Exordio
La Segunda Guerra Mundial (1939-1945)

Mariscal Giovanni Messe

Bastón de Maresciallo d'Italia
Retrato de Giovanni Messe

Giovanni Messe nació en Mesagne, Provincia de Brindisi, Región Apulia, Italia, el 10 de diciembre de 1883.

En 1901 a los 18 años de edad Giovanni decidió seguir la carrera militar. En 1902 se presentó como voluntario al Real Ejército Italiano como soldado raso. Se desempeñó de tal manera que un año después era admitido en la escuela de suboficiales y participó en la fuerza expedicionaria en China que fue enviada por el esfuerzo internacional para sofocar a Rebelión de los Boxers. Rápidamente demostró sus cualidades de mando y en 1910 después de su ascenso a Sargento fue invitado a la escuela de aspirantes a oficiales en la Academia Militar de Modena. Rápidamente cumplió con todos los requerimientos y fue comisionado como Teniente. Participó en la guerra contra el Imperio Otomano, ascendiendo a capitán durante la conquista de Libia.

Durante la Primera Guerra Mundial participó en la campaña de Libia contribuyendo en la formación de las unidades de choque Arditi. Ascendido al rango de mayor recibió el mando del IX (Nono) Reparto Arditi que participó en la campaña en Monte Grappa. Habiéndose desempeñado de manera excepcional en 1923 fue nombrado Ayudante de Campo del Rey Victor Emmanuel III, cargo que ocupó hasta 1927 para asumir el mando de la Tercera División de Caballería. Se mantuvo en ese puesto hasta el año 1935.

Ese mismo año fue enviado a Verona para asumir el mando de la Brigada Motorizada Verona ascendiendo al grado de Brigadier General. Al término de ese mandato fue promovido a Mayor General y nombrado Comandante de la Tercera División de Caballería.

En abril de 1939 las fuerzas italianas invaden Albania y Messe es asignado a servir con el General Ubaldo Soddu, quien fue designado Gobernador de Albania.

Más tarde, al comenzar las operaciones en Grecia a finales de 1940, Messe recibió el comando de un Cuerpo de Ejército. Inicialmente obtuvo algunos éxitos contra las fuerzas griegas al mando del General Alexandros Papagos, pero al llegar el invierno pasó a la defensiva cuando las fuerzas griegas incursionaron en la ocupada Albania. El gobierno italiano se vio obligado a solicitar la ayuda de los alemanes con quienes lograron obtener la victoria. Sin embargo no terminaba la lucha pues las guerrillas griegas se mantuvieron activas hasta el fin de la guerra.

Luego de estabilizada la situación en Grecia, en 1941 Alemania no le comunicó a Mussolini los planes de invasión de Rusia, pero una vez comenzada la Operación Barbarossa los mandos alemanes aceptaron la participación de tres divisiones italianas con 62.000 hombres. En julio de ese año, Messe fue convocado para asumir el mando del Corpo di Spedizione Italiano (CSIR) con el rango temporal de Teniente General. Las fuerzas estaban compuestas por un cuerpo de Infantería Móvil y una unidad de Caballería. Las unidades italianas tuvieron un buen desempeño, pero la eficiencia falló en el invierno por defectos en el material, especialmente las armas anti-tanque. En julio de 1942 el Cuerpo di Spedizione Italiano de Messe fue reemplazado por la Armata Italiana en Rusia (ARMIR) al mando del General Italo Gariboldi que agrupó un contingente de hasta 200.000 efectivos. Este incremento de fuerzas no era del todo del agrado de Messe porque el abastecimiento de armas y equipos seguía siendo deficiente y no adecuados para las condiciones ambientales y climáticas del territorio ruso.

Mussolini era consiente que no podía cumplir con los requerimientos de Messe, pero políticamente consideraba que debía aumentar el número de efectivos para demostrarle a su aliado y al enemigo que Italia estaba comprometida de manera importante en la lucha contra el bolchevismo. Estas discrepancias llevaron a que Messe fuera reemplazado y transferido a Túnez. Sin embargo en el transcurso de los cuatro meses que estuvo al mando de las fuerzas italianas en Rusia su desempeño fue sobresaliente y se hizo merecedor a la Cruz de Caballero para la Cruz de Hierro.

Después de la derrota del 6º Ejército alemán en Stalingrado, las fuerza italianas con los rumanos y húngaros tuvieron que mantener los flancos de la retirada alemana y la pasaron bastante mal. Messe permaneció en el Frente del Este hasta el 01 de noviembre de 1942, regresando a Italia justo al comenzar la ofensiva soviética. Fue promovido entonces a Generale d'Armata.

En 1943 era el reemplazo indiscutible en África del General Rommel quien se encontraba enfermo y debía regresar a Alemania para un descanso médico. Incluso se le asignó a Messe el 1º Ejército Italiano una vez que asumiera el mando. La designación de Messe no era del todo del agrado de Rommel quien tenía la potestad de decidir la fecha de su regreso a Alemania. Sin embargo cuando conoció a Messe quedó gratamente impresionado.

Messe llegó a África cuando Rommel estaba en medio de su último éxito con el Afrika Korps. El 4 de febrero, Rommel sugirió un ataque combinado con las fuerzas italianas contra el 2º Cuerpo de Ejército de Estados Unidos. La primera fase eran la Operación Fruhlingswind y la Operación Morgenluft, que empujó a los Aliados al Paso de Kasserine. El 18 de febrero Rommel sugirió un ataque contra Tebessa. Recibió permiso para un ataque menos ambicioso contra Le Kef, pero Messe recibió el mando de las fuerzas combinadas (Deutsch-Italienische Panzerarmee). Estaba conformado por el Primer Ejército, compuesto por las divisiones Trieste, Spezia, Pistoia, las Juventudes Fascistas y el Afrika Korps, comandado por el General Fritz Bayerlein quien a su vez servía como Jefe de Estado Mayor de Messe. Esta era la primera vez en la guerra en que un general italiano tenía control operacional sobre las fuerzas alemanas.

Finalmente el ataque en el Paso de Kasserine fue un fracaso y Rommel decidió dar un giro de 180 grados y atacar al 8º Ejército Británico al mando de Montgomery para evitar que controlara la Línea Mareth. Rommel quería un ataque en pinzas, pero Messe que estaba al mando de las tropas, insistió en un ataque directo con cuatro divisiones. Rommel aceptó y le permitió a Messe desarrollar el plan. El plan fue interceptado por la inteligencia británica y Montgomery preparó sus propio plan para detener el ataque de las fuerzas combinadas desbaratando la estrategia de Messe. La Batalla de Medenine el día 6 de marzo de 1943 fue muy costosa para el general italiano y fue también la última acción significativa de Rommel en África. El 9 de marzo voló a Italia dejando al General von Arnim al mando del Afrika Korps.

La siguiente preocupación de Messe fue mantener la Línea Mareth. Montgomery comenzó el ataque el 20 de marzo con un ataque frontal que logró perforar la línea pero el contraataque ordenado por Messe expulsó a los británicos y cerró la línea. Montgomery decidió un ataque por el flanco y el 25 de marzo un nuevo contraataque de Messe logró controlarlo en la Abertura de Tebaga. Sin embargo ese mismo día von Arnim ordenó la retirada al norte. El 26 de marzo las fuerzas de Messe estaban en el limite de su capacidad y se retiraban al norte cuando Montgomery comenzó la Operación Supercharge II. Las fuerzas de Messe quedaron diezmadas.

El 29 de marzo Messe tomó posiciones en la Abertura de Gap, que no las pudo sostener por mucho tiempo y ordenó la retirada al norte con los británicos pisándole los talones. Messe concentró lo que le quedaban de sus fuerzas en Enfidaville manteniendo el flanco izquierdo de las fuerzas del Eje en Túnez. Montgomery atacó del 19 al 21 de abril de 1943, pero nuevamente Messe logró mantener las posiciones. Tres días después Montgomery reconoció el fracaso y ordenó suspender el ataque.

Messe no participó de manera decisiva en las últimas operaciones pues se desarrollaron más al norte contra el Afrika Korps. Sin embargo fue el último oficial superior del Eje en rendir las armas cuando sus fuerzas estuvieron totalmente agotadas. Luego de la captura de Bizerta y Túnez, los británicos giraron al sur y Messe se encontró totalmente acorralado entre las dos fuerzas aliadas y sin poder recibir suministros. Mantuvo las posiciones contra los ataques al sur por las fuerzas estadounidenses y por el norte por las británicas hasta que el 12 de mayo von Arnim rindió al Afrika Korps y al día siguiente lo hizo Messe.

Antes de su rendición Messe fue promovido a Mariscal de Italia.

Una vez firmado el armisticio entre los Aliados y el Reino de Italia en setiembre de 1943, Messe fue repatriado a Italia y nombrado Jefe de Estado Mayor del Esercito Cobelligerante Italiano compuesto por las unidades leales al Rey Victor Emmanuel, muchos de ellos eran ex prisioneros de guerra rearmados por los Aliados. Se mantuvo en el cargo hasta 1947 cuando pasó al retiro después de 46 años de servicios.

En la vida civil escribió sus memorias en dos libros: Come finì la guerra in África y la "Prima Armata" italiana in Tunisia. Debido a su inmensa popularidad fue elegido parlamentario en el Senado. Fue también Presidente de la Asociación de Veteranos de Guerra, cargo que mantuvo por el resto de sus días. Luigi Argentieri escribió su biografía "Messe—soggetto di un'altra storia" que se publicó en 1997.

Giovanni Messe falleció en Roma el 18 de diciembre de 1968 a la edad de 85 años.


LIBROS

Il Maresciallo d'Italia Giovanni Messe nella seconda Guerra Mondiale 1940-1943 (Italian Edition) Kindle Edition por Emilio Fabri (Autor)

Light Trucks of the Italian Army in WWII (Green Series) Paperback – April 17, 2017
by Enrico Finazzer (Author), Luigi Carretta (Author)

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Publicado: 20 agosto/2018