Exordio
La Segunda Guerra Mundial (1939-1945)

División Panzerlehr (1)

Generalleutnant Fritz Bayerlein
Generalleutnant Fritz Hermann Michael Bayerlein
Comandante de la División Panzerlehr

El 10 de diciembre de 1944, el Generalleutnant Fritz Bayerlein fue convocado a una reunión en Kyllburg (Eifel) para participar en un ejercicio de mapas para analizar la posibilidad de un avance hacia el río Meuse.

Entre los oficiales presentes estaba el General der Panzertruppen Hasso von Manteuffel, comandante del 5º Ejército Panzer y varios jefes del cuerpo de tanques. A Bayerlein, quien estaba al mando de la División Panzer Lehr, se le preguntó específicamente si podía tomar la ciudad belga en el cruce de caminos de Bastogne, a lo que respondió que sí; siempre y cuando el lugar fuera tomado por sorpresa “de lo contrario sólo un ataque fuertemente preparado podría tomarlo.”

Era evidente para el líder de tanques que estaba en ciernes una ofensiva alemana en Occidente, pero él no sabía dónde y cuándo se llevaría a cabo. Las respuestas a esas preguntas llegaron dos días después.

El 12 de diciembre Bayerlein recibió una convocatoria para que se presentara en el OKW (Alto Mando de la Wehrmacht) en Adlerhorst, conocido como Nido del Águila en Langenhain-Ziegenberg. Allí encontró reunidos a todos los comandantes de cuerpos y divisiones del ejército que servían en el frente occidental que fueron enviados en un autobús para una reunión presidida por Adolf Hitler.

En la reunión se les informó que en pocos días el ejército alemán lanzaría una operación masiva en el Frente Occidental con el nombre "Unternehmen Wacht am Rhein". Para el efecto se habían reunido 25 divisiones con 250,000 hombres y 800 panzers.

De acuerdo al plan el 6º Ejército Panzer capturaría Lieja en Bélgica, mientras que en el sur el 5º Ejército Panzer de Manteuffel tomaría la ciudad portuaria de Amberes. El 7º Ejército, al mando del General der Panzertruppen Erich Brandenberger, tendría la tarea de proteger el flanco sur de la ofensiva.

Para asegurar el éxito era primordial capturar Amberes, por ser el principal punto de entrada de los suministros aliados al noroeste de Europa.

Fritz Bayerlein, destacó en el norte de África mientras servía bajo las órdenes de Rommel, donde era el comandante de conducción dura de la División Panzer Lehr.

Bayerlein comentó a los miembros de su Estado Mayor que harían todo lo posible para tener a su unidad lista para la próxima operación, expresando confianza en que sus efectivos se desempeñarían con determinación y coraje a pesar de las duras condiciones climáticas, la falta de apoyo aéreo, las carencias de combustible, transporte y armas que actualmente plagaban a su división.

Bayerlein tenía razón por la alta estima que tenía sobre su actual comando; Panzer Lehr había sido creada como una unidad de tanques de élite para ser empleada como una fuerza blindada de ataque móvil contra el enemigo cuando invadiera las costas de Francia. Pero así como Bayerlein tenía confianza en su equipo, los hombres del Panzer Lehr valoraban a su líder sin ninguna duda.

Bayerlein tenía experiencia pues comandó la prestigiosa 3ª División Panzer contra los rusos, sin embargo la guerra en el Frente Oriental iba mal para los alemanes, por tanto a mediados de enero de 1944, Bayerlein fue retirado del Frente Oriental para organizar y entrenar a la División Panzer Lehr.

La nueva unidad blindada, que figura oficialmente en el Orden de Batalla del ejército alemán como la 130ª División Panzer Lehr, nació como resultado de la Directiva #51 del Führer, emitida justo antes de Navidad 1943.

Generaloberst Heinz Wilhelm Guderian
Generaloberst Heinz Wilhelm Guderian
Inspector General de las fuerzas Panzer

En enero de 1944, las unidades de Entrenamiento Lehrtruppen que conformarían la 130ª División Panzer Lehr se concentraron en Francia en las localidades de Nancy, Verdun, Lunéville, Pont à Mousson y Toul. Antes de estar lista para ir a combate, la División fue trasladada al área de 19º Ejército en Carcassone

El 26 de enero de 1944, el Generalmajor Bayerlein fue convocado a una reunión con el General Oberst (coronel general) Heinz Wilhelm Guderian, Inspector General de las fuerzas Panzer. En la reunión le informó a su subordinado que la nueva formación de tanques en cuestión iba a ser encargada específicamente para contener la prevista invasión aliada en Occidente y que (Bayerlein) había sido elegido debido a su experiencia combatiendo a estadounidenses y británicos en el norte de África.

Bayerlein recordó que Guderian enfatizó: "Con esta división solamente, debes arrojar al enemigo al mar. Tu objetivo es la costa —no, no es la costa, es el mar.”

Sin embargo, aunque parecía inminente la invasión aliada en la costa mediterránea de Francia, el 6 de marzo de 1944 le ordenaron a la división trasladarse a Viena en Austria. Los rumores eran que habían indicios de que en Hungría el Regente Almirante Horthy planeaba retirarse de la guerra o cambiarse de bando.

Trasladada a Hungría y después de seis semanas y donde no participó en combates, reanudó el entrenamiento, pero con el temor de que fuera enviada al Frente del Este. Pero, el 29 de abril le ordenaron trasladarse de nuevo a Francia y quedó estacionada al oeste de París. El entrenamiento continuó, y en junio de 1944 el poder de la unidad se vio incrementada con la incorporación de 14.634 nuevos oficiales y soldados. El sesenta por ciento de ellos eran veteranos del Frente Oriental y/o del Norte de África. Muchos más tarde esos oficiales sirvieron como instructores de tanques en Alemania, entrenando nuevas tripulaciones panzer, en el uso y mantenimiento de vehículos blindados, así como tácticas de combate de tanques. El 40 por ciento restante del personal eran hombres jóvenes de 18 años y completamente capacitados. La edad promedio de toda la división era de apenas 21½ años.

Division Panzer-Lehr

Las formaciones de combate del Panzer Lehr incluían un regimiento de tanques que consistía en un batallón de 79 Mk. V Panthers y un batallón de 103 tanques Mk. IV; cuatro batallones de Panzergrenadier divididos en dos regimientos, todos transportados en 674 semi-orugas blindadas; un batallón blindado de reconocimiento; 42 baterías de campo con cañones desde 105 a 155mm; 18 antiaéreos de 88mm que podían también operar como antitanques; y un batallón de 31 antitanques autopropulsados (Panzerjäger).

Estas unidades que comprendían 8,000 infantes fueron apoyadas por 5,000 efectivos de suministros y servicios de apoyo que hicieron de la división la mejor unidad blindada alemana en la Wehrmacht, con una sólida capacidad ofensiva y defensiva.

El 01 de mayo el Generalmajor Bayerlein fue ascendido a Generalleutnant. Tanto personal como equipo seguían llegando pero aunque el número de soldados era suficiente había un déficit de suboficiales.

Pocas horas después del lanzamiento de la Operación Overlord, la invasión aliada en Normandía el 6 de junio de 1944 a las 0415 horas, Panzer Lehr sufrió su bautismo de fuego, seguido de meses involucrados en el fragor de la batalla, incluida la lucha en el bosque de Normandía, el retiro a través de Francia a las defensas fronterizas alemanas y el combate en Lorraine al noreste de Francia.

Al recibir la orden el 6 de junio de moverse 100 millas de su área de ensamblaje alrededor de la ciudad de Chartres hacia Caen, la división fue en ese día y el siguiente atacada por la aviación aliada mientras rodaba hacia el norte a Normandía. Los ataques del enemigo desde el cielo fueron implacables y las pérdidas en hombres y materiales, incluyó 84 semiorugas y cañones autopropulsados, cinco tanques y 130 camiones. Fueron tan graves las pérdidas que los alemanes llamaron a la ruta de la marcha de Panzer Lehr "Jabo Rennstrecke", o el "campo de tiro de los caza-bombarderos".Tan malas como fueron las pérdidas iniciales sufridas por Panzer Lehr durante las primeras etapas de la lucha por Normandía, fueron aún peores los siguientes meses de combate. Pero el pedido de Bayerlein de moverse sólo de noche fue desestimado. La orden era directa, Panzer Lehr se movería día y noche.

General SS Joseph "Sepp" Dietrich
General SS Joseph "Sepp" Dietrich
Comandante del Primer Cuerpo Panzer SS

Puesto bajo el mando del General SS Joseph "Sepp" Dietrich del Primer Cuerpo Panzer SS, las unidades de Bayerlein se estacionaron en el Valle de Seulles al oeste de Caen, frente a los británicos y canadienses. A lo largo de junio de 1944, la división y las otras unidades que conformaban el 1º Cuerpo SS repelieron repetidos ataques ingleses, pero a un gran costo. Luego, a principios de julio, el comando fue trasladado al área de St. Lô, donde se enfrentó al 1º Ejército estadounidense.

El 25 de julio presenció el inicio de la Operación Cobra, el intento estadounidense de salir de Normandía y atacar el centro de Francia. El ataque terrestre estadounidense comenzó después de un bombardeo aéreo que movilizó 1.500 bombarderos pesados de la 8ª Fuerza Aérea de los Estados Unidos, precedido por oleadas de cazabombarderos de la 9ª Fuerza Aérea.

Atrincherada a lo largo de la zona objetivo cerca de la ciudad de St. Lô estaba la División Panzer Lehr, para entonces ya con sólo la mitad de su fuerza original. Bayerlein describió el bombardeo como "un infierno... Los campos estaban ardiendo y ardiendo. Mis líneas del frente parecían un paisaje lunar y al menos el 70 por ciento de mi personal estaba fuera de combate.”

Mariscal de Campo Günther von Kluge
Mariscal de Campo Günther von Kluge
Comandante del Grupo de Ejércitos B

Al día siguiente, el Mariscal de Campo Günther von Kluge, comandante del Grupo de Ejércitos B, ordenó a Bayerlein mantener su posición a toda costa. Ningún hombre debía abandonar su puesto, le dijeron a Bayerlein. El líder de la división respondió solemnemente diciendo: "Mis granaderos, y mis pioneros, mis artilleros antitanque, todos están firmes en la línea. Ninguno de ellos ha dejado sus posiciones, ninguno. Todos están tumbados en sus agujeros, quietos y mudos, porque están muertos..." Para todos los efectos, Panzer Lehr había dejado de existir como una unidad de combate.

El 27 de julio, después de reunir ocho tanques y el poco personal de la unidad aún con capacidad de combate, a Bayerlein le ordenaron moverse a una zona alrededor de París, donde a mediados de agosto la fuerza de la división se había reforzado con 5,000 hombres de las unidades de apoyo, 1,000 tropas de combate (en su mayoría nuevos reclutas), 20 tanques, 4 baterías de artillería y algunos antiaéreos. El 23 de agosto, la unidad recibió otro duro golpe cuando Bayerlein resultó herido.

A su regreso al servicio en noviembre de 1944, Bayerlein y su comando fueron trasladados a Paderborn, un depósito de tanques, donde recibió 60 nuevos tanques, así como unidades antitanque y artillería. Puso a sus hombres bajo una enérgica disciplina de defensa contra ataques aéreos, y como parte de esa estrategia hizo hincapié en el entrenamiento de asalto nocturno y la necesidad de implementar efectivamente técnicas de camuflaje. Sin embargo, la falta de gasolina hizo que los ejercicios de entrenamiento fueran en gran medida inútiles.

A finales de noviembre la División Panzer Lehr tomó posiciones en Alsacia cerca de la ciudad de Sarreguemines. Después de enfrentarse a los estadounidenses. Allí, al final del mes recibieron la orden de ir a la ciudad de Cochem en el río Moselle para descansar y reacondicionar. Bayerlein y sus hombres no sabían en ese momento que la Ofensiva de las Ardenas estaba a la vuelta de la esquina.

Al regresar a su cuartel general de la sesión informativa del 12 de diciembre, Bayerlein pasó al día siguiente preparándose frenéticamente para la próxima contraofensiva alemana en Occidente. Se recibieron algunos tanques más y un poco más de combustible. Con respecto al combustible, se le había prometido suficiente gasolina para hacer una marcha de 500 millas. Sin embargo, lo que obtuvo era sólo suficiente para una marcha de menos de 200 millas, que en el terreno accidentado de las Ardenas era apenas suficiente para trasladarse 100 millas. Al final, la falta de combustibles sería para todas las unidades de la Wehrmacht su talón de Aquiles.

La división procedió por la noche al área alrededor de Kyllburg, con las últimas unidades de la división llegando la noche del 15 de diciembre. Un oficial de enlace de la Luftwaffe llegó al puesto de mando, el primero asignado a la división desde la lucha por St. Lô en julio. A Bayerlein le habían dicho que el ataque de la Wehrmacht estaría precedido por la Operación Goldregen, un bombardeo masivo de la Luftwaffe contra las líneas estadounidenses. Cuando Bayerlein le preguntó al enlace sobre el número de aviones asignados a la Opertación Goldregen, el oficial de la Luftwaffe no tenía mucho que informarle. A final de cuentas, ningún desplazamiento aéreo alemán a gran escala inició un ataque. Ellos, como todas las unidades de la Wehrmacht, también sufrían por la carencia de combustible.

General der Panzertruppen Freiherr von Lüttwitz
General der Panzertruppen Freiherr von Lüttwitz
Comandante del XLVII Cuerpo Panzer

Para la Ofensiva de las Ardenas, la misión final del Panzer Lehr era cruzar el río Meuse en el sector Givat-Dinant en el margen sur del 5º Ejército Panzer. Fue parte del XLVII Cuerpo Panzer comandado por el General der Panzertruppen Freiherr von Lüttwitz e incluía la 2ª División Panzer y la 26ª División Volksgrenadier de Infantería.

Inicialmente, la unidad debía apoyar a la 26ª División Volksgrenadier en el establecimiento de cabezas de puente sobre el Our y luego el río Clerf cerca de las ciudades belgas de Gemund y Drauffeld, respectivamente. Una vez sobre el Clerf, Bayerlein debía dirigirse a la vital ciudad de Bastogne en las Ardenas y luego al Meuse en Dinant.

Se suponía que Bastogne sería tomada por un golpe de mano; de lo contrario, debía rodearse y pasarla por alto moviéndose hacia el sur. Luego, su captura sería responsabilidad de la 26ª Volksgrenadiers.

El terreno que la Panzer Lehr debía atacar, y más tarde defender, alternó entre profundos, sinuosos valles montañosos y largas llanuras de alta extensión cubiertas por grandes bosques. Viajar a través de ese terreno formado por curvas, empinadas y estrechas carreteras de montaña del Eifel, incluso en clima seco, rápidamente pasó factura tanto en vehículos como en conductores y consumió una cantidad excesiva de combustible. La nieve en el suelo a mediados de diciembre de 1944 sólo exacerbó una situación normalmente difícil para cualquier fuerza que intentara transitar por el área.

La primera línea estadounidense que Panzer Lehr debía perforar corría a lo largo de la carretera de montaña N7 directamente detrás del profundo y accidentado valle del caudaloso Río Our. Desde este valle sólo unos pocos caminos estrechos corrían a lo largo de la pendiente serpenteante, referida por los estadounidenses como “Skyline Drive". Los caminos no eran transitables para los tanques, y el terreno elevado en Skyline Drive permitió a los defensores una buena observación para lanzar ataques de artillería sobre cualquier atacante.

Los valles situados detrás del río Clerf y la ciudad de Wiltz eran más planos y fáciles de cruzar. Al oeste se levantan las ricas tierras en la colina que se inclina suavemente a la cuenca de los ríos Moselle y Meuse cerca de Bastogne y luego, descienden en una larga depresión adecuada para tanques, hasta el río Meuse.

Esta depresión se ve rota por los valles planos de los ríos Ourthe, L'Homme y Lesse, todos bastante amplios y que presentan un obstáculo significativo para cualquier movimiento este-oeste. Al igual que los caminos, el terreno que Panzer Lehr, y todo el 5º Ejército Panzer, tuvo que transitar corría de noreste a suroeste. No había vías este-oeste adecuadas en la zona de operaciones.

Mayor Gen. Norman D. Cota
Mayor General Norman D. Cota
Comandante de la 28ª División de Infantería de Estados Unidos

Oponiéndose en el camino del Panzer Lehr hacia el Meuse estaba la 28ª División de Infantería de los Estados Unidos bajo el mando del Mayor General Norman D. Cota. La 28ª División llamada "Bloody Bucket", defendía un frente en las Ardenas de aproximadamente 15 millas y en ella se encontraban la 106ª División de Infantería de los Estados Unidos al norte (a su izquierda) y la 4ª División de Infantería de los Estados Unidos al sur (a su derecha).

El Comando de Combate A, la 9ª División Blindada de los Estados Unidos, apoyó a la 28ª División y estaba ubicada un poco al flanco derecho de la unidad de infantería. Estas tres unidades de infantería y una división blindada formaban el VIII Cuerpo del 1º Ejército de los Estados Unidos, comandado por el Mayor Geneneral Troy Middleton. El frente total del Cuerpo en las Ardenas era de aproximadamente 137 km de largo.

Los tres regimientos de infantería de la 28ª División estaban todos en línea, con el 112º en el flanco norte de la división, el 110º en el centro y el 109º anclado en su margen sur.

Formada por una unidad de la Guardia Nacional de Pensilvania, la 28ª División de Infantería había sido masacrada por los alemanes en el otoño de 1944 luchando en el Bosque Hürtgen. Girado al sector "tranquilo" de las Ardenas, la división estaba en entrenamiento y recibiendo reemplazos de hombres y armas, además de tomar un merecido descanso, cuando los alemanes atacaron a mediados de diciembre.

El Panzer Lehr, que luchó en la última gran ofensiva alemana en Occidente, era una mera sombra de la formación militar que había entrado en combate en Normandía seis meses antes. Aliviada de estar la línea del frente en la región del Sarre (Alsacia francesa) el 5 de diciembre de 1944, la unidad realizó siete marchas nocturnas a la zona de Cochem en el río Moselle, a unas 40 millas al suroeste de la ciudad de Coblenza. Allí, entre el 10 y el 12 de diciembre, recibió los refuerzos necesarios en forma de 600 panzergrenadiers, algunos transportes, tanques y cañones. En diciembre de 1944, la unidad desplegó alrededor de 9.000 soldados, tanto de combate como de apoyo.

En el papel, la división tenía 63 panzers, un número importante de tanques en comparación con los vehículos blindados de combate que se encontraban en la gran mayoría de otras divisiones Panzer en esos momentos en el Orden de Batalla de la Wehrmacht. Sin embargo, el Regimiento Panzer tenía solo un batallón de tanques mixtos compuesto por Mk. V y Mk. IV, en lugar de dos regimientos, uno con Mk. V Panthers y otro con tanques Mk. IV.

Su batallón de Panthers estaba luchando en Hungría, y en su lugar se le adjuntó el 559º Batallón Pesado Panzerjäger, equipado con cañones antitanque Jagdpanther autopropulsados. Pero, al final resultó que, esta unidad sustituta no se unió a la división sino hasta después de Navidad 1944. No así la prometida 243ª Brigada de Armas de Asalto, que nunca se unió a la división en absoluto. Peor aún, el número real de tanques operativos al 12 de diciembre de 1944, sumaban apenas 23 Panthers de 29 disponibles; y 30 de 34 Mk. IV.

La división tenía 15 Panzerjäger 40 (14 en funcionamiento), pero el Batallón Panzerjäger de Panzer Lehr tenía el inconveniente de tener también una compañía antitanque compuesta de armas remolcadas de 75mm sin blindaje. Las baterías antiaéreas de Panzer Lehr fueron lamentables al comienzo del ataque de las Ardenas con sólo cuatro cañones antiaéreos de 88 mm y dos cañones antiaéreos de 20 mm operativos.

La escasez de efectivos se compensó parcialmente con la incorporación de nuevos reclutas jóvenes y entusiastas, más ex personal de la Luftwaffe mucho menos motivados. En su mayor parte, los cuatro batallones de panzergrenadiers estaban parcialmente motorizados con transportes blindados de personal, pero debido a la falta de semiorugas con cañones montados para apoyo de infantería, la infantería carecía de su antigua potencia de fuego.

El regimiento de artillería blindada de la división estaba "armado" solo por su nombre. A mediados de diciembre de 1944, consistía de sólo dos batallones en lugar de tres: un batallón de artillería ligera en su mayoría con 75 mm y un batallón de obuses mixtos de dos baterías (nueve cañones) de 105 mm y 155 mm. Como no había suficientes vehículos de remolque, toda la artillería de la unidad no se podía reubicar en ningún momento. Los servicios de suministro de la división estaban en peor forma con una drástica falta de camiones para transportar alimentos, municiones, armas y los necesarios equipos de mantenimiento de vehículos.

Directamente en el camino del avance del XLVII Cuerpo Panzer alemán estaba el 110º Regimiento de Infantería de la 28ª División estadounidense ocupando un frente de aproximadamente 15 millas. La línea de defensa estadounidense estaba compuesta por puestos de avanzada del tamaño de un escuadrón estacionados cerca del río, patrullas nocturnas y compañías de rifles apostados en las aldeas cercanas a la cresta por las cinco carreteras que conducen desde el río.

La artillería divisional se colocó cerca de la línea del frente para cubrir el extenso frente. La ciudad de Marnach controlaba el camino de Clervaux a Bastogne, mientras que Hosingen bloqueaba el camino de Drauffelt a Bastogne.

El plan del XLVII Cuerpo para la fase inicial de la ofensiva alemana era que la 26ª División Volksgrenadier estableciera cruces sobre el Our, seguido de un rápido avance de las divisiones 2ª y Panzer Lehr a Bastogne. Marnach y Hosinger debían atacar directamente para abrir las dos carreteras al oeste de Bastogne, mientras que otras fuerzas alemanas se infiltraban a través de las brechas entre las otras posiciones estadounidenses extendidas.

The Ardennes, 1944-1945: Hitler's Winter Offensive Hardcover – November 3, 2014 por Christer Bergström (Author)


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Publicado: 09 mayo/2020

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