Exordio
La Segunda Guerra Mundial (1939-1945)

Hundimiento del SS Caribou

Como parte de la Operación Paukenschlag , el submarino U-69, de la Clase VIIC, al mando de Kapitän-Leutnant Ulrich Gräf, entró en el Golfo de San Lorenzo a través del Estrecho de Cabot en Canadá el 30 de septiembre de 1942. No encontrando objetivos, subió por el Río San Lorenzo y en la noche del 8 al 9 de octubre avistó el convoy NL-9 de siete barcos que navegaban con rumbo de Labrador a Quebec. A pesar de la presencia de tres corbetas de escolta, Gräf hundió al SS Carolus de 2245 toneladas con la pérdida de 12 tripulantes. Este hundimiento, a sólo 275 kilómetros de la Ciudad de Quebec, causó un gran revuelo tanto en Quebec como en Ottawa. Sin embargo, ese episodio no sería nada comparado con el hundimiento del SS Caribou unas noches después.

SS Caribou

SS Caribou

El 13 de octubre de 1942, el barco de cabotaje SS Caribou zarpó de North Sidney con rumbo a Puerto aux Basques aproximadamente a las 9:30 P.M. A bordo se encontraban 73 civiles, entre ellos 11 niños y 118 militares, además de una tripulación de 46 marineros.

El dragaminas canadiense HMCS Grandmere escoltaba al Caribou en este viaje. Según su registro, la noche era muy oscura sin Luna. El capitán del Grandmere, el teniente James Cuthbert, estaba preocupado por la cantidad de humo que el Caribou estaba haciendo y su posición de protección navegando detrás del Caribou, de acuerdo con los procedimientos navales británicos para una escolta única.

Gräf en realidad había estado buscando un convoy de tres barcos que se dirigía a Montreal cuando a las 3:21 a. m. divisó al Caribou "echando humo pesado" a unos 60 kilómetros de la costa de Terranova. Erróneamente identificó al Caribou de 2222 toneladas construido en Rotterdam y al Grandmere de 670 toneladas, como un barco de carga y un "destructor de dos chimeneas". A las 3:40 A.M., de acuerdo con el registro del Grandmere, un torpedo hizo blanco en el Caribou en la banda de estribor. El caos sobrevino cuando los pasajeros se lanzaron a los botes salvavidas. Por alguna razón, varias familias ocupaban cabinas separadas y se buscaban entre sí en plena confusión. Además, varios botes salvavidas habían sido destruidos por la explosión o no podían ser lanzados. Como resultado, muchos pasajeros se vieron obligados a saltar por la borda al agua helada.

Mientras tanto, el Grandmere vio al U-69 en la oscuridad e intentó embestirlo. Gräf, creyendo todavía que se enfrentaba a un "destructor" en lugar de un dragaminas, se sumergió. Mientras el Grandmere pasaba por encima del remolino dejado por el submarino sumergiéndose, el teniente Cuthbert lanzó seis cargas de profundidad. Gräf, mientras tanto, se dirigió hacia los sonidos del Caribou que se hundía, sabiendo que el Grandmere no lanzaría otro ataque en ese lugar. Sin embargo, la maniobra del U-69 pasó desapercibida por el Grandmere y Cuthbert dejó caer otro patrón de tres cargas ajustadas para 500 pies. Gräf lanzó un señuelo anti sonar y abandonó la zona.

A las 6:30 a. m. el Grandmere abandonó la cacería y comenzó a rescatar sobrevivientes. De las 237 personas a bordo del Caribou cuando dejó North Sydney, 136 habían perecido. Cincuenta y siete eran militares y 49 civiles. Un bebé de 15 meses de Halifax fue el único de 11 niños que sobrevivió al hundimiento. De la tripulación de 46 hombres, en su mayoría terranovenses, sólo quedaron 15 con vida.

El SS Burgeo reemplazó al SS Caribou después del hundimiento, pero eliminó los viajes nocturnos. Para reducir aún más cualquier posibilidad de ataque, la Armada Canadiense ordenó a la escolta del ferry navegar en zig-zag frente al buque en lugar de seguirlo desde la popa.

El U-69, mientras tanto, permaneció en las aguas de Terranova, y el 20 de octubre, atacó al carguero de mineral SS Rose Castle que se dirigía de North Sídney a Bell Island. Esa vez el torpedo no explotó y la nave escapó ilesa. Al agotársele los torpedos el U-Boot, se dirigió a su base en Lorient, Francia. Fue finalmente hundido el siguiente mes de febrero por el destructor británico HMS Fame mientras atacaba un convoy al este de Terranova. Los 46 tripulantes del U-69 murieron en el ataque.


Publicado: 15 octubre/2019

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