Exordio
La Segunda Guerra Mundial (1939-1945)

Hundimiento del Scharnhorst (26-12-1943)

Batalla de Cabo Norte

1943

En marzo de 1943 el Scharnhorst, luego de dos intentos fallidos, navega al norte de Noruega estacionándose en el Fiordo Alta. La nave se prepara para participar en la Operación Zitronella (Sizilien).

Scharnhorst
Acorazado Scharnhorst

Los días 6 y 7 de julio de 1943 el Scharnhorst comandado por el KzS Friedrich Hüffmeier, junto con el Tirpitz y la escolta de 9 destructores: Erich Steinbrink, Karl Galster, Hans Lody, Theodor Riedel, Z27, Z29, Z30, Z31 y Z33 atacan las bases noruegas en Spitzbergen, las bombardean y desembarcan un batallón del 349º Regimiento de Granaderos de la 230ª División de Infantería. Destruyen las instalaciones y los noruegos supervivientes escapan.

Flota alemana en la Operacion Zitronella
Bombardeo en la Operación Zitronella

Entre setiembre y diciembre de 1943 el Scharnhorst permanece al ancla en los fiordos Kaa Fjord y Lang Fjord.

El 20 de diciembre de 1943, el convoy aliado JW 55B zarpó del Loch Ewe en el extremo noroccidental de Escocia, eran 19 mercantes con destino a Rusia a través del Mar de Barents. El Convoy JW 55B tenía como escolta a la Fuerza 2 (acorazado HMS Duke of York, el crucero ligero HMS Jamaica y sus 4 destructores, (el noruego KNM Stord, el HMS Scorpion, HMS Saumarez y HMS Savage), el convoy de regreso RA 55A era escoltado por la Fuerza 1 (el crucero pesado HMS Norfolk, los cruceros ligeros HMS Belfast y HMS Sheffield), ambos convoyes también fueron escoltados por varios otros destructores y buques armados.

El 25 de diciembre, el U-boot U-601 y un avión Dornier do 18, divisaron al convoy y lo comunicaron al alto mando de la Kriegsmarine.

A las 14:15, del 25 de diciembre de 1943 el Almirante Dönitz dio la orden al Contraalmirante Erich Bey a bordo del Tirpitz para ejecutar la operación "OSTFRONT-17.00/25/12", que significaba el ataque a los convoyes usando al Scharnhorst y la 4ª Flotilla de Destructores.

El contralmirante Bey cambió el horario de las 17:00 a las 19:00 debido a la necesidad de transferir su personal del Tirpitz al Scharnhorst en el R 121 y a las 19:00 con los Z 29, 34 y 38 escoltados por los barreminas R 56, 58 y 121 procedentes de Langfjord (Altafjord) a través de Stjernsundet moviéndose hasta "Lucie Point" donde el grupo alemán se reunió con los destructores Z 30 y Z 33, luego la formación se dirigió al Norte.

Los agentes noruegos (del grupo Torsten Raaby) informaron por radio a Londres que el Scharnhorst había dejado el fiordo.

A la medianoche del 25 de Diciembre de 1943 los convoyes convergían, desde el este (RA 55A) escoltados por la Fuerza 1 y la División 36 y desde el oeste (JW 55B) escoltados por la Fuerza 2 a la zona de Bear Island, mientras que el grupo alemán se acercaba a la misma zona desde el sur.

26 de diciembre de 1943

A las 07:00, del día 26 de diciembre de 1943 el Contralmirante Bey ordenó a los destructores de la 4ª Flotilla que buscaran al convoy colocando a cada uno a 5 millas de distancia uno del otro, mientras que el Scharnhorst siguió rumbo 230° hacia el suroeste y más tarde giró hacia el oeste-noroeste.

En parte como consecuencia de eso y de las malas órdenes transmitidas y/o ejecutadas, el Scharnhorst y los destructores alemanes perdieron contacto entre sí.

HMS Norfolk
El radar del viejo HMS Norfolk descubrió al Sharnhorst.

A las 08:30, el radar del HMS Norfolk consiguió al Scharnhorst con rumbo 280° a 30.500 metros, inmediatamente después a las 08:40 el Belfast consiguió al Scharnhorst con el radar con rumbo 295° a 32.500 metros.

El Scharnhorst no sabía que ya había sido detectado por el radar de los buques de la Marina Real.

A las 09:24, el HMS Belfast abrió fuego desde 12.000 metros contra el Scharnhorst inmediatamente seguido por el Norfolk y Sheffield. El Scharnhorst respondió al fuego, pero se escapó a 30 nudos.

El Scharnhorst fue acertado varias veces, un disparo puso su radar principal fuera de combate, ahora el acorazado alemán estaba casi ciego en el oscuro Mar del Norte.

A las 09:40, paró el fuego y la Fuerza 1 comenzó a seguir el Scharnhorst a una distancia de 22.300 metros.

A las 09:51, la 36ª división de Destructores dejó al RA 55A y se unió a los cruceros de la Fuerza 1.

A las 10:09, los destructores alemanes estaban navegando rumbo 230° a 12 nudos buscando al convoy.

A las 10:27, recibieron una orden del Contraalmirante Bey de cambiar de rumbo a 070° y aumentar la velocidad a 25 nudos.

Poco antes, a las 10:12 un B&V 138 alemán de reconocimiento divisó a la Fuerza 2 y reportó la presencia de varios buques, incluyendo uno grande (este era el HMS Duke of York).

A las 10:25, la Fuerza 1 perdió contacto de radar con el Scharnhorst mientras navegaba rumbo 325°, el acorazado alemán estaba dirigiéndose hacia el noreste cuando esto ocurrió y consecuentemente el Almirante Burnett (comandante de la Fuerza 1 ) colocó la Fuerza 1 y la 36ª División entre el Scharnhorst y el Convoy JW 55B.

A las 12:10, el radar de HMS Sheffield divisó al Scharnhorst regresando hacia el convoy con rumbo 079° a 24.500 metros en curso a 240°.

A las 12:24, los cruceros de la Fuerza 1 el Norfolk, Belfast y Sheffield abrieron fuego desde 10.000 metros sobre el Scharnhorst.

La División 36 abrió fuego cuando el Scharnhorst estaba a 6.400 metros, el acorazado alemán respondió al fuego tanto de los cruceros como de los destructores.

Varios impactos fueron observados en ambos lados, tanto en el Scharnhorst como en Norfolk y Sheffield.

El fuego de la Fuerza 1 cesó a las 12:41, y a las 12:47 lo hizo la 36ª División.

A las 12:50, el Scharnhorst estaba navegando hacia el sur en el rumbo 138°, aparentemente abandonando el combate con la intención de navegar de regreso a Noruega.

La Fuerza 1 y la 36ª División estaban siguiendo al acorazado alemán en rumbo 110° desde 12.300 metros a 28 nudos.

A las 13:00, los destructores alemanes pasaron a 8 millas al sur del convoy, sin interceptarlo.

A las 14:18, el Contralmirante Bey dio al Capitán Johannesson (comandante de la 4º Flota Destructora) la orden de retirarse y regresar a Altafjord.

A las 15:25, el Contralmirante Bey informó al Grupo North-SKL de la hora prevista de llegada a Langfjord del Scharnhorst navegando de regreso a su base en Noruega.

La Fuerza 1 siguió al Scharnhorst durante más de 3 horas a una distancia de 7,5 millas marinas (13.800 metros) a una media de 30 nudos.

Ahora el Scharnhorst estaba navegando hacia el sur de Noruega sin saber que entre ella y el lugar seguro en Langfjord la Fuerza 2 se acercaba rápidamente, el informe alemán del avión a las 10:12 no fue debidamente evaluado por SKL y ahora era demasiado tarde para evitar ser interceptado en el camino de regreso.

La trampa planeada para el acorazado alemán se estaba cerrando y los comandantes del Scharnhorst no imaginaban el destino que pronto iban a enfrentar.

El Almirante Fraser a bordo del HMS Duke of York estaba evaluando el contacto enemigo entre la Fuerza 2 y el Scharnhorst alrededor de las 17:15, dado el curso y la velocidad.

El Scharnhorst cambió de rumbo a 160º hacia el sur cerrando distancias con la Fuerza 2 y a las 16:17 el radar del Duke of York divisó al Scharnhorst a 41.500 metros en la dirección 020°.y

El radar de posición de popa de Scharnhorst, el único que aún funcionaba, no captó la presencia de la Fuerza 2, lo que permitió al acorazado británico acercarse rápidamente al acorazado alemán.

Las distancias ahora estaban disminuyendo rápidamente entre un Scharnhorst ciego y un poderoso bien equipado con de radar el Duque de York que estaba preparando sus armas principales para dispararlas contra el buque alemán.

La trampa ahora estaba perfectamente cerrada y el Scharnhorst estaba en medio de ella.

El Duke of York giró al rumbo 080° para permitir que todas sus armas principales (10 por 356 mm) fueran usadas contra el enemigo.

A las 16: 47, el Almirante Fraser ordenó al Belfast abrir fuego con proyectiles de iluminación desde 17.500 metros, a las 16: 50 desde lado de estribor los cañones de 133 mm del Duke of York hicieron lo mismo desde 11.000 metros, el Scharnhorst quedó iluminado y fue sorprendido desprevenido sobre todo por la presencia de barcos pesados entre su rumbo de navegación hacia el sur y Noruega.

El Duke of York abrió fuego con sus cañones de 356 mm Main y se le unió el Jamaica. El Scharnhorst recibió la primera salva e inmediatamente reaccionó disparando al Duke of York y el Jamaica, giró hacia el este y hacia el Norte aumentando la velocidad al máximo.

Una torreta del Scharnhorst fue puesta fuera de acción de forma permanente con sus cañones elevados contra el enemigo y bloqueados en el lado de estribor incapaz de rotar, el fuego también incluía a la torreta B y fue inundada para evitar explosiones, más tarde volvió a disparar.

A las 16:57, la Fuerza 1 se unió en el fuego contra el Scharnhorst que estaba acelerando tratando de aumentar la distancia con la Fuerza 2 que navegaban hacia el Norte y hacia el este a 30 nudos.

Después de haber intercambiado fuego con la Fuerza 1 el Scharnhorst volvió sus cañones contra la Fuerza 2 de nuevo. El Scharnhorst navegaba hacia el este, girando a estribor sólo para disparar y regresando rumbo al este de nuevo.

A las 17:08, otro disparo del Duque of York acertó en el Scharnhorst entre la torreta y la catapulta del avión dañando el hangar de la aeronave, iniciando un incendio debido al combustible de la aeronave, pero el fuego se extinguió inmediatamente.

A las 17:20, Scharnhorst navegaba hacia el este a 26 nudos seguido de cerca por la Fuerza 1 y los destructores, ambos listos para atacar al acorazado alemán con los torpedos, el Duque of York y el Jamaica todavía disparaban contra el Scharnhorst desde 13.000 metros.

A las 17:25, el Contraalmirante Bey envió un mensaje a SKL informando al alto mando alemán de que el Scharnhorst estaba rodeado y atacado por unidades pesadas.

A las 17: 30, la Fuerza 2 seguía disparando y siguiendo al Scharnhorst desde el suroeste, el Norfolk, Belfast y Sheffield estaban siguiendo de cerca y el grupo "S" de destructores (Stord, Scorpion, Savage y Saumarez) que anteriormente escoltaban a la Fuerza 2 se estaban acercando y preparándose para un ataque con torpedos.

A las 17:42, la distancia entre Scharnhorst y la Fuerza 2 era de 16.500 metros y el Jamaica cesó el fuego, mientras el Duke of York seguía disparando contra el acorazado alemán.

A las 18: 00, la distancia era de 18.000 metros entre la Fuerza 2 y el Scharnhorst era unos 3 nudos más rápido que el Duke of York y esperaba poder alejarse y dirigirse a un fiordo en Noruega.

El Almirante Bey envió un mensaje a SKL diciendo: "Scharnhorst sigue adelante".

Ahora la torreta B del Scharnhorst quedó fuera de acción a las 18:15, cuando un disparo del Duke of York rompió el sistema de ventilación de la torreta dejándola inutilizada debido al humo que sus disparos inundaban el compartimiento.

En consecuencia, el Scharnhorst sólo podía utilizar sus tres cañones en la torreta central, pero el acorazado alemán todavía tenía la posibilidad de escapar debido a su mayor velocidad.

A los marineros alemanes se les ordenó llevar manualmente las municiones de 280 mm de la torreta A a la torreta C que era el único que todavía estaba operativa.

A las 18:19, un nuevo mensaje fue enviado por el Contraalmirante Bey a SKL: "el enemigo está disparando por radar a un alcance de más de 18.000 metros. Posición AC4965, Rumbo 110°, velocidad 26 nudos".

A las 18:24, el Duke of York estaba a 19.500 metros y cesó el fuego después de 52 disparos, un proyectil del Scharnhorst que pasó por el mástil había roto algunos cables del radar de artillería por lo tanto el fuego iba a ser sólo un desperdicio de munición. El daño fue reparado.

Nadie sabía todavía que uno de los últimos proyectiles de Duke of York a las 18:24 había alcanzado un punto vital en el acorazado alemán, penetrando en la sala de calderas NR. 1 y cortando una tubería de vapor que alimentaba las turbinas.

La situación se convirtió de repente desesperada a bordo del Scharnhorst cuando perdió velocidad a 10 nudos.

El contralmirante Bey se dio cuenta de la situación que le comunicó a SKL: "lucharemos hasta el último cartucho".

A las 18:40, el Almirante Fraser le indicó al Almirante Burnett: "veo poca esperanza de alcanzar al Scharnhorst y estoy procediendo a apoyar el convoy ordenando un giro hacia el sur."

Pero antes de que se ejecutara la orden algo sucedió, la sala de navegación se dio cuenta de que el Scharnhorst estaba perdiendo velocidad y el Almirante Fraser revocó la orden..

A bordo del Scharnhorst en la sala de máquinas los Ingenieros estaban reparando desesperadamente el daño para devolver el vapor a las turbinas y la posibilidad de desarrollar más velocidad.

Los destructores británicos inmediatamente se acercaron en Scharnhorst a las 18:50 y mientras Savage y Saumarez estaban disparando proyectiles de iluminación, el Scorpion (8 a 2.000 metros) y Stord (8 a 1.800 metros) pedazos sus torpedos de 533 mm al acorazado alemán.

A las 18:50, fue el turno de Savage (8 desde 3.200 metros) y el Saumarez (4 desde 1.600 metros) para lanzar sus torpedos contra el Scharnhorst mientras el Stord y el Scorpion disparaban proyectiles de iluminación.

El Scharnhorst respondió fuego a los destructores y el Saumarez recibió un proyectil de 280 mm que mató a 11 marineros e hirió a otros 11, los destructores escaparon a 10 nudos tras una cortina de humo.

Pero los torpedos lanzados por los 4 destructores británicos estaban en rumbo y 4 de los 28 lanzados hasta el momento alcanzaron el objetivo.

Uno del Scorpion y 3 del Savage acertaron en el Scharnhorst a estribor y cortaron toda posibilidad de escape.

Uno impactó en el área de popa dañando una sentina, dos en el centro de la nave central causando inundaciones y uno en el área de proa.

El Scharnhorst no pudo navegar más rápido que el Duke of York con su velocidad de 20 nudos, pero se redujo muy rápidamente de nuevo cuando todos los buques británicos (13) convergiendo sobre la nave alemana.

A las 19:01, a bordo de Duke of York el radar de artillería fue reparado y el acorazado británico seguido por el Jamaica volvió a abrir fuego con sus armas principales contra el Scharnhorst desde 9500 metros.

Pronto el Duke of York comenzó a acertar disparos de nuevo contra el Scharnhorst que ahora estaba en llamas de nuevo en el área del hangar, mientras que la torreta C era la única que respondía el fuego.

A las 19:07, desde distancia de alrededor de 7.000 metros y con el Scharnhorst capaz de navegar a sólo 10 nudos, la Fuerza 1 se acercó a unirse al ataque desde 180º.

A las 19:11, el Contraalmirante Bey recibió la última comunicación de SKL asegurando que todos los submarinos, destructores y aviones eran enviados a la zona para ayudar al Scharnhorst.

A las 19:12, el Belfast abrió fuego desde 15.500 metros y parece que acertó dos veces con la tercera salva.

Al mismo tiempo, la torreta C de Scharnhorst cesó el fuego y sólo dejó un par de 150 mm de disparos.

A las 19:17, el Belfast cesó el fuego después de 5 salvas con sus 12 cañones.

A las 19:19, el Almirante Fraser ordenó al Belfast atacar el Scharnhorst con torpedos, el crucero ligero se acercó y desde 5.700 metros a las 19:26 con rumbo 075° lanzó su primer conjunto de torpedos desde estribor con rumbo 170° dando media vuelta para el lanzamiento desde babor.

Los barcos británicos atacaban ahora por turnos, la zona estaba muy congestionada y para evitar daños se cesó el fuego desde larga distancia para permitir que los torpedos se lanzaran desde corta distancia de manera más segura.

A las 19:28 el Duke of York cesó el fuego después de haber disparado 80 salvas contra el Scharnhorst (446 proyectiles).

El Jamaica se acercó también después de haber disparado 22 salvas para atacar con torpedos. A las 19:25 lanzó 2 torpedos desde babor a 3,200 metros de distancia, luego lanzó 36 rondas con sus cañones de 152 mm.

A las 19:30, el Scharnhorst sólo navegaba a menos de 5 nudos, el barco estaba fuertemente escorado a estribor y poco a poco navegando en círculos, el Capitán Hintze ordenó a la tripulación a abandonar el barco.

Mientras tanto, los destructores de la 36ª División estaban llegando a la zona también, y el Belfast estaba lanzando su último torpedo desde babor.

A las 19:33, el destructor HMS Musketeer lanzó 4 torpedos desde 900 metros y el destructor HMS Matchless no los pudo lanzar debido al mar picado reintentó atacar nuevamente con torpedo desde babor mientras que el destructor HMS Opportune lanzó 8 torpedos desde 2.300 metros y el destructor HMS Virago 7 torpedos desde 2.600 metros atacando desde estribor a las 19:34.

El Jamaica dio la vuelta y lanzó a las 19:37 otros 3 torpedos desde estribor anotando 2 aciertos.

El Scharnhorst ya sólo navegaba a 3 nudos con su proa bajo el agua escorado a estribor y el barco fuertemente encabuzado, recibió 3 torpedos del Musketeer, 2 del Virago y probablemente 2 del HMS Oportune.

Después de que esos aciertos el Scharnhorst estaba totalmente en llamas, con explosiones por todas partes y el barco fuertemente escorado a estribor envuelto en una enorme nube de humo que los reflectores no podía penetrar.

A las 19:45, una tremenda explosión, probablemente causada por el depósito de municiones de las torretas delanteras hizo que el Scharnhorst se hundiera rápidamente por su lado de estribor. Revisando el más reciente análisis del hundimiento es posible que la sección delantera se separara por la explosión, bajo la cubierta de la sección delantera de las torretas principales, del resto del barco y esta fue la causa del rápido hundimiento del Scharnhorst en la posición 72 ° 16' N y 28° 41' E.

A las 19:48, el Belfast y el Matchless volvieron para otro ataque de torpedo, pero el Scharnhorst ya no estaba.

Después de que se dio la orden de abandonar el barco había cientos de marineros alemanes nadando en el mar y parece que el Capitán Hintze y el Almirante Konterad Bey dieron sus chalecos salvavidas a algunos cadetes a bordo que no tenían ninguno antes de saltar al mar.

Barcos británicos comenzaron a rescatar a los sobrevivientes, sin el Matchless recogió a 6 sobrevivientes y el Scorpion rescató a 30 más.

Oficialmente debido al riesgo de ataque de submarinos, varios cientos de sobrevivientes fueron dejados en el mar para morir en el agua helada.

Más tarde, el Almirante Fraser sociedades a sus oficiales a bordo del Duque de York: "Caballeros, la batalla contra Scharnhorst ha terminado en victoria para nosotros. Espero que si alguno de ustedes alguna vez es llamado a liderar una nave en acción contra un oponente muchas veces superior, usted comandará su nave tan valientemente como Scharnhorst fue comandado hoy".

Sólo se rescataron 36 marineros y ningún oficial de una tripulación de 1968 hombres. Los buques británicos abandonaron el rescate por temor a los submarinos. Cientos de marinos murieron congelados en las gélidas aguas del Mar del Norte.

Al Scharnhorst le dispararon 55 torpedos de los cuales probablemente 11 impactaron el buque. Le dispararon más de 2000 proyectiles de los cuales 446 fueron de las baterías de 14" más 686 proyectiles de 5,2 pulgadas del Duke of York. 161 proyectiles de 8 pulgadas fueron disparadas del Norfolk, 874 proyectiles de 6 pulgadas del Jamaica, Sheffield y Belfast. 126 proyectiles de 5,2 pulgadas de los destructores.

Epílogo

El 10 de setiembre de 2000 la Marina Noruega en cooperación con la corporación de radiodifusión de Noruega Norsk Riksringkasting (NRK) descubrieron los restos de lo que podría ser el Scharnhorst. Utilizaron el buque de investigación MS H. U. Sverdrup II. Dieciocho días después el miembros del buque de investigación H.No.M.S. Tyr identificaron positivamente los restos del acorazado alemán. Los restos de la nave están seriamente dañados y cubiertos con restos de redes de arrastre y otros artefactos de pesca.

El casco está volcado con la quilla hacia arriba a 290 metros de profundidad. Toda el casco de la proa está reducido a escombros. La parte delantera y la superior de la superestructura están separadas y reposando a cierta distancia del resto. Ninguna de la torretas de la artillería se encuentran en su lugar.

LIBROS

Battleships of the Scharnhorst Class: The Scharnhorst and Gneisenau: The Backbone of the German Surface Forces at the Outbreak of War (Warships of the Kriegsmarine) Paperback – May 15, 2014 por Gerhard Koop (Autor), Klaus-Peter Schmolke (Autor)

The Battle of the North Cape: The Death Ride of the Scharnhorst, 1943 (Campaign Chronicles) Paperback – December 1, 2011 por Angus Konstam (Autor)

Shipcraft 20 - Scharnhorst and Gneisenau Paperback – September 13, 2012 por Steve Backer (Autor)

The sinking of the Scharnhorst: a factual account from the German viewpoint Paperback – 1974 por Fritz-Otto Busch (Autor)


Publicado: 27 marzo/2019

 

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