Exordio
La Segunda Guerra Mundial (1939-1945)

Crucero Auxiliar HSK 1 Orion - Schiff-36

Uno de los mercantes alemanes que fueron inicialmente convertidos en cruceros armados, fue el Kurtnark construido por Blohm & Voss en Hamburgo en 1930 para la Hamburg-Amerika-Linie. En el segundo trimestre de 1939 la nave fue elegida para su conversión en crucero auxiliar armado. Los trabajos realizados en el mismo astillero de Blohm & Voss en Hamburgo se terminaron en el mes de diciembre de ese año y fue puesto en servicio por la Kriegsmarine como HSK 1 Schiff-36.

Orion
Crucero Auxiliat Orion HSK 1 Schiff 36

Al mando del Kapitan zur See Kurt Weyher, en los siguientes tres meses hizo entrenamiento en el Báltico antes de dirigirse en marzo de 1940 al Kattegat y Sharregak en el Mar del Norte. De regreso, después de pasar Cuxhaven fue repintado con los colores del mercante holandés Beemsterdijk.

La primera misión del Orion, por orden recibida el 6 de abril de 1940, fue dirigirse a la costa norte de Noruega y luego cambiar de rumbo al oeste hacia las islas británicas e Islandia. Luego viró al hacia el Estrecho de DInamarca entre Islandia y Groenlandia. Dos días después dos destructores británicos se le acercaron y al identificarlo como el carguero holandés siguieron su camino. En el interín el HSK 1 cambió dos veces de identidad. Primero como el mercante soviético Sovtorgflot y después como el griego Rokos.

Kurt WeyherKapitan sur See Kurt Weyher
(Foto Deutsches U-Boot Museum)

Weyher recibió la orden de atacar los mercantes en el Atlántico antes de proceder al Océano Índico, con el fin de causar confusión y hacerle creer a los aliados que uno de los grandes cruceros alemanes estaba operando en la zona. El 24 de abril en el Mar Caribe, al este de República Dominicana, el Orion avistó a un mercante británico. Izando la bandera alemana, Weyher cruzó la proa del mercante y le ordenó que se detuviera; al no hacerlo y comenzar a radiar la señal 'R-R-R', Weyher abrió fuego. El barco británico no era rival para el Orion y pronto quedó en llamas y la tripulación abandonó el barco. Al recoger a los sobrevivientes y recuperar varios cuerpos de los caídos en la acción, Weyher se enteró de que se trataba del mercante armado SS Haxby de 5.200 tn.

El 01 de mayo el Orion cruzó el Ecuador camuflado como un mercante de la "Companhia de Navegação Lloyd Brasileiro". El día 13 de mayo se reunió con el buque tanque Winneton para reabastecerlo de combustible. El Orion rodeó el Cabo de Hornos el 21 de mayo y recibió la orden de interceptar los mercantes enemigos en aguas de Australia. Con los colores de un mercante holandés anónimo, el Orion llegó al área indicada el 12 de junio, pero sólo después de navegar por mar gruesa donde el motor presentó problemas. Su primera misión fue plantar 200 minas en los accesos al Golfo de Hauraki, cerca de Auckland, Nueva Zelanda. Terminada la misión cambió curso para reunirse una vez más con el Winneton y reabastecerse.

Las minas sembradas por el Orion cobraron su primera víctima cinco días después que el HMS Niagara chocara con una de ellas mientras navegaba en ruta a Canadá y se hundió con una carga de municiones de pequeño calibre y más de 8 toneladas de lingotes de oro del Banco de Inglaterra. Otros dos barcos tropezaron con las minas, además de dos arrastreros y un barreminas auxiliar.

En esos día el Orion tuvo un contratiempo cuando el avión de exploración Arado se clavó de nariz al amerizar en mar gruesa. Como compesación, los vigías avistaron a un mercante acercándose. Se trataba del Norwegian Tropic Sea. Una vez que el barco pasó la popa del Orion, Weyger le ordenó detenerse, con un disparo delante de la proa. Al tratarse de una carga de trigo apresó al barco y ambos se encontraron más tarde con el Winneton. La siguientes semanas fueron infructuosas. El 10 de agosto avistaron al SS Triona, pero ese barco era más veloz y logró escapar.

Weyher cambió rumbo a Nueva Caledonia y al sureste de Noumea, el 16 de agosto interceptó al carbonero SS Notou con una carga completa de carbón. El barco fue detenido y la tripulación capturada antes de hundirlo.

El Orion se dirigió al Mar de Tasmania. El 20 de agosto en el Estrecho de Cook, Interceptó al carguero SS Turakina, quien devolvió el fuego y lanzó llamadas de auxilio mientras trataba de escapar. Durante la persecución el fuego del Orion dejó al Turakina en llamas. Weyher se acercó para recoger a los sobrevivientes. En cambio, el Turakina volvió a abrir fuego. Weyher ordenó fuego a discreción con todas las armas. Recogió a los sobrevivientes que pudo y se retiró de la zona. Un par de aviones enemigos lo avistaron pero lo reconocieron como el mercante holandés.

Weyher se dirigió a las Islas Marshall para su siguiente encuentro para reabastecerse fue con el tanquero Regensburg. Mientras tanto ordenó cambiar los colores para camuflar al Orion como un mercante japonés.

Después de reabastecerse, el Orion y el Regensburg se dirigieron al encuentro con el crucero auxiliar Komet (HSK 7 Schiff-45) al mando del Kapitan Robert Eyssen. En el camino, al norte de Australia, el 14 de octubre de 1940 el Orion interceptó al mercante noruego MV Ringwood, que se rindió si causar problemas. Estando sin carga fue hundido con explosivos en la sentina. El 18 de octubre el Orion y el Kubnerland se encontraron con el Komet en el atolón de las Islas Carolinas.

Los tres barcos estaban camuflados como naves japonesas, desafortunadamente dos de ellos simulaban ser el mismo barco. Al día siguiente un barco japonés se presentó en el mismo lugar y notaron la artimaña. Los alemanes lograron convencer el comandante que eran simples mercantes que se habían camuflado así para protegerse de los buques aliados.

Con el Orion y el Komet operando juntos, el 25 de noviembre interceptaron al carguero SS Holmwood, que además de algunos pasajeros civiles llevaba más de 1.300 carneros a bordo, lo que significaba carne fresca. Dos días más tarde, los vigías del Orion divisaron a un buque navegando sin luces. Flanqueado por el Komet y el Orion, el barco de pasajeros neozelandés MS Rangitane envió inmediatamente una señal de socorro, pero se vio obligado a detenerse después de recibir los disparos del Komet. La nave estaba armada, pero la decisión del capitán de rendirse se debió a que llevaba más de 100 pasajeros civiles, incluidas muchas mujeres. También llevaba una carga considerable de carne congelada y productos lácteos, pero la necesidad de abandonar el área significaba que sólo había tiempo para evacuar a los pasajeros y la tripulación y no incautar la carga.

En el interín recibieron la orden de atacar Nauru, importante productor de fosfatos, controlado y dominado por los británicos, que abastecían a las industrias de fertilizantes de Australia y Nueva Zelanda que eran elementales para la agricultura de esos países.

Los dos cruceros obtuvieron su siguiente victoria el 6 de diciembre de 1940 cuando interceptaron y hundieron al elusivo Triona, pero esta vez el Orion fue capaz de capturar a los sobrevivientes e incautar la carga de alimentos. Al día siguiente, mientras el Orion se encontraba en ruta con el Komet para llevar a cabo el ataque contra Nauru, al oeste de las islas Gilbert, el Orion interceptó y hundió dos cargueros británicos, el SS Triadic y el SS Triaster usados para el transporte de los fosfatos de Nauru. Debido al mal tiempo el ataque a Nauru fue cancelado, operación que incluso consideraba el desembarco de una unidad de infantes. En cambio ambas naves se dedicaron a atacar la navegación hundiendo al SS Vinni y al SS Komata. Más tarde el Komet realizaría con éxito el proyectado ataque a las instalaciones en Nauru.

Después de esta acción, el Orion regresó al atolón Lamotrek, donde se revisaron sus motores y se abastecieron de combustible y suministros de boca. El 6 de enero de 1941, el capitán Weyher partió de Lamotrek después de ser informado de que su ubicación podría haber sido comprometida y se trasladó a la isla de Muag ocupada por los japoneses, donde las reparaciones continuaron hasta el final del mes. Justo antes de su partida el 6 de febrero, el Orion completó su operación de reabastecimiento y también se le proporcionó un hidroavión comprado a los japoneses para reemplazar su arruinado Arado.

Komet
Crucero Auxiliar Komet (HSK 7 Schiff-45)

Debido a que las hazañas del Orion junto al Komet (llamados por los británicos Raider A y Raider B respectivamente), provocaron una mayor actividad naval aliada que buscaban cruceros alemanes, Weyher recibió la orden de dirigirse al Océano Índico, llegando a su nueva área de operaciones sin más compromisos el 15 de marzo de 1941. Los próximos meses iban a ser frustrantes; sin embargo, Weyher hizo una serie de coordinaciones para el reabastecimiento de combustible, municiones y alimento y finalmente recibió el reemplazo tan esperado del hidroavión Arado. Se hicieron reparaciones esenciales en los motores desgastados del Orion, pero el crucero necesitaba urgentemente varias reparaciones mayores. Para completar el panorama, el 22 de junio de 1941 sus cojinetes del eje se bloquearon y comenzó a hacer agua. Después de haber organizado un encuentro con el crucero auxiliar Atlantis del capitán Bernhard Rogge, el 1 de julio el Orion llegó rengueando a la cita. Después de transferir suficiente combustible al Orion para asegurarse de que pudiera llegar a casa, el Atlantis se dirigió hacia el Océano Índico y el Pacífico mientras el Orion navegaba hacia el oeste, disfrazado como el carguero japonés Yuyo Maru.

Finalmente, el 29 de julio de 1941, mientras el crucero se dirigía hacia el norte y después de ocho meses sin victorias, interceptó al carguero Chaucer. Ninguno de los diez torpedos disparados por el Orion contra esa nave por detonaron y el mercante armado aliado devolvió el fuego y comenzó a enviar señales de socorro (aunque afortunadamente para Weyher, la posición que transmitió por radio estaba errada en más de 200 millas). El Orion hundió al Chaucer con 58 disparos de cañón. Toda la tripulación británica fue rescatada.

Continuando en dirección al norte, el Orion, disfrazado como el carguero español "Contramaestre Casado", llegó al Golfo de Vizcaya el 20 de agosto donde fue recibido por una escolta de destructores alemanes y llevado a salvo a Burdeos en Francia. Cuando el maltratado pero triunfal crucero auxiliar entró en el puerto el 23 de agosto de 1941, todos los barcos en la rada sonaron sus sirenas en homenaje. El Orion estuvo en el mar durante 510 días, viajó más de 127,000 millas y hundió 77,000 toneladas de mercantes aliados. Cada miembro de su tripulación fue galardonado con la insignia de guerra de cruceros auxiliares y el 24 de agosto. Al Kapitan Kurt Weyher le otorgaron la Cruz de Caballero para su Cruz de Hierro.

El Orion fue retirado posteriormente del servicio activo y renombrado Hektor, para ser utilizado primero como buque de reparación y después como buque de entrenamiento. En los últimos meses de la guerra fue activado una vez más como Orión para la evacuación de tropas y refugiados a través del Báltico, misión en la cual logró evacuar a más de 20,000 personas. Su destino final llegó el 4 de mayo de 1945, cuando tuvo que ser varado después de sufrir graves daños por un ataque de aviones soviéticos. El naufragio fue desguazado en 1952.

Barcos hundidos por el Orion

Nombre Tipo Bandera Fecha Tn Destino
SS Haxby Carguero Reino Unido 24-4-40 5.207 Hundido
RMS Niagara (1) Pasajeros Reino Unido 18-6-40 13.415 Mina
M/S Tropic Sea Carguero Noruega 19-6-40 5.781 Capturado
SS Notou Carguero Francia 16-8-40 2.489 Hundido
SS Turakina Carguero Reino Unido 20-8-40 9.691 Hundido
MV Ringwood Carguero Noruega 14-10-40 7.203 Hundido
HMNZS Puriri Barreminas Reino Unido 14-5-41 927 MIna
SS Chaucer Carguero Reino Unido 29-7-41 5.792 Hundido
SS Port Bowen Carguero Reino Unido - 8.276 Mina
SS Batavia Carguero Reino Unido - 1.739 Mina

Barcos hundidos por el Orion y Komet en acción conjunta.

SS Holmwood Carguero Reino Unido 25-11-40 546 Hundido
MS Rangitane Pasajeros Reino Unido 27-11-40 16.712 Hundido
SS Triona Carguero Reino Unido 6-12-40 4.413 Hundido
SS Vinni Carguero Noruega 7-12-40 5.181 Hundido
SS Komata Carguero Reino Unido 7-12-40 3.900 Hundido
Triadic Carguero Reino Unido 8-12-40 6.378 Hundido
Triaster Carguero Reino Unido 9-12-40 6.032 Hundido
Tonelaje total hundido por el Orion (Schiff 36): 85.779

(1) Cuando en 1940 el RMS Niagara fue hundido por una mina sembrada por el Orion, llevaba a bordo 8​-1⁄2 toneladas de oro en barras. En 1941 buzos recuperaron 555 barras y en 1953 otras 30, pero 5 de las barras nunca han sido encontradas.

LIBRO

Kriegsmarine Auxiliary Cruisers (New Vanguard) por Osprey Publishing. (Inglés)


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False Flags: Disguised German Raiders of World War II Hardcover – 15 de agosto de 2016 por Stephen Robinson (Autor) (inglés)


Publicado: 17 enero/2021

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