Incendio en discoteca de Brasil recuerda tragedia similar ocurrida en 1942

por Admin el 30 Enero, 2013

en Noviembre

El mortal incendio que arrasó una discoteca en el sur de Brasil y mató a por lo menos 235 personas es una de las peores tragedias en la historia de ese país.

Sin embargo, hace más de 70 años una aún mayor tragedia ocurrió en una discoteca en los Estados Unidos, matando a más de dos veces el número de víctimas ocurridas en el infierno brasileño.

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El 28 De noviembre de 1942, murieron 492 personas en un incendio masivo que arrasó Cocoanut Grove, uno de los clubes más famosos de Boston, Massachusetts.  Ese sigue siendo el segundo peor suceso de ese tipo en la historia de Estados Unidos, después de un incendio en el teatro Iroquois de Chicago que causó 602 muertes.

Casi un año después que Estados Unidos se involucró en la Segunda Guerra Mundial, la catástrofe en la discoteca de Boston ocupó temporalmente los titulares de los periódicos y condujo a importantes cambios en las normas de seguridad para lugares públicos a través de los Estados Unidos.

Situado en el corazón de Boston, en el 17 de la calle Piamonte, en el barrio de Bay Village, el Cocoanut Grove fue un lugar de expendio ilícito de alcohol durante la época de la prohibición y se convirtió en un popular club durante la década de 1930 y 1940, adornado con motivos tropicales de los mares del sur.

No por nada, el Grove atrajo a una notoria clientela, incluyendo a muchos mafiosos, entre ellos a Charles "Rey" Salomón, el capo del contrabando. El dueño del club en el momento del incendio, Barney Welansky, fue conectado a la delincuencia organizada y al alcalde de Boston, Maurice J. Tobin.

Según un posterior informe preparado por William Arthur Reilly comisionado de bomberos de Boston, por lo menos 1.000 personas (incluyendo muchos militares en servicio y civiles que celebraban el Día de Acción de Gracias) estaban en el local, sumando más del doble de la capacidad máxima estimada de 460 personas. Peor aún, la discoteca fue decorada con muchos artículos inflamables, incluyendo árboles tropicales artificiales hechos de papel, muebles y cortinas de tela.

El fuego –que los informes de los medios de comunicación afirmaron que comenzó porque un joven encendió un fósforo en el semi iluminado bar (llamado Salón Melody)– se difundió rápidamente en el oscuro club, densamente abarrotado. (El informe de Reilly objetó que el fósforo fuera la causa del fuego.)

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La Sociedad Histórica de Incendios de Boston, luego describió cómo el fuego se extendió, diciendo: "un momento más tarde, varios parroquianos pensaron que vieron el parpadeo de una llama en la palmera de las decoraciones del techo. Mientras observaban, vieron que las decoraciones cambiaban de color y parecían estar ardiendo, pero sin que se viera una llama notable. Poco después la palmera estalló en llamas y los cantineros intentaron apagar el incendio con botellas de agua y soda. Algunos parroquianos comenzaron a buscar la única salida del Salón Melody, una escalera de apenas 1,20m de ancho que daba hacia el vestíbulo del primer piso".

El Informe Reilly señaló otras condiciones lamentables que contribuyeron a la rápida propagación del fuego: "la mayoría de las luces del local se apagaron inmediatamente tras la aparición del fuego. Este hecho, unido con la aparición de humo, las llamas y los gritos de ‘fuego’, produjo gran confusión entre las personas presentes. …Un número considerable de muertes fue causada por el hecho de que la puerta de salida en la calle Piamonte, en la parte superior de la escalera… no pudo ser abierta por las personas que subían por la escalera. … Otras muertes fueron causadas por el hecho de que el público asistente no estaba familiarizado con la ubicación de las salidas de emergencia".

Muchas de las víctimas murieron no por heridas de quemadura sino por la inhalación de humo y envenenamiento por monóxido de carbono.

De hecho, en años anteriores, los propietarios del club hasta habían sellado muchas salidas para evitar que los clientes se fueran sin pagar (este hecho constituyó una sentencia de muerte en ese fatídico día de 1942).

El Informe Reilly no pudo encontrar ninguna causa definitiva para el origen del fuego.

Después del desastre, Welansky fue condenado por cargos de homicidio y condenado a 15 años de prisión (sólo sirvió cuatro años después que Tobin, el gobernador de Massachusetts, lo indultó porque el prisionero estaba acabado por el cáncer).

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La tragedia de Cocoanut Grove impulsó reglamentos generalizados y códigos de construcción para lugares públicos, incluyendo la prohibición de decoraciones inflamables, la instalación de señales de salida sin obstáculos, la estricta observancia de los límites de la capacidad del local y la imposición de fuertes multas a establecimientos que violaran esas leyes.

Irónicamente, el tratamiento a los sobrevivientes del incendio llevó a avances cruciales en el cuidado y la curación de pacientes con quemaduras, incluyendo el uso de la penicilina para combatir las infecciones y los injertos modernos de piel.

El Dr. Stanley Levenson, quien se había graduado en el Harvard Medical School, recordó las consecuencias mortales del incendio en el Hospital de la ciudad de Boston en una entrevista en 1992 con el Boston Globe.

"Recibí una llamada que me hizo ir de inmediato a la sala de emergencia, había ocurrido algo terrible," recuerda Levenson medio siglo después.

"Cuando que llegué allí, dos directivos del hospital estaban ya en la puerta, clasificando a los pacientes vivos y muertos, apilando a los muertos a lo largo de un lado de la sala, los vivos en el otro. Dos directivos más del hospital evaluaban a los vivos, dando morfina y enviando a otros a cirugía. En un momento, se ha calculado, que estábamos recibiendo un paciente cada 11 segundos.

Más de 50 años después del incendio un bombero de Boston llamado Charles Kenney determinó que era probable que el fuego se agravó por el uso de cloruro de metilo, un gas altamente inflamable utilizado en sistemas de refrigeración en aquella época.

El reciente incendio en Brasil al parecer ha presentado algunas de las mismas narraciones como las ocurridas por el fuego de Boston de 1942 – el fuego en el club de Santa María al parecer se desató cuando un miembro de una banda musical encendió una bengala en el escenario. Además, funcionarios de bomberos locales sospechan que muchos parroquianos murieron atrapados dentro del complejo ya que sólo una salida de emergencia estaba disponible.

International Business Times: Brazil Nightclub Fire Recalls 1942 Cocoanut Grove Tragedy In Boston


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