Exordio
La Segunda Guerra Mundial (1939-1945)

Long Range Desert Group

En los primeros días de la Segunda Guerra Mundial, el Eje y los Aliados combatieron a través del vasto e inhóspito desierto del norte de África. El terreno y las condiciones climáticas eran desafíos para cualquier tipo de operación militar, pero un explorador del desierto aceptó el reto organizando una unidad especial para rastrear y combatir a los italianos primero y después a los alemanes en el interminable desierto.

Insignia del LRDG
Insignia del Long Range Desert Group (LRDG)

Para muchos soldados de la Commonwealth que sirvieron en el norte de África durante los primeros años de la Segunda Guerra Mundial, el aviso de reclutamiento para una nueva unidad especial, fue su introducción al grupo de élite Long Range Desert Group (LRDG) o grupo de largo alcance del desierto.

El LRDG precedió y operó junto al famoso Special Air Service (SAS) o servicio aéreo especial. El LRDG se especializó en reconocimientos de largo alcance, recolección de inteligencia, acción directa, infiltración y exfiltración de otras unidades de operaciones especiales.

El grupo se creó en Egipto en junio de 1940 con el nombre de Long Range Patrol (LRP) o Patrulla de Largo Alcance, dirigido por el Mayor Ralph Alger Bagnold, geólogo con amplia experiencia en el desierto africano y militar graduado en la Real Academia Militar de Woolwich, también veterano de la Primera Guerra Mundial. Bagnold le planteó la idea al General Archibald Wavell, comandante de las fuerzas británicas en el Medio Oriente, quien al comienzo cuestionó la utilidad que podría tener esa unidad irregular. Probablemente Wavell dudó de la capacidad militar del geólogo asimilado a los Ingenieros Reales operando sólo en el vasto desierto africano, pero pronto cambiaría de opinión. Al preguntarle a Bagnold que haría si encontraba que los italianos no estaban haciendo nada importante en el interior del desierto de Libia, Bagnold le respondió que realizaría actos de piratería contra los italianos. Wavell aprobó el proyecto y dió el visto bueno para que procediera con la formación del grupo.

Patrulla del LRDG

El Mayor Bagnold, era un geólogo y explorador del desierto además de oficial de los Ingenieros Reales. Durante el período de entreguerras, Bagnold a menudo se tomó un tiempo libre para explorar los desiertos del norte de África, durante el cual desarrolló el "Bagnold Sun Compass", una innovación de navegación que sería crucial para el LRDG una vez que comenzó la guerra. Inicialmente se reclutaron como voluntarios soldados neozelandeses y rodhesianos hasta que se comenzaron a formar nuevas unidades y el nombre fue cambiado a Long Range Desert Group (LRDG) y se comenzó el reclutamiento de británicos, australianos. indios y sudafricanos. Bagnold buscaba hombres con fortaleza, iniciativa, auto disciplina, ingenio, determinación y resistencia física y mental. Había determinado que esos rasgos eran necesarios para tener éxito en el entorno desértico duro e implacable.

Todos se presentaban al centro de reclutamiento con los uniformes de sus propias unidades. De hecho el LRDG no tenía un uniforme propio, incluso cada soldado utilizaba la ropa que más de adaptaba a la misión que tenían que realizar. La ropa árabe era imprescindible para pasar desapercibido a las miradas indiscretas y sobre todo para soportar el caluroso clima del desierto, de día y el frío de la noche.

Louise - LRDG

Como equipo básico el LRDG suministraba el tocado árabe tradicional compuesto por la Thagiyah, un casquete blanco ajustado, la cubierta blanca de la cabeza llamada Gutrah, y una banda con cordones negros llamada Ogal, el LRDG diseñó un Gutrah de color arena. Veteranos contaron que usaban un paño doblado entre el cuero cabelludo y el Gutrah para crear una bolsa de aire. Además recibían anteojos para el sol y la arena del tipo tanquista. Un abrigo corto tipo gabán forrado en fibras de kapok y un abrigo Hebron para las noches frías del desierto forrado en cuero de cabra. También sandalias.

El LRDG inicial constaba de 14 patrullas al mando de Bagnold. Cada patrulla tenía entre 15 y 20 hombres y estaba comandada por un oficial. Unos pocos suboficiales en cada patrulla proporcionaron los conocimientos técnicos y la experiencia que fueron cruciales para su éxito. Los soldados rasos componían el resto de la patrulla. Además se conformaron otras tres sub unidades: la 'R' Patrol (unidad de combate) comandada por el Capitán Donald Gavin Steele; la 'T' Patrol (unidad de combate) al mando del Capitán Patrick Clayton y la 'W' Patrol (unidad de apoyo) al mando del Capitán Edward 'Teddy' Cecil Mitford.

Siempre vigilantes

Todas las unidades contaban con soldados que tenían alguna especialidad, como navegante, radio operador o médico de combate.

Las duras condiciones del desierto y las exigencias físicas del trabajo significaban que los efectivos del LRDG tuvieran que consumir aproximadamente 5,000 calorías al día. Un oficial de inteligencia asignado a la unidad incluso desarrolló una escala de raciones especial para las patrullas. Resultó ser tan efectivo que los comandos del SAS pronto lo adoptaron.

Cada patrulla se transportaba en cinco o seis camiones sin blindaje Chevrolet 30 cwt de carroceria ancha y un Jeep Willys fabricado en Estados Unidos para el comandante de la patrulla.

Atorado en las arenas del desierto
Los problemas no podían faltar en las arenas del desierto.

Los camiones, que eran las líneas de vida de las patrullas, estaban especialmente equipados para la guerra del desierto: lucían neumáticos anchos especiales de 10 pulgadas que estaban parcialmente inflados para que los vehículos no se atascaran en las traicioneras dunas de arena. Cualquier parte innecesaria, como parabrisas, puertas y capós, se eliminaron para ahorrar peso y evitar el ardiente calor. Podían transportar hasta 2 tn de equipo, municiones, combustible y hombres, además tenían un alcance efectivo aproximado de 1,100 millas. Una patrulla totalmente equipada podría operar de forma independiente y sin reabastecimiento durante aproximadamente tres semanas.

En lo relacionado a las armas, una patrulla LRDG llevaba desde las ametralladoras Browning calibre .30 ligeras y rifles antitanque Boys hasta las ametralladoras pesadas de calibre 50 y cañones Bofors de 20 mm. Fue la combinación de ligereza, resistencia y potencia de fuego lo que hizo que las patrullas LRDG fueran tan efectivas.

Jeep Willys
El Jeep Willys fue de gran utilidad para el LRDG

Operaciones

Cuando fue formado el Afrikakorps que acudió en ayuda de los italianos, fue entonces que la participación del LRDG adquirió suma importancia para la inteligencia británica. Las misiones rutinarias del LDRG fueron la "Vigilancia de Caminos" que consistía en observar los movimientos del enemigo en la vía entre Trípoli y Benghasi, observando sus líneas de aprovisionamiento y movimientos de tropas. Las patrullas del LRDG exploraron las carreteras costeras utilizadas por italianos y alemanes y proporcionaron información crítica a los comandantes aliados. Además, llevaron a cabo reconocimientos topográficos para descubrir nuevos caminos que las divisiones blindadas aliadas podrían usar para flanquear a las fuerzas del Eje.

En 1943, después de la Batalla de El Alamein y el repliegue de las fuerzas del Eje hacia Túnez, una patrulla del LRDG encontró un camino que permitía a los Aliados eludir la fuertemente defendida Línea Mareth, salvando innumerables vidas y un tiempo precioso. Otras operaciones en las que participaron fueon: la Batalla de Kufra, la Campaña em el Dodecaneso, la Batalla de Leros y combatieron en Albania y Yugoslavia.

Sin embargo, el LRDG es quizás más conocido por su cooperación con el SAS. Las patrullas de LRDG proporcionaron medios de infiltración y exfiltración a unidades del SAS recién establecido, causando estragos en las retaguardias del Eje en África.

Después de que la nueva unidad de comando comenzara a usar sus propios vehículos, el LRDG proporcionó navegación y navegantes en el desierto, contribuyendo al éxito y la supervivencia del SAS.

LRDG

Los miembros del LRDG realizaban misiones detrás de las líneas enemigas, proporcionando valiosos informes a la inteligencia británica, pero quizás la misión más destacada de las unidades de Bagnold fue la participación del LRDG en la Operación Caravan (parte de la Operación Agreement) del 13 de setiembre de 1942, el ataque al poblado de Barce y el campo aéreo. El objetivo principal de Agreement fue Tobruk, el de la Operación Bigamy fue Benghasi y el de la Operación Nicety fue el Oasis Jalo. Caravan fue la única que tuvo éxito para el grupo.

Cuando las fuerzas del Afrikakorps se comenzaron a retirarse y después de su rendición, el LRDG fue trasladado al Mediterráneo para realizar misiones en Italia, las islas griegas y los Balcanes. Fue entonces que Bagnold pasó al retiro y regresó a Gran Bretaña.

Al terminar la guerra en Europa los miembros del LRDG solicitaron ser trasladados al teatro de guerra den Asia, pero su solicitud fue denegada. Finalmente, la unidad fue disuelta en agosto de 1945 y todos los efectivos regresaron a sus unidades de origen.

El Teniente Coronel David Sterling, fundador del SAS, escribió después de la guerra, "en mi opinión, el LRDG fue el mejor de todas las unidades que sirvió en el desierto ... nos dieron una gran ayuda en la formación de un grupo de navegantes y de muchas otras maneras"

Al final de la guerra, el LRDG se había distinguido en tres teatros: en el norte de África de 1940 a 1943, en Italia de 1943 a 1945 y en los Balcanes de 1943 a 1945. Lo más importante, el LRDG mostró una utilidad estratégica desproporcionada a su tamaño, especialmente durante la lucha contra el Afrikakorps en el norte de África.

Afiche de The Rat Patrol

La fama bien ganada del LRDG sirvió como tema de varias películas, incluso Hollywood remedó al LRDG en la serie "The Rat Patrol" que tuvo bastante éxito en la televisión (58 capítulos de 30 minutos, propalados entre 1966 y 1968). Claro, como era de esperar en la serie, la patrulla en la que se centraba el tema, estaba compuesta por cuatro hombres, tres estadounidenses y un solo británico, liderados por el Sargento Sam Troy (Christopher George). El nombre de la serie parece pretender hacer un símil con los "Desert Rats" (Ratas del Desierto) que en realidad, no se aplicó al LRDG sino a la 7ª División Blindada Británica y después extendido a todo el 8º Ejército Británico. En fin, cosas de Hollywood en su afán de crear sus "American Heroes".

Otras películas sobre el tema fueron "Sea of Sand" ("Desert Patrol") (1958) con Richard Attenborough, John Gregson y Michael Craig. "Play Dirty" (1969) con Michael Caine, Nigel Davenport y Nigel Green y el documental "Lost in Libya - In Search of the Long Range Desert Group" con Roberto Chiarvetto, Kuno Gross, Brendan O'Carroll (2009) en la búsqueda de tres camiones del LRDG abandonados en Libia.

Cabe menconar que los alemanes también tuvieron un experimentado explorador del desierto africano, el capitán de la Fuerza Aérea Húngara László Almásy, quien realizó varias operaciones en el desierto egipcio pero no tuvo el apoyo ni el éxito que tuvo el LRDG. Ver Operación Pascha (7-6-1941), Operación Salam (29-4-1942) y Operación Condor (11-5-1942).


Publicado: 4 octubre/2020

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