molino de café convertido en las tierras altas de Jamaica en el Caribe, desvió parte de la corriente del molino a través de un canal de roca, construyó un modelo a escala del sistema de drenaje doméstico y observó los evento de inundación. Estos intereses más tarde se superpusieron con exploraciones de gran alcance, particularmente cuando el ejército lo envió a Egipto en 1926. Allí, Bagnold se unió a un pequeño grupo de compañeros oficiales que disfrutaron atravesando áreas remotas en expediciones a campo traviesa en vehículos ligeros. Sus muchos desafíos incluyeron conducir un Ford modelo-T a lo largo del desierto del Sinaí y conducir un camión Ford desde la India a Egipto. Sin embargo, fue en los mares de arena del desierto de Libia donde se fusionaron la ciencia y la aventura. Organizó un viaje de 10.000 kilómetros, por gran parte en el noroeste deshabitado de Sudán en 1932 utilizando un Ford Modelo A. Estos viajes se describen en el libro de Bagnold "Libyan Sands: Travel in a Dead World" (1943), escrito en Hong Kong poco antes de su primer retiro del servicio militar.

Durante sus expediciones Bagnold quedó fascinado con el orden geométrico y el espaciamiento regular de las grandes dunas del desierto. Descubrió que durante las violentas tormentas de arena, las densas y móviles nubes de arena, en contraste con el polvo asociado, se extendían a no más de un metro sobre el suelo. Esto llevó a preguntas físicas sobre las fuerzas que podrían elevar los granos de arena relativamente densos hacia el aire fino y en movimiento o cómo la tasa de masa del movimiento de la arena podría estar relacionada con la fuerza del viento. A su retiro del servicio militar con el rango de mayor en 1935, Bagnold se dedicó de lleno a estudiar la ciencia que era necesaria para desentrañar esos fenómenos.

En el laboratorio de hidráulica del Imperial College de la Universidad de Londres, Bagnold construyó un túnel de viento de su propio diseño, en gran parte con materiales desechados. Los experimentos resultantes y las mediciones de campo de los viajes de regreso a Egipto fueron descritos en varios artículos y en su importante libro "The Physics of Blown Sand and Desert Dunes", publicado en 1941. Para su trabajo en varios proyectos, concibió y produjo instrumentos que eran apropiados para medir los parámetros que consideraba de interés. Estos incluyeron el Compás de Sol del Desierto, el manómetro de tubos múltiples y el manómetro piezométrico. En 1938, dirigió su atención a los problemas en el transporte acuático de sedimentos, un tema al que regresó después de la Segunda Guerra Mundial.

Con el estallido de la guerra en 1939, Bagnold fue llamado al servicio militar. Su regreso a Egipto fue accidental, como resultado de una colisión de un convoy en el mar que interrumpió su desplazamiento a África oriental. Sin embargo, su conocimiento único de las áreas remotas del desierto de Libia fue finalmente apreciado por el comando británico en El Cairo. A Bagnold se le encomendó la creación urgente y el posterior mando del Grupo del Desierto de Largo Alcance (LRDG). Él logró formar esta unidad especial en sólo seis semanas. A las unidades de Bagnold, operando esencialmente como un ejército privado, se le asignaron misiones de reconocimiento e incursiones detrás de las líneas italianas en todo el interior de Libia. Promovido a coronel, Bagnold dirigió al LRDG en viajes hasta 1300 kms detrás de las líneas enemigas. Un atrevido viaje a Chad resultó en que la provincia francesa se uniera a la causa aliada, convirtiéndose en la única dependencia francesa en el extranjero que lo hizo voluntariamente. Cuando el Afrika Corps entró en la guerra, los puestos de observación de LRDG informaron de todos los movimientos a lo largo de sus rutas de suministro a las líneas del frente en el norte de África.

En 1944, con el rango de Brigadier, Ralph Bagnold se retiró por segunda vez del ejército británico. Aceptó el puesto de director del Laboratorio de Investigación Shell cerca de Chester, Inglaterra. Después de dos años, sin embargo, renunció a continuar sus estudios privados de transporte granular por agua y aire. Sus experimentos se realizaron en el Imperial College y también en su oficina-taller en Rickwoods en Kent. Alrededor de este tiempo, su hermana, Enid Bagnold, le presentó a Bagnold quien sería su futura esposa, Dorothy Plank, y el matrimonio tuvo lugar en 1946. Su hermana Enid fue una autora bastante conocida: sus novelas incluyen "National Velvet" (1935) y "The Chalk Garden" (1956).

En 1958, Luna B. Leopold invitó a Bagnold a Washington, D.C., para trabajar como consultor del Servicio Geológico de los Estados Unidos (USGS) en asuntos de transporte de sedimentos en los ríos. Pasó un mes por año durante los siguientes años en esta capacidad. Este período generó varios de los artículos clásicos sobre la mecánica del transporte de sedimentos, muchos de los cuales publicó como artículos profesionales del USGS. Uno de ellos, un estudio de 1966 titulado "An Approach to the Sediment Transport Problem from General Physics", trata el transporte de granos por fluido como el trabajo de una máquina. Como tal, el movimiento de sedimentos dependía de las tasas de suministro de energía y del trabajo de transporte realizado contra la fricción. La analogía de la máquina condujo inmediatamente al concepto de potencia de flujo, que controla la velocidad de transporte de los sólidos que están sumergidos en un fluido.

Por sus exploraciones en el desierto de Libia, Bagnold fue galardonado con la Medalla de Oro del Fundador de 1933 de la Real Sociedad Geográfica. Sus logros de investigación científica fueron reconocidos por una beca en la Royal Society of London en 1944, el Premio G. K. Warren de la Academia Nacional de Ciencias de los Estados Unidos en 1969, la Medalla Penrose de la Sociedad Geológica de América en 1970, la Medalla Wollaston de la Sociedad Geológica de Londres en 1971, la Medalla Sorby de la Asociación Internacional

El brigadier Ralph Bagnold continuó trabajando productivamente hasta su muerte en 1990, a los noventa y cuatro años. No le gustaba nada pomposo o soterrado. A menudo se calificaba a sí mismo como "un simple aficionado" a la ciencia. Una vez que incluso se registró para un gran simposio internacional como "granjero" (en referencia a su patrimonio en Rickwoods). Al comentar sobre su investigación científica en 1988, describió su papel en la ciencia como "agitar el grupo tradicional complaciente con el palo de los hechos.”


Publicado: 2 octubre/2020

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