Veterano de la Segunda Guerra Mundial que sobrevivió a 2 hundimientos narra su historia

por Admin el 27 Abril, 2016

en Biografías

The Augusta Chronicle, Georgia | 27 de abril de 2016 | por Bianca Caín Johnson — Un joven Walter "Irby" West Jr. nunca se imaginó que apenas tan sólo 10 meses después de sobrevivir al hundimiento de un destructor de escolta en el océano Atlántico en la Segunda Guerra Mundial, estaría en otro naufragio en el Pacífico.

Más de 70 años después de los hundimientos, el hombre ahora con 91 años de edad junto a su esposa, Almeda, detalló los incidentes ante las cámaras la semana pasada para el Veterans History Project (Proyecto de Historia de los Veteranos), un esfuerzo de la Sociedad Histórica de Augusta que ha resultado en la producción de más de 800 vídeos.

"Sabía que esto iba a ser una historia interesante", dijo Fred Gehle, Coordinador del proyecto, sobre su decisión de buscar al señor West. "No conozco de ninguna otra persona que haya participado en el hundimiento de un buque y luego ir a otro teatro de guerra y repetir un trágico evento similar."

La historia militar de West comenzó meses antes de su 18º cumpleaños cuando él abandonó la Academia de Richmond County para unirse a la US Navy.

"No estaba demasiado interesado en la escuela," dijo.

Después de un período de entrenamiento, fue a Charleston, Carolina del Sur., para abordar el USS Fiske, un destructor de escolta, como marinero.

El 02 de agosto de 1944, la tripulación detectó actividad submarina, probablemente más de uno, y momentos después fueron alcanzados por un torpedo en el centro del buque.

"Se comenzó a partir en dos bien rápido", dijo West. "El torpedo simplemente lo partió por la mitad."

West, al igual que el resto de la tripulación, vistiendo chalecos salvavidas, saltaron a las aguas frías del Atlántico Norte y comenzaron a nadar para aferrarse a los botes salvavidas hasta que llegara ayuda.

"Creo que dijeron que el agua estaba a 2ºC", dijo.

West fue uno de los afortunados que sobrevivieron para ser recogidos por otro destructor. Los informes indican que cerca de 200 estaban a bordo del Fiske; de los cuales 33 murieron y 50 más quedaron gravemente heridos.

El 8 de septiembre, durante su primera licencia como sobreviviente, West se puso en contacto con Almeda, a quien había conocido desde la infancia  y contrajeron matrimonio, pero pronto nuevamente se reincorporó al servicio, por un año, en un nuevo destructor de escolta, el USS Drexler.

West estaba cumpliendo su guardia cuando aviones kamikazes japoneses atacaron el buque el 28 de mayo de 1945. Documentos históricos indican un avión falló el ataque y el segundo fue derribado por los artilleros, pero el tercero se estrelló sobre el centro de la cubierta.

«Dijeron que 49 segundos después del impacto el Drexler comenzó a hundirse», contó West.

El rápido hundimiento causó fuertes bajas y sería el resultado de una investigación más adelante. Los informes difieren en el número de hombres perdidos. El número de víctimas mortales varía de 140 a 170 con cerca de 50 gravemente heridos.

"No se puede entender por qué Dios salva a algunos, pero a otros no", dijo West. "Creo que Él nos lo explicará algún día".

Después de sobrevivir al hundimiento de dos buques, West pasó el resto de su carrera militar en tierra.

"Llegué a pensar en eso y tal vez que la Armada decidió no ponerme más en una nave", dijo West. "Me dejaron quedarme en Charleston, Carolina del Sur, durante un año en el servicio en tierra, y normalmente eso no dura tanto tiempo.

Diez días después de ser dado de baja, West regresó a Augusta y comenzó un nuevo trabajo en la empresa Southern Bell, donde trabajó durante 39 años.

Una copia del vídeo de West se enviará a la Biblioteca del Congreso para unirse a otros grabados para el proyecto. Se enviarán dos copias más a la Biblioteca de la Universidad de Augusta.

Military: World War II Veteran Who Survived 2 Ship Sinkings Shares Story


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