Exordio
La Segunda Guerra Mundial (1939-1945)

División Panzerlehr (2)

Para llevar a cabo su parte del plan de la ofensiva alemana "Unternehmen Wacht am Rhein", Bayerlein dividió su comando en tres destacamentos: el Destacamento Avanzado (principalmente el batallón de reconocimiento divisional), o Kampfgruppe von Fallios, compuesto por 15 Panzers PzKpfw IV, una compañía de cañones antitanque autopropulsados, cuatro obuses ligeros y una compañía pionera (ingenieros de combate); el 901º Kampfgruppe compuesto por cinco Mk. IV, el 901º Regimiento de Infantería Panzergrenadier (dos batallones), y el 2º Batallón del 130º Regimiento de Artillería Blindada; el 902º Kampfgruppe formado por el 902º Regimiento Panzergrenadier (dos batallones), con el 2º Batallón del Regimiento Panzer Lehr (10 tanques Mk. V Panther).

Pz-Kpfw-IV
Panzerkampfwagen PzKpfw IV

En la reserva de división estaba un batallón de vehículos Panzerjäger. Liderando la ofensiva se utilizarían dos unidades de vehículos blindados de reconocimiento SdKfz 234 Puma que debían embarcarse en una "maniobra de distracción", es decir, romper las líneas enemigas y causar tanto pánico como fuera posible en la retaguardia del enemigo.

SdKfz 234 Puma
SdKfz 234 Puma

El Destacamento Advance se encargaría inicialmente de apoyar al 26º Volksgrenadiers estableciendo cabezas de puente sobre los ríos Our y Clerf, y luego debía moverse rápidamente para capturar Bastogne. El 901º Kampfgruppen y el 902º debían cruzar el río por el puente de Gemund y luego esperar para atacar Bastogne. Mientras tanto, la artillería divisional tomaría la estación al este de los ríos y apoyaría con fuego el avance de la 26ª División Volksgrenadier. Los ingenieros de Bayerlein debían construir dos puentes de pontones de 60 toneladas sobre los ríos lo más rápido posible.

Antitanke 75 mm PK 40
Antitanque Pak 40 de 75mm, capaz de dejar fuera de combate
a un Sherman con un solo disparo.

A las 5:30 am, del día 16 de diciembre de 1944, comenzó "Unternehmen Wacht am Rhein", la última gran ofensiva alemana en el Frente Occidental. En el sector del XLVII Cuerpo, las unidades estadounidenses lucharon denodadamente para impedirle a la 2ª División Panzer la marcha a través de Marnach y la ruta a través de Hosingen. Muchas de las unidades alemanas infiltradas estaban enfrascadas en un duro combate alrededor de aislados puestos de avanzada estadounidenses que no podían ser sobrepasados.

autopropulsado-stumgeschutz
Cañón autopropulsado-stumgeschutz

Las fuertes corrientes fluviales impidieron la construcción a tiempo de los puentes necesarios, los cuales no se completaron sino hasta bien entrada la tarde del día 16. La continuada resistencia estadounidense en Hosingen detuvo al Destacamento Avanzado en el camino a Drauffeld, lo que resultó en que el cuerpo principal del Panzer Lehr quedara confinado a la cabeza de puente durante todo el primer día de la ofensiva.

El día 17, la división se trasladó al río Our bajo una fuerte lluvia. Debido a problemas en el lugar de cruce de Gemund, el 902º Kampfgruppe fue desviado al punto de cruce de la 2ª División Panzer en Dasburg, pasando por el Our a última hora del día.

A lo largo del día 17, las tropas estadounidenses continuaron impidiéndole a los alemanes el control de Skyline Drive, las posiciones de la carretera en la cresta que conduce al oeste a Bastogne. Mientras tanto, Hosingen no cayó sino hasta la mañana del 18 de diciembre, lo que impidió que el Destacamento Avanzado pasara sobre el Clerf en Drauffeld.

Al enterarse que un nuevo punto de cruce sobre el Clerf había sido capturado cerca de la aldea de Kautenbach, el XLVII Cuerpo ordenó al Destacamento Avanzado dirigirse a esa zona y cruzar el Our allí en lugar de hacerlo en Drauffeld. Sin embargo, el grueso de las fuerzas de Bayerlein se encontraron con una dura oposición en la aldea de Holzthum en el camino hacia el cruce de Kautenbach. Los 26 Volksgrenadiers no pudieron despejar Holzthum del enemigo sino hasta altas horas de la noche.

A través de una serie de órdenes y contra órdenes con la intención de acelerar, a como fuera posible, tanto la captura de Holzthum y al mismo tiempo volver al plan original para enviar elementos de Panzer Lehr a través del Our en Drauffeld, Panzer Lehr se fragmentó durante la mayor parte del día 17 de diciembre, viéndose envuelto en tres batallas en tres lugares diferentes. El resultado fue que por la dispersión de fuerzas el comando no hizo ningún avance hacia el oeste durante la mayor parte del día 17.

Las unidades alemanas se dirigen al Meuse
La unidades Panzer se dirigen al Meuse.

 

Con la captura de Hosingen el 18 de diciembre, los caminos a Bastogne para Panzer Lehr y las 26ª División Volksgrenadier quedaron finalmente abiertos. Pero, el día anterior Lüttwitz había recibido informes de inteligencia diciendo que los refuerzos estadounidenses, las divisiones aerotransportadas 82º y 101º, estaban en camino a Bastogne.

El retraso que los estadounidenses habían causado a los alemanes durante los primeros dos días del gran ataque ahora amenazaba no sólo con impedir el cruce crítico de Bastogne a la Wehrmacht, sino también la esperanza de llegar al Meuse. Lüttwitz ordenó un avance inmediato en Bastogne del 2º Panzer que debía pasar por alto la ciudad al norte, mientras que el Panzer Lehr y la 26ª Volksgrenadiers se trasladaban directamente.

A lo largo de las horas de la mañana del 18 de diciembre, el Destacamento Avanzado del Panzer Lehr y su 902º Kampfgruppe lucharon por unirse en Eschweiler y seguir a Bastogne. El 901º Kampfgruppe continuó luchando en la ciudad de Consthum, a 13 millas al sureste de Bastogne.

Justo al sur de Eschweiler, a 15 millas al este de Bastogne, el batallón de reconocimiento del Panzer Lehr, parte del Destacamento Avanzado, se encontró con estadounidenses que huían y capturó ocho semi orugas estadounidenses y cuatro destructores de tanques. Continuando después de las capturas de los estadounidenses en Eschweiler, el 902º Kampfgruppe, seguido por el Destacamento Avanzado, llegó a Nieder-Wampach, a sólo ocho millas al este de Bastogne.

Prisioneros estadounidenses marchan al cautiverio
Miles de prisioneros estadounidenses marcharon al cautiverio
durante la ofensiva alemana, como la 106ª Div de Inf.

El 19 de diciembre, las órdenes del Cuerpo fueron que Panzer Lehr debía avanzar hacia Bastogne desde el este y, si es posible, irrumpir hacia el oeste ese mismo día. La 26ª División Volksgrenadier debía moverse a la derecha del Panzer Lehr y entrar en Bastogne desde el norte. Preocupado el General Lüttwitz por las condiciones fangosas, le sugirió a Bayerlein avanzar hacia Bastogne por la carretera más distante pero sólida que cruza el pueblo de Bras.

Asegurado por civiles belgas que el camino lateral más corto y más directo a través de Benonchamps a Mageret era adecuado para los blindados, Bayerlein siguió su consejo y descubrió para su consternación que la ruta era terrible; le costó un tiempo precioso. Sin embargo, al no encontrarse con resistencia enemiga, sus hombres entraron en Mageret a las 2 de la mañana del 19, capturando a un equipo médico estadounidense estacionado allí. Panzer Lehr estaba a sólo 6 km de su codiciado objetivo.

En Mageret, Bayerlein recibió más informes erróneos de la población local. Le dijeron que una columna blindada estadounidense, dirigida por un general, compuesta por 50 tanques y otros vehículos de combate, había pasado por la ciudad sólo dos horas antes. La fuerza a la que hicieron referencia era, de hecho, el destacamento mucho más pequeño del Capitán Willis B. Ryerson del Comando de Combate B, de la 10ª División Blindada estadounidense. Creyendo en los informes, a Bayerlein le preocupó que los tanques enemigos estuvieran ahora en la carretera Longvilly entre él y el cuerpo principal del ejército alemán.

A las 5:30 am, después de asegurar su retaguardia estacionando tres tanques, algo de infantería y colocando algunas minas en Mageret, Bayerlein dirigió su Destacamento Avanzado a Neffe, ubicado a poco más de 4km directamente al este de Bastogne. Media hora más tarde, en densa niebla, los alemanes exploraron Neffe con algunos tanques y dos pelotones de infantería.

La medida resultó en el contacto con una fuerza estadounidense de bloqueo de carreteras conocida como Team Cherry. Durante la limpieza de Neffe, los alemanes perdieron un panzer por las minas mientras destruían dos tanques estadounidenses y capturaban varios vehículos con ruedas.

Con Neffe supuestamente libre del enemigo, los alemanes pronto comenzaron a moverse hacia Bastogne. Luego, la columna alemana fue enfrentada por paracaidistas estadounidenses de los batallones 1º y 2º, del 501° Regimiento de Paracaidistas, de la 101° División Aerotransportada.

Los Landsers alemanes se detuvieron, y los tanques alemanes solicitaron apoyo de infantería. Luego, los obuses estadounidenses de 105 mm comenzaron a martillar a Neffe. Para Bayerlein, el fuego de artillería estadounidense sonaba como disparos de tanques, y estaba convencido de que ahora se enfrentaba a los tanques enemigos.

Agregando a las preocupaciones del líder de la división alemana el hecho de que Neffe no estaba libre de enemigos. Todo el día 19 el Tte. Coronel Henry Cherry se había mantenido frente los alemanes en un castillo al sur de Neffe. Al mismo tiempo, los tanques estadounidenses, parte de la Reserva del Comando de Combate, de la 9ª División Blindada, que se había retirado de Longvilly, casi ocho millas al noreste de Bastogne, estaban atacando a su pequeña fuerza en Mageret, mientras que el 2º Batallón, del 501º Regimiento de Paracaídas había estado luchando contra partes de la 26ª División Volksgrenadier entre Mageret y Neffe.

Para Bayerlein, debe haberle parecido que él y sus hombres estaban rodeados por un número desconocido de estadounidenses. Para agregar a los problemas del general, había sido levemente herido por una esquirla durante los combates en Neffe.

La marcha de Longvilly por la Reserva del Comando de Combate, 9ª División Blindada, había llamado la atención de los líderes del XLVII Cuerpo Panzer, así como de los comandantes de sus formaciones subordinadas.

Heinz Kobott

Oberst Heinz Kobott,
Comandante de la 26ª Div Volksgrenadier

Los elementos de la 2ª División Panzer y la 26ª División Volksgrenadier golpearon independientemente la columna de tanques estadounidenses desde el este y el sureste, respectivamente. Uniéndose a ellos desde el oeste y hacia el este, Bayerlein, al igual que los comandantes de las otras dos unidades alemanas, no sabía que sus compañeros de cuerpo estaban atacando al Reserva del Comando de Combate (CCR). Lanzó un asalto con 20 destructores de tanques y dos compañías de panzergrenadiers.

El resultado fue una horrible carnicería para la fuerza de tanques estadounidense atrapada en la congestionada carretera Longvilly-Mageret. Otro resultado fue que la masacre del CCR desvió la atención alemana y la fuerza del objetivo en Bastogne, dando así a los estadounidenses más tiempo para prepararse para oponerse al XLVII Cuerpo.

Como la Reserva del Comando de Combate murió durante la mañana del 19 de diciembre, el Destacamento Avanzado de Panzer Lehr recibió la orden de atacar Bastogne desde el sur a lo largo del eje Wardin-Marvie. Al ingresar a Wardin a la 1 pm, la unidad de avanzada del destacamento, compuesta de tanques y artillería en apoyo, se enfrentó con la Compañía I, 3er Batallón, 501° Regimiento de Paracaidistas. Por la noche, después de una amarga lucha casa por casa, los paracaidistas se vieron obligados a salir de la ciudad, pero los alemanes estaban demasiado agotados para proceder a Marvie.

Regresando al terreno alto cerca de la ciudad de Bizory, el 501º Regimiento de Paracaidistas, comandado por el teniente Col. Julian J. Ewell, se quedó ahí el resto del día, Bayerlein instó a Lüttwitz a lanzar todo el peso de su XLVII Cuerpo contra los defensores de Bastogne. Argumentó que el lugar era crítico como un centro de transporte/comunicación y línea de suministro para los alemanes que se dirigían al Meuse.

Además, la captura de Bastogne no solo eliminaría a una fuerza enemiga en la retaguardia de los alemanes a medida que el ejército avanzaba hacia el Meuse, sino que también aliviaría la necesidad de atar a las fuerzas amigas necesarias para contener a la guarnición enemiga escondida en Bastogne.

El razonamiento de Bayerlein era sólido, y Lüttwitz estuvo de acuerdo, pero Manteuffel tenía otras ideas. Para él, el avance al Meuse era primordial. Por lo tanto, el líder del 5º Ejército Panzer ordenó que todos los esfuerzos y recursos debían dirigirse a ese fin.

Mientras que la mayor parte del 5º Ejército Panzer se dirigía hacia el Meuse, la 2ª División Panzer pasaría por alto Bastogne hacia el norte, mientras que la 26ª División Volksgrenadier atacaba desde el norte y Panzer Lehr desde el este.

Los intentos alemanes de montar un ataque exitoso fracasan.

Pero los ataques del 19 de diciembre de Panzer Lehr y la 26ª División Volksgrenadier fracasaron, como lo hicieron nuevamente el día 20. El día 21, Bayerlein recibió la orden de dejar su 901º Kampfgruppe para ayudar a la 26ª División Volksgrenadier en Bastogne y trasladar el resto de su unidad al oeste hasta el Meuse lo más rápido posible.

El 21 de diciembre, el Destacamento Avanzado llegó a Tillet, a 20 km al oeste de Bastogne, donde capturó una columna de suministro estadounidense de 80 camiones y rodeó a dos baterías (ocho obuses autopropulsados) del 58º Batallón de Artillería de Campo Blindado de los Estados Unidos, que se había estado retirando de Longvilly después de apoyar la retirada del CCR, de la 9ª División Blindada. Para el día 22, los artilleros estadounidenses habían perdido todas menos una de sus piezas y se habían dispersado en pequeños grupos para replegarse a Bastogne y la seguridad.

De vuelta en Bastogne, el 901º se asoció con el 39º Regimiento de Infantería, 26º División de Volksgrenadier para apretar el anillo alrededor de la ciudad el 22 de diciembre. Entre el 23 y el 24 de diciembre, se produjeron fuertes combates que involucraron al 901º mientras buscaba tomar la ciudad de Marvie a sólo tres millas al sureste de Bastogne.

Mientras el 901º Kampfgruppe se desplazaba en Bastogne, el resto del Panzer Lehr llegó a St. Hubert el 22 de diciembre, y luego a Rochefort al día siguiente. La presión del Tte. Gen. George S. Patton, Jr. del 3º Ejército de los Estados Unidos, que subía desde el sur para aliviar Bastogne, ya estaba afectando negativamente a las líneas de suministro sobreextendidas del Panzer Lehr.

Sin darse cuenta de que la ciudad estaba siendo defendida, Bayerlein envió su 902º Kampfgruppe a través de un desfiladero entre dos colinas imponentes. Al recibir fuego enemigo, Bayerlein retiró a sus hombres, envió una unidad de tanques por detrás de la ciudad para contener el ataque y lanzó un ataque nocturno. Después de una costosa batalla casa por casa, los estadounidenses se retiraron de Rochefort luego de haber hecho lo que se propusieron hacer: retrasar el avance alemán al importante centro de transporte en la ciudad de Marche.

Después de tomar Rochefort, nada había entre Panzer Lehr y el Meuse, excepto un batallón de infantería de la 84ª División de Infantería estacionada en el Valle del río Lesse. Esa unidad pronto se retiró de la zona en la noche del día 23. El Meuse en Dinant estaba a sólo 30 kilómetros de distancia.

Para el 23 de diciembre, la 2ª División Panzer había sobrepasado Marche en el sur y estaba en peligro de quedar aislada y destruida por las fuerzas estadounidenses en el área de Hotton-Marche. Durante los siguientes días, las acciones del Panzer Lehr en la Batalla del Bulga fueron completamente condicionadas al intento alemán de socorrer a la 2ª División Panzer.

Bastogne
Máximo avance de las fuerzas alemanas en Bastogne.
Mapa del libro: The Ardennes, 1944-1945: Hitler's Winter Offensive Hardcover

En la mañana del 24 de diciembre, los elementos principales de la 2ª División Panzer (llamada División Viena), es decir, su batallón de reconocimiento, llegaron a la villa de Celles a sólo seis millas de Dinant.

Casi al mismo tiempo, el Comando de Combate B, de la 2ª División Blindada de los Estados Unidos, llegó a Ciney, a seis millas al noreste de Celles. Además, el Comando de Combate A de la misma división se movió hacia Rochefort, cruzando por detrás del 2º Panzer. A primera hora de la tarde, el cuerpo principal de la 2ª División Panzer estaba bloqueado para moverse más al oeste, mientras que su batallón de reconocimiento y uno de sus kampfgruppen, ambos a dos millas de Celles, pero aún separados el uno del otro, estaban aislados del resto de la división.

Consciente de que parte del 2º Panzer fue aislada, pero no advertido de la presencia de la 2ª División Blindada de los Estados Unidos, Lüttwitz, que todavía esperaba llegar al Meuse el día de Navidad, ordenó a Bayerlein que capturara las ciudades de Humain y Buissonville con su Destacamento Avanzado.

Si Bayerlein tuviera éxito, las líneas de comunicaciones de la 2ª División Panzer serían restauradas y la mejor ruta hacia el Meuse estaría disponible para un avance alemán continuo. Por último, la mayor parte de la 2ª División Panzer podría luego forzar su camino a sus subunidades cerca de Celles. Pero eso no iba a ocurrir.

De vuelta en Bastogne, el 901º Kampfgruppe del Panzer Lehr mantuvo sus líneas al sur de la ciudad contra los exploradores estadounidenses mientras aseguraba la carretera Bastogne-Arlon hacia el sur con algunos tanques, minas y árboles derribados.

Contraataque estadounidense

Para Navidad, la 2ª División Blindada inició un ataque de dos puntas para aniquilar a la 2ª División Panzer alemana. Apoyado por un gran contingente de soporte aéreo, el Comando de Combate B de la unidad convergió en Celles desde el suroeste, destruyendo al Kampfgruppe Cochenhausen. Al mismo tiempo, su 82º Batallón de Reconocimiento, ayudado por la 29ª Brigada de Tanques británica, atacó al 2º Batallón de Reconocimiento Panzer y al contingente de artillería, eliminándolo como una fuerza de combate.

Mientras los tanques estadounidenses horquillaban a sus homólogos alemanes cerca de Celles, el Comando de Combate A, de la 2ª División Blindada, negó Humain y Buissonville a los alemanes. La derrota alemana en la bolsa de Celles cortó el avance del 5º Ejército al Meuse.

El 26 de diciembre, con la intención de salvar a la división blindada hermana, el Panzer Lehr fue trasladado a la ciudad de Remagne al oeste de Bastogne. Ya no lo suficientemente fuerte como para lanzar ataques efectivos, la unidad mantuvo un sector del anillo alemán que rodeaba Bastogne durante las siguientes semanas.

Más al este, alrededor de la asediada ciudad de Bastogne, el 901º Grupo de Combate estaba asignado a la 167ª División de Infantería Volksgrenadier ahora responsable de la zona al sur del río Wiltz. En un infructuoso ataque del 29 de diciembre para cortar la ruta de suministro recién abierta en Bastogne realizada por la 4ª División Blindada de los Estados Unidos tres días antes, una compañía panzer de la 901º fue gravemente mutilada.

Alemanes se rinden
Unidades alemanas se rinden ante la 82ª Div Aerotransportada de Estados Unidos

El 30 de diciembre de 1944, los estadounidenses y los alemanes se lanzaron ataques simultáneamente, el objetivo era repeler a los alemanes de Bastogne, con la esperanza de restaurar un bloqueo alrededor de la ciudad y finalmente capturarla.

Los ataques y contraataques continuaron desde el 30 de diciembre de 1944, hasta que los estadounidenses pudieron restablecer un frente sólido, nuevamente, el 16 de enero de 1945, conectando los Ejércitos 1º y 3º con la captura de la ciudad de Houffalize a 14 millas al noreste de Bastogne. Parte de esta acción tuvo lugar en la zona de la 901º: la carretera Wardin-Mageret.

El 2 de enero de 1945, los estadounidenses atacaron en la zona, pero fueron obligados a regresar por un contraataque alemán realizado durante una tormenta de nieve el día 3. El día 6, el 901º, con sólo alrededor de 100 hombres más cinco tanques, recibió la orden de retirarse de las líneas y se trasladó a reunirse con el cuerpo principal del Panzer Lehr, alcanzándolo el 8 de enero.

La retirada

La falta de apoyo aéreo, que nunca llegó y de combustible fueron determinates. El 8 de enero de 1945, Hitler permitió una retirada gradual del Bulga en las líneas estadounidenses creadas por el ataque sorpresa de las Ardenas. Durante todo este movimiento en retroceso, que terminó con el cruce del ejército alemán hacia la orilla este del río Our, el Panzer Lehr desempeñó un papel destacado protegiendo el repliegue. Toda acción ofensiva había cesado.

La propia unidad de retaguardia de la división volvió a cruzar el río el 26 de enero, poniendo fin a su participación en la Ofensiva de las Ardenas. Bayerlein fue relevado del mando de la división y transferido para hacerse cargo del LIII Cuerpo de Ejército, función que mantuvo hasta rendirse a los estadounidenses en la Bolsa del Ruhr el 19 de abril de 1945.

El final

Obligada a retroceder, la antigua división de Bayerlein, bajo nuevos comandantes, se trasladó a la zona norte de Renania para defenderse de los ataques del 8º Ejército británico, donde continuó enfrentando fuertes combates y sufrir grandes pérdidas. Luego fue enviada para evitar que las tropas estadounidenses cruzaran el Rin sobre el puente Remagen. Para cuando terminó la guerra, Panzer Lehr era una fuerza agotada que quedó reducida a sólo 300 hombres y 15 tanques.

The Ardennes, 1944-1945: Hitler's Winter Offensive Hardcover – November 3, 2014 por Christer Bergström (Author)


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Publicado: 09 mayo/2020


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