La científica del Proyecto Manhattan que luchó por los derechos de las mujeres

por Admin el 14 Junio, 2016

en Biografías

El mundo en el que se graduó, en la víspera a los ataques de Pearl Harbor, el mundo estaba plagado de sexismo y racismo contra los asiáticos.

Desde muy temprana edad, la física-nuclear Chien-Shiung Wu tuvo que viajar para aprender: primero 50 millas, luego 150 — y finalmente, al otro lado del mundo. Nació en 1912 en un pequeño pueblo de la provincia de Jiangsu, al este de China, de sus padres que, inusualmente para la época, creían en la educación de las niñas y no sólo de los niños. Incluso más inusualmente, crearon una escuela para hacerlo. Cuando ella tenía 11 años, la pequeña hija había superado lo que ellos le podían enseñar, y así la enviaron en su primer viaje: al Colegio de Niñas Internas en Suzhou, a 50 millas de distancia. Cuando se tornó evidente que Wu era una estudiante excepcional, ella tuvo que viajar más lejos para continuar estudiando: primero en la Universidad Nacional del Centro en Nanjing y luego en la prestigiosa Universidad de Zhejiang en Hangzhou, donde comenzó el posgrado en física. En 1936, cuando tenía 24 años, Wu viajó de China a Estados Unidos para continuar sus estudios.

Al verano siguiente, los años de intervención japonesa en China estallaron en guerra, un conflicto que pronto desembocó en la Segunda Guerra Mundial. Wu fue excluida de recibir noticias de su familia. Los informes que llegaron desde su provincia natal eran terribles, pero no había otra cosa que Wu pudiera hacer sino trabajar y esperar. Al final, aunque su familia sobreviviría la guerra, la llegada del régimen comunista en 1949 hizo imposible que Wu pudiera regresar a China y por eso nunca más volvió a ver a sus padres vivos.

Cuando la nave de Wu atracó en San Francisco, ella había planeado viajar a Michigan para optar a su PHD. Pero en Berkeley, el físico nuclear pionero Ernest Lawrence sólo había construido un nuevo tipo de acelerador de partículas. Él y sus compañeros investigadores, como Robert Oppenheimer, fueron convirtiendo el campus de la universidad californiana en el epicentro de la investigación atómica. Wu había llegado apenas a la ciudad unos pocos días antes de que lo conociera y le impresionó tanto a Lawrence como a otro estudiante de física de Berkeley, Luke Yuan, que se convertiría después en su esposo. Ella desechó la opción de Michigan y se quedó en Berkeley, donde rápidamente se estableció como experta en el campo emergente de la física nuclear.

Pero el mundo en que ella se graduó, en la víspera de los ataques de Pearl Harbor, estaba plagado de sexismo y racismo anti asiático y Wu encontró muy difícil lograr una buena posición académica. Ella se casó con Yuan y se trasladó a la costa este, donde aceptó un trabajo de profesora en el Smith College aunque su corazón estaba en la investigación y la experimentación. De allí pasó a Princeton, donde fue capaz de continuar sus estudios del decaimiento beta, el proceso de causa desconocida entonces por el cual una partícula cambia de forma dentro del núcleo de un átomo. Según avanzaba la Segunda Guerra Mundial, Wu fue reclutada en el Proyecto Manhattan para trabajar en el crucial proceso de enriquecimiento de uranio, y en 1945, presenció el devastador resultado de ese trabajo en el viejo enemigo de China, Japón. El final de la guerra le dio algún alivio personal: después de ocho años de silencio Wu escuchó que su familia en China había sobrevivido el conflicto.

Wu pasó a trabajar en la Universidad de Columbia, su hogar profesional para el resto de su vida laboral. Su contribución más significativa a la física moderna fue una serie de experimentos que diseñó para probar la ley conocida como "la conservación de la paridad," que sostuvo que había una simetría fundamental en el comportamiento de todo en la naturaleza, incluyendo las partículas atómicas. En 1957, colegas de Wu, que habían concordado con la teoría, pero no como Wu que la había comprobado, recibieron el Premio Nobel. "Ni Yang ni Lee son hombres experimentados," informó TIME en enero de ese año. "Cuando otras dos pruebas experimentales aparecieron a principios de ese año, la paridad estaba muerta y el Premio Nobel estaba prácticamente asignado. La contribución de Wu siguió siendo anónima.

No fue hasta que se descongelaron las relaciones diplomáticas entre Estados Unidos y China en la década de 1970 que Wu fue finalmente capaz de iniciar el viaje y visitar las tumbas de sus padres, prominentes intelectuales cuyas tumbas habían sido profanadas durante la Revolución Cultural. Recibió una disculpa personal del primer ministro chino por la destrucción de las tumbas y después de eso visitó China regularmente, convirtiéndose en una crítica de las represiones y represalias del gobierno — particularmente la masacre de Tiananmen en 1989.

En los Estados Unidos, ella hizo campaña por la igualdad de género en su profesión y más allá, corregir a cualquiera que la llama por el nombre de su esposo e insistir en ser pagada lo mismo que sus colegas masculinos en Columbia. Habiendo sido destronada de la teoría de la paridad en física, ella estaba decidida a defenderse en la sociedad convirtiéndose en una activista incansable por los derechos de las mujeres.

Después de su muerte en 1997, a la edad 84 años, Chien-Shiung Wu hizo un viaje final. Por pedido suyo, sus cenizas se esparcieron en el lugar donde comenzó su educación: en el patio de recreo de la escuela de sus padres.

TIME: The Manhattan Project Physicist Who Fought for Equal Rights for Women

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