Las Cruces, New Mexico, una vez sede de dos campos de prisioneros

por Admin el 30 Diciembre, 2011

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Por supuesto, la valla metálica que rodea la sede de la empresa de irrigación Elephant Butte en la calle Melendres no es la misma que albergó a cientos de prisioneros alemanes e italianos en New Mexico durante la Segunda Guerra Mundial.

Por Christopher Schurtz, escritor freelance e historiador de Las Cruces, para Las Cruces Sun News.

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De hecho, la única estructura que sobrevive desde entonces es una construcción sólida, al estilo local, utilizado durante años por el Centro de Investigación de Sistemas Humanos, una organización arqueológica sin fines de lucro.

El único edificio sobreviviente de época en Nuevo México – una escuela – se erige como el único recordatorio de los dos campos de prisioneros de guerra levantados en el centro de Las Cruces entre 1943 y 1946.

El otro campo estaba en el extremo este de Lohman Avenue, donde ahora se encuentra Young Park.

El Cuerpo de Conservación Civil levantó los dos campamentos durante la Gran Depresión, y fueron convertidos en campos de prisioneros con la llegada, por primera vez, de los prisioneros de guerra italianos en agosto de 1943.

Aunque miles de residentes del condado Doña Ana sirvieron en la guerra, para la mayoría de los habitantes de Las Cruces, esto fue lo más cercano que pudieron tener al enemigo.

La presencia de los prisioneros de guerra del Eje puso nerviosa a la comunidad, pero mantuvo a los agricultores de la zona muy activos en sus negocios.

El ‘Cuerpo de Conservación Civil (CCC)’

En 1933, el presidente Franklin Roosevelt estableció el Cuerpo de Conservación Civil, uno de los varios proyectos de trabajo usados para mitigar los efectos de la Gran Depresión.

Más de 32.000 habitantes de Nuevo México, todos hombres solteros entre las edades de 18 y 24 años, participaron en el ‘CCC’, los que en su mayoría trabajan en la Oficina de Reclamos.

Además de un campo al noreste de Las Cruces, el Campo Jornada Experimental, en 1934, el CCC instaló un campamento al este de Lohman y uno al suroeste de la ciudad, conocido como Campo BR-39-N.

Con cuarteles de estructura de madera, reemplazó a las tiendas de campaña, y los campos tenían su propia tienda de abastos, lugar de entretenimiento y servicios médicos.

La escuela en el 535 de San Melendres se completó en 1938 y fue construido con piedra, vigas y estuco. Contenía una biblioteca y aulas, y sirvió como sede de la administración de la CCC y más tarde, de los campos de prisioneros.

Además de la construcción de represas y el desarrollo de parques estatales, los hombres eran entrenados por el CCC en carpintería y mecánica, y algunos tomaron clases en la Universidad de Nuevo México tanto en la carrera de Agricultura como en la de Artes Mecánicas.

Con la desactivación del CCC en 1942, la Armada utilizó brevemente el campo Melendres para capacitar a los maquinistas.

Los campos ocuparon vacantes hasta el verano de 1943 y hasta la derrota de las tropas italianas y alemanas en los desiertos del norte de África.

Escasez de trabajo

Con tantas personas vistiendo uniforme o trabajando en las industrias básicas, y con las dificultades que habían para cruzar las fronteras, los agricultores tuvieron problemas para encontrar trabajadores locales para la esquila.

Los primeros prisioneros de guerra en llegar fueron los italianos – entre los 430.000 prisioneros de guerra del Eje que en última instancia fueron albergados en campamentos en todo el país – arribando a Las Cruces en el mes de agosto.

Escribió Wallace Perry, editor del Sun-News : "Los 126 prisioneros de guerra italianos que llegaron a Las Cruces ayer, para trabajar en los campos de algodón del Valle de Mesilla, parecen estar mucho más felices – contentos de que sus días de luchar en esta guerra hayan terminado".

Se levantaron torres de vigilancia, reflectores y vallas de seguridad alrededor de ambos campos.

Los prisioneros de guerra no sólo tenían contacto limitado con los agricultores, sino que más bien trabajaban para ellos, pero estaban bien lejos de la población en general.

En 1943 y 1944, los estudiantes de la escuela secundaria local tuvieron seis semanas de vacaciones en la escuela para trabajar en la cosecha del algodón. La Oficina de Extensión del Condado, que administraba el programa de trabajo penitenciario, aseguró en Las Cruces que sus hijos no iban a trabajar con los prisioneros.

Los presos llevaban uniformes jeans azules con las letras "PW" cosidas en la espalda. Se les pagaba por su trabajo, pero el dinero ganado se mantenía en depósito hasta su liberación.

Aunque Italia se rindió en mayo de 1943, alrededor de 700 italianos permanecieron presos aquí hasta julio de 1944.

Escape de Las Cruces

Ese mismo mes, prisioneros de guerra alemanes ocuparon el lugar de los italianos en los campos del Valle de Mesilla.

Walter Schmid recordó su experiencia como prisionero de guerra alemán en su libro publicado en el 2005 "A German POW in New Mexico" (Un prisionero de guerra alemán en Nuevo México).

En virtud de la Convención de Ginebra, los prisioneros de guerra fueron alimentados tres veces al día y se les proporcionó atención médica, eso enfureció a los vecinos que estaban oyendo sobre atrocidades nazis y actos de inhumanidad.

Hubo varios intentos fallidos de escapes que fueron publicados en el periódico. En diciembre de 1944, el sheriff Santos Ramírez persiguió a un preso que se escabulló del campo de algodón J.B. Harris hasta Chamberino.

Según Schmid, el tratamiento a los reclusos empeoró hacia el final de la guerra, en especial cuando salieron los informes de los campos de concentración.

"El concepto de ‘nazi’ y ‘anti-nazi’ ni siquiera existía entre nosotros. Éramos solamente soldados alemanes y prisioneros de guerra", escribió Schmid.

Incluso al finalizar la guerra, Schmid y sus compañeros prisioneros de guerra, fueron clasificados como criminales de guerra nazis, y no fueron liberados.

Auf Wiedersehen

Los agricultores locales, que pagaron por el trabajo de los presos, dijeron que aún necesitaban a los prisioneros de guerra.

"Si no podemos retener a los prisioneros alemanes, no veo cómo vamos a poder sembrar este año, y mucho menos hacer la cosecha", dijo W.P. Thorpe, secretario de la Oficina de Agricultura del condado.

Se quedaron una cosecha y esquila de algodón más. Pero, para otros en Las Cruces, fatigados por la guerra, los sentimientos de acogida a los campos de prisioneros se habían desvanecido.

El Sun-News reportó en febrero de 1946 sobre las peleas entre los guardias de la prisión y "zoot-suiters" locales (revoltosos de "saco largo" que hacían ataques racistas en EE.UU.), muchos de los cuales eran veteranos de guerra.

El último grupo de 100 prisioneros de guerra liberados, abandonaron el lugar en abril de 1946. Durante la temporada alta, hubo hasta 1150 prisioneros de guerra que estaban acampados en Las Cruces, Hatch y Anthony.

Después de la guerra, el campo de Melendres brevemente alojaron a estudiantes de la FFA y trabajadores agrícolas migrantes. Los cuarteles de madera fueron trasladados a otros lugares y vendidos.

La Oficina de Reclamos utilizó los dos campos como patios de mantenimiento. El EBID se hizo cargo de la propiedad Melendres a finales de los 70. La Guardia Nacional construyó un arsenal nuevo en parte del sitio Lohman en 1960, y la ciudad abrió Park Young en 1971.

El antiguo campo de la CCC y el edificio sede de la prisión en Melendres cambió de dueño varias veces hasta que lo compró el historiador Pat Beckett, quien abrió la primera Librería COAS en los años 80.

Las Cruces Sun: Midtown once site of two WWII camps


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