Exordio
La Segunda Guerra Mundial (1939-1945)

Teniente Kazuo Sakamaki (comandante del minisubmarino HA-19)

Bandera de Japón
Kazuo Sakamaki

Kazuo Sakamaki nació en Awa, Prefectura de Tokushima, Japón, el 8 de noviembre de 1918.

Se graduó en la 68ª Clase de la Academia Naval Imperial de Etajima en el año 1940, egresando con el grado de Insignia (Subteniente). Debido a que era uno de 8 hermanos fue elegido entre 6000 postulantes de los cuales 300 fueron seleccionados para realizar misiones de muy alta peligrosidad. Para la misión específica en la que participaría, Kazuo fue seleccionado junto con otros cinco oficiales y cinco suboficiales navales.

Sakamaki creció en una cultura japonesa ligada a la tradición que mostró una profunda reverencia por la familia, los maestros, la doctrina Bushido y el emperador Hirohito. Más tarde dijo: "Nos enseñaron, y creíamos, que lo más importante para nosotros era morir con valentía en el campo de batalla -como los pétalos de las flores del cerezo caen al suelo- y que en la guerra sólo existe la victoria y no la rendición.

Después de pasar un año de entrenamiento en el mar, en abril de 1941 le ordenaron reportarse al Chiyoda, una nave convertida en buque de apoyo para hidroaviones estacionada en el astillero naval de Kure.

Sakamaki formaba parte del programa de desarrollo de un arma secreta, el minisubmarino de la clase Ko-hyoteki y fue adscrito al grupo élite llamado Unidad Naval de Ataque Especial. Los miembros del grupo recibieron entrenamiento práctico en la isla de Ohurazaki junto con el entrenamiento teórico en la División de Torpedos Especiales en el Arsenal Naval de Kure. Los miembros del grupo recibieron también entrenamiento en el remolcador Kure Maru y en las naves de apoyo de hidroaviones Chiyoda y Nisshin.

Kazuo Sakamaki y su compañero Suboficial Kiyoshi Inagaki se convirtieron en expertos en el manejo y mantenimiento del minisubmarino que apenas tenía espacio para dos tripulantes, un oficial comandante encargado de la navegación y ataque y un suboficial a cargo de las válvulas y motores. La única escotilla de acceso al submarino estaba ubicada en la torreta. Construidos en 1938 los minisubmarinos tenían una eslora de 23.3 metros por 1.8 metros de manga. Utilizaban propulsión con un motor eléctrico de 600 bhp alimentado por dos bancos de baterías. Como armamento estaban equipados con dos torpedos de 450 mm portadores de una carga explosiva de 500 kilos y además en la sentina del minisubmarino estaba colocada una carga de demolición para su autodestrucción.

Los minisubmarinos podían navegar a 23 nudos en superficie y 19 nudos sumergidos, pero la carga de las baterías apenas duraba 55 minutos. La recarga de las baterías tenía que ser hecha acoderados al buque de apoyo, que incluso podía ser un submarino convencional, que les suministraba la enrgía para tal fin. La empresa Japan Optical Manufacturing Company desarrolló un periscopio especial de 3 metros de longitud para navegación y ataque.

Fueron construidos unos 400 minisubmarinos de los cuales 60 fueron del Tipo A, como el comandado por Sakamaki. Para los efectos de la identificación en las comunicaciones se utilizaron diversos nombres como "Submarino Especial Koryu" y otros similares.

HA-19

Ataque a Pearl Harbor

A mediados de octubre de 1941 los submarinos I-16, I-18, I-20, I-22, e I-24 recibieron cada uno un minisubmarino clase A para ser adosado al casco detrás de la torre de mando, asegurado con correajes de acero. Una vez en el área de operaciones cada minisubmarino sería liberado bajo el agua. Hubo alguna oposición de los comandantes de submarinos alegando que era demasiado peso para ser transportado pos los submarinos y eso afectaría la navegabilidad y velocidad de las naves, según contó más tarde el Capitán Hanku Sasaki, comandante de la Primera División de Submarinos. Los minisubmarinos fueron transportados en barcazas pero cubiertos con lonas y así mismo eran asegurados a las cubiertas de los submarinos elegidos. Sólo cuando se dirigieron al Mar de Aki para las pruebas de inmersión y lanzamiento recién los tripulantes se enteraron de lo que se trataba.

Sólo a último momento los tripulantes se enteraron que un grupo se dirigiría a Singapur y otro a Pearl Harbor. Sakamaki se encontraba en el grupo de cinco minisubmarinos que se dirigiría a Pearl Harbor.

Cuando el 6 de diciembre de 1941 a las 23:00 horas Sakamaki comenzó la operación después de que su minisubmarino HA-19 fue liberado por el submarino I-24, observó que el girocompás estaba funcionando mal lo que le impedía realizar la navegación correctamente. Hizo esfuerzos para mantener el rumbo logrando colocarse en posición frente a Pearl Harbor.

En las primeras horas de la mañana, mientras Sakamaki miraba a través del periscopio, fue descubierto por el destructor estadounidense USS Ward que le lanzó cargas de profundidad. Sakamaki recibió un golpe en la cabeza que le hizo perder el conocimiento. Al recuperar la conciencia vio humo en el submarino. A media máquina comprobó el estado del minisubmarino y viendo que todo parecía en orden trató de proseguir con la misión. El USS Ward le lanzó nuevas cargas de profundidad y Sakamaki se vio obligado a descender.

Al emerger vio por el periscopio que había humo en la bahía de Pearl Harbor, lo que le hizo presumir que el ataque aéreo había sido exitoso. Decidió dirigirse a la bahía pero el HA-19 encalló en el arrecife de coral. Con la proa encallada la popa del minisub emergió del agua y el destructor USS Helm le disparó tiros de cañón pero lo que logró fue que el minisubmarino se liberara, aunque uno de los torpedos resultó dañado. No obstante, Sakamaki dijo más tarde que él no escuchó las explosiones.

Las baterías del HA-19 comenzaron a tener fugas de ácido llenando de humo el compartimiento. Sakamaki e Inagaki se sintieron enfermos y mareados por los gases. Tuvieron que mover balones de lastre de 10 kgs de proa a popa para estabilizar la nave quedando exhaustos en la enrarecida atmósfera que alcanzó temperaturas de 60ºC. Lograron liberar al minisubmarino pero vieron que el mecanismo de disparo de los torpedos estaba dañado.

Sakamaki decidió embestir el submarino al no poder disparar los torpedos. Se dirigió a la bahía pero el minisub quedó incontrolable al fallar el timón. Con la nave a la deriva y la presión en el interior alcanzando las 40 libras ambos hombres inconscientes. Cuando Sakamaki recobró la conciencia logró abrir la escotilla. Inicialmente pensó que estaba en Lanai que era el punto de reencuentro, pero en realidad estaba en las cercanías de Bellows Field en la ribera oriental de Oahu. Trató de activar los motores pero las baterías estaba agotadas. El HA-19 embarrancó. Trataron de activar la carga de auto destrucción y saltaron al agua. Luego de un tiempo prudencial la carga no se activó y trataron de regresar a la nave para revisar el mecanismo de disparo de las cargas, pero colapsaron. Inagaki fue arrastrado por las olas y desapareció.

Antes del anochecer del 8 de diciembre el teniente P.C. Plybon y el cabo D.M. Akui que vigilaban la playa observaron que algo flotaba cerca a la orilla. Lograron ver que lo que les pareció una tortuga era un hombre y lo sacaron del agua. Fue llevado detenido y se convirtió en el primer prisionero de guerra japonés capturado en las aguas de Oahu.

A las 08:45 de la mañana del día siguiente, centinelas observaron al minisubmarino encallado. Durante la inspección, encontraron una carta de navegación oficial de la Marina de Estados Unidos de Pearl Harbor con las posiciones de los buques de guerra. Esta carta llevó a una Comisión de investigación a creer que el minisubmarino de Sakamaki había entrado en el puerto y navegado alrededor de la isla Ford antes del ataque. La teoría fue descartada más tarde porque los símbolos no concordaban con el elemento tiempo, las anotaciones parecían demasiado ordenadas y organizadas y la ruta presentaba problemas de ejecución.

El Almirante E. Kimmel, comandante de la Flota del Pacífico en Hawai, en el momento del ataque, también razonó: "esto no tiene sentido. Podían ver desde las colinas, así que, ¿por qué arriesgarse a que un submarino entre a la bahía?... Yo descartaría cualquier cosa excepto lo que parecía más evidente, que los japoneses fueran lo suficientemente estúpidos como para enviar un submarino allí sólo con el propósito de observar.” Obviamente el riesgo de ser descubiertos era demasiado grande y hubiera obligado a la cancelación del ataque.

Aunque los expertos esperaban examinar el HA-19 en tierra en Bellows Field, decidieron desmantelar la naveen tres secciones y examinarlo en Pearl Harbor. Un año más tarde, el 30 de noviembre de 1942, una placa de bronce en una base de piedra fue colocada frente al cuartel general de correos en Bellows Field para honrar a los hombres que ayudaron a capturar a Sakamaki y el minisub japonés.

De acuerdo a los códigos de honor del Bushido, el deshonrado Sakamaki trató de suicidarse sin lograrlo. Fue el primer prisionero de guerra capturado por Estados Unidos y como tal fue mantenido en varios campos de prisioneros hasta el fin del conflicto.

Mientras tanto, en Estados Unidos el minisubmarino había sido reensamblado y fue utilizado como propaganda realizando visitas a varios estados de la Unión con el objeto de recaudar fondos mediante la venta de bonos de guerra.

De regreso a Japón Kazuo Sakamaki conoció a quien sería su esposa Sadako, quien perdió a su padre y hermano en el ataque atómico de Hiroshima. Ella y su madre se mudaron cerca a la casa de Sakamaki y la pareja de casó el 15 de agosto de 1946. En septiembre de 1947 nació su primera hija Yoshiko que sufrió las consecuencias de la falta adecuada de alimentos que asoló a Japón al finalizar la guerra.

Con el pasar de los años y siendo Sakamaki una persona preparada trabajó como jefe de producción de la División de Exportación deToyota adonde llegó a ocupar otros altos cargos ejecutivos incluyendo ser nombrado presidente de la fábrica de Toyota en Brasil en 1969.

Kazuo Sakamaki falleció el 29 de noviembre de 1999 a la edad de 81 años.

LIBRO

I Attacked Pearl Harbor: The True Story of America's POW #1 Paperback – June 1, 2017, por Kazuo Sakamaki (Autor), Gary R. Coover (Introducción) [En inglés]


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Publicado: 03 mayo/2019