Exordio
La Segunda Guerra Mundial (1939-1945)

El Jeep

Estados Unidos apoyó a Gran Bretaña, Francia y Rusia con el suministro de armas y equipos mediante la Ley de Préstamos y Arriendos, que fue la manera asolapada de prestar ayuda directa a las potencias enfrentadas a Alemania, Italia y Japón. Eso ocurrió desde antes que comenzara su participación directa en la Segunda Guerra Mundial, pero mientras tanto también se estuvo preparando para su participación en el conflicto.

Jeep Willys

En el mes de julio de 1940, el Departamento de Guerra de Estados Unidos le presentó a 135 fabricantes de automóviles una propuesta para la fabricación de un vehículo de reconocimiento utilitario ligero que reemplazaría a las motocicletas, sidecars, Ford T, DAF, Ford convertido Marmon-Herrington y demás está decir los caballos de tiro y monta que eran reliquias de la guerra anterior.

El vehículo propuesto debía tener tracción en las cuatro ruedas, una altura al suelo apropiada para campo traviesa en terrenos accidentados, un peso inferior a 600 kg y la capacidad de transportar a tres soldados más una carga útil de 300 kg. Para el efecto y ante la premura en el tiempo les daba un plazo de apenas 11 días para entregar las propuestas, tener un prototipo listo en 49 días y suministrar vehículos de prueba listos para producción en 75 días.

Jeeps nuevos listos para la entrega
Jeeps nuevos listos para ser entregados al Ejército para su distribuición a las unidades de combate.

De todos los fabricantes, sólo presentaron propuestas Ford, Willys-Overland y Bantam. Fue el modelo presentado por Bantam el que captó el interés de los mandos militares. Sólo la caballería solicitó dirección además de la tracción en las cuatro ruedas. Este proyecto fue desarrollado por Karls Probst y Bantam le dio el nombre de "Blitz Buggy", "Pilot" o "BRC" ("Bantam Reconnaissance Car" o Carro de Reconocimiento Bantam).

Parece ser que Bantam ya había hecho lobby entre los altos mandos militares y se aventuró a construir unas 2500 unidades "Pilot" entre ellas 60 con los requerimientos de la Caballería.

Lo que pasó fue, que cuando los militares aprobaron la propuesta, Bantam no podía proveer todas las unidades que el Departamento de Guerra requería y por tanto decidieron proveer a la Willys y Ford los planos para que ellos pudiera proveer las unidades idénticas requeridas. Pero la Willys hizo algunos cambios, como la parrilla de 7 ranuras, mientras que la de Bantan era de nueve.

Prototipo Bantam
Prototipo del vehículo Bantam BRC-40 durante pruebas en 1940

Cuatro meses después, en noviembre de 1940, el "Quad" de Willys y el "Pygmy" de Ford salieron de planta para unirse a las pruebas, antes de que la producción comenzara en marzo de 1941.

Por las diferencias en los criterios de los fabricantes, cada modelo tenía sus propias ventajas - el Bantam era el más ligero y más ágil con 980kg, Willys era el más potente con 60 HP y Ford el de diseño y construcción más robustas. El Ejército decidió que se construyera un modelo único con las mejores características de los tres modelos y con la particularidad que todos tuvieran componentes intercambiables para evitar problemas de mantenimiento y suministros.

Ford se comprometió a aumentar los volúmenes de producción y estar listo para octubre de 1941. Sin embargo, apelando a la moda descarada estadounidense y para no darle crédito a Willys, Ford selló cada una de sus partes, incluyendo tuercas y tornillos, con una 'F'. Para ese momento, Bantam ya no podía seguir el ritmo de producción, y en diciembre de 1941 cambió a la producción de remolques.

En total se construyeron alrededor de 650,000 Jeeps durante la Segunda Guerra Mundial, sirviendo en todos los frentes en el Ejército de los Estados Unidos y los de los aliados, a quienes se los envió en virtud del acuerdo de Préstamos y Arriendos.

Cementerio de Jeeps
Cementerio de Jeeps después de la guerra antes de ser vendidos como chatarra.

En 1940 Bantam desarrolló los prototipos Bantam Pilot, Bantam BRC-60. Ford lo hizo con los modelos Willys Quad, Ford Pygmy y Budd Ford. En 1941, año en que Estados Unidos entró en la guerra, Bantam presentó el BRC-40, Ford lo hizo con el GP, mientras que Willys desarrolló el MA. Ya durante la guerra Willys sacó su modelo MB "Supe Jeep" de ¾ tn en varios tipos, modelos que se construyeron hasta el año 1944. En 1942 Willys presentó el MB y Ford el modelo GTB "Burma", mientras que Ford puso en producción el GPW. En 1943 Willys hizo la innovación con el enfriado por aire WAC "Jeeplet". Ya hacia finales de la guerra Willys desarrolló el MLW-1, pero que fue cancelado y en su lugar produjo el MLW-2 "Jungle Jeep" de ½ tn.

El nombre Jeep fue acuñado entre los efectivos militares y algunos dicen que era el apodo de los nuevos reclutas o vehículos en el Ejército de Estados Unidos, otros que lleva el nombre de "Eugene el Jeep" del comic Popeye, mientras que el más sólido argumento es que "Jeep" se derivó de las iniciales GP (por la pronunciación "Yipí" en inglés) de la variante de Ford.

Eisenhower estuvo de acuerdo con que el Jeep ayudó a ganar la guerra, pero cuando el conflicto terminó en 1945 y después de permanecer en el servicio durante décadas, como en la Guerra de Corea y otros conflictos. Los Jeeps excedentes de la Segunda Guerra Mundial que regresaron a Estados Unidos) fueron subastados, pero hoy, apenas quedan unos cuantos de ellos.

El tiempo pasa y aunque el original no exista, en cuatro décadas y 1,5 millones de unidades el modelo no cambió. Camionetas y Jeeps convertibles, todos con la misma rejilla de siete ranuras. Finalmente, el CJ fue descontinuado, reemplazado en 1986 por el Jeep Wrangler y la camioneta Comanche.

Apareció el Cherokee XJ en 1984, pero después de dos cambios de propiedad la producción del Cherokee XJ terminó en 2001, 18 años y 2.7 millones de unidades más tarde.

Hoy, el "Grand Cherokee", "Compass" y "Renegade" siguen liderando las ventas con 5 millones de unidades anuales. Es claro que tiene rivales, como el Nissan con mejor suspensión que el Willys a campo traviesa y por tanto maltrata menos a los pasajeros. También el Suzuki Jimny o el Land Rover. Pero, en cualquier caso, el Jeep es icónico, tanto en cuanto a su nombre como a su naturaleza. Y la parrilla de 7 ranuras en el Wrangler 2020 se mantiene...

Wrangler 2020
Wrangler 2020

Publicado: 05 mayo/2020

 

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