Exordio
La Segunda Guerra Mundial (1939-1945)

General William Joseph Slim

William Slim

William Joseph Slim, nació el 6 de agosto de 1891, en un humilde hogar de Belmont Road en Bishopston, Bristol, Gloucestershire, Inglaterra.   Fue el hijo mayor de John Benjamin Thomas Slim, un modesto comerciante de herrería y de Charlotte Amelia.   William, se crió en Bristol y luego la familia se mudó a Birmingham.   Estudió en la escuela católica de St. Philip en Edgbaston y en St. King Edward de Birmingham.   Desde temprana edad mostró habilidades literarias y muy poca inclinación para los deportes.

Su primer trabajo fue como maestro de escuela primaria y desde 1910 a 1914 en la fábrica de tubos metálicos Stewarts & Lloyds, pero su sueño era convertirse en militar, sin embargo en aquella época el ejército británico no recibía a jóvenes de clase media baja como postulantes a la escuela de oficiales, quienes a su vez no estaban dispuestos a enrolarse como simples soldados.   Fiel a su principio de "a quien se ayuda Dios le ayuda", logró arreglárselas para ser aceptado en el Cuerpo de Entrenamiento para Oficiales de la Universidad de Birmingham.   El 22 de agosto de 1914, al estallar la Primera Guerra Mundial, siendo todavía cadete fue enrolado en el Regimiento Real Warwickshire, pero no en la plana de oficiales como el hubiera querido, sino como aspirante a segundo teniente.   Así, Slim ha sido uno de los pocos militares que comenzó su carrera como soldado y llegó a a ser general.

En agosto de 1915 fue herido de gravedad en Gallipoli y fue trasladado a Inglaterra.   Una vez restablecido, fue comisionado en el Regimiento de India Occidental hasta que en octubre de 1916 fue transferido a su antiguo batallón en Mesopotamia.   Fue herido nuevamente y evacuado a India donde al sanar sus heridas fue condecorado con la Cruz Militar.   Después de recuperarse fue asignado al Cuartel General en Delhi.   En 1919 fue transferido al Ejército Indio y al año siguiente fue asignado al Primer Batallón de la 6 División de Fusileros Gurkhas.

El 01 de enero de 1926, contrajo matrimonio con Aileen Robertson en la Iglesia de San Andrews en Bombay con servicios religiosos de la Iglesia de Escocia pero seguido de una ceremonia católica, en la iglesia de Qhetta, aunque Slim se consideró un católico no practicante.

Después de una exitosa estancia, entre 1926 y 1928, en la Escuela Superior de Quetta, siguió un período en el Estado Mayor del Ejército y después fue asignado (1934-36) a la Escuela Superior de Camberley, Inglaterra como instructor sobre el Ejército de la India. Después de culminar el curso de 1937 en el Colegio Imperial de Defensa en Londres, regresó a la India. Fue ascendido teniente coronel en 1938, recibiendo el mando del 2 Batallón del 7 de Fusileros Gurkhas y en 1939 nombrado comandante de la Escuela de Oficiales Superiores de Belgaum, con el rango temporal de Brigadier. Mientras tanto, para completar sus ingresos también se desarrolló como escritor contribuyendo con cuentos y artículos escritos bajo el seudónimo de "Anthony Mills" los cuales fueron publicados en periódicos británicos, en particular el Daily Mail y en revistas como Blackwood's Magazine.

El 23 de septiembre 1939 Slim asumió el mando de la 10 Brigada India. En noviembre de 1940 comandó una fuerza que conquistó Gallabat (en la frontera entre Etiopía y el Sudán) que se encontraba en poder de los italianos. Al no capitalizar esa victoria con la toma de Metemma, se echó la culpa del fracaso: "Cuando se abren dos rutas de acción, como un buen jefe, debí elegir la más audaz, en vez de eso seguí el consejo de mis propios temores".   Una vez más fue herido poco después en un ataque aéreo. Fue promovido por méritos en el servicio a Mayor General y nombrado comandante de la 10 División India en mayo de 1941. Entre los meses de junio y julio realizó una campaña exitosa contra las fuerzas de la Francia de Vichy en Siria, precedido de una más sencilla, en agosto, en Persia, descrita sarcásticamente por él como una ópera bufa.

Llamado de regreso a India en marzo de 1942, por méritos en el servicio Slim fue promovido interinamente a Teniente General y recibió el comando del Primer Cuerpo Birmano (Burcorps).   Estando al mando de esa unidad de tropas escasamente equipadas en Birmania debió soportar una de las más penosas retiradas hechas por el ejército británico durante toda la guerra.   Fue una marcha de 1500 kilómetros, huyendo de los japoneses a través de la jungla, que salvó la vida de la mayoría de ellos.   El liderazgo de Slim fue crucial para mantener la moral de las tropas y ante las adversidades completar la retirada con el mínimo de bajas posibles bajo las circunstancias.   Los civiles que lo intentaron por su lado no tuvieron igual suerte y murieron por miles.

Después de la disolución del Burcorps, en mayo, Slim fue nombrado comandante del XV Cuerpo de Ejército.   Pero los retos no terminaron para Slim.   Durante la Campaña de Arakan de 1942-43 nuevamente las fuerzas británicas se enfrentaron a un predicamento que convirtió la ofensiva británica en una completa y costosa retirada.   El arquitecto de la ofensiva fue el General Noel Irwin quien le dio el mando de la operación a Slim.   A la larga, la decisión de Slim de suspender la ofensiva y replegarse, salvó a sus fuerzas del aniquilamiento.   El General Irwin trató de culpar a Slim de la fracasada ofensiva, pero intervino el Mayor General Archibald Wavell, Comandante en Jefe en India, quien luego de analizar los informes terminó despidiendo a Irwin.

En octubre de 1943 Slim fue nombrado comandante de todo el Ejército Oriental, entonces renombrado XIV Ejército. Deshizo la leyenda de la invencibilidad de los japoneses en la jungla en la campaña de Birmania en Imphal y Kohima (mayo-julio de 1944), y en Mandalay y Meiktila (febrero-marzo de 1945). Su estrategia fue, deshacer el mito de la invencibilidad de los japoneses, atacando sus defensas en los puntos más débiles, donde podía tener superioridad numérica, y así obtener pequeñas victorias que en conjunto levantaron la moral de los británicos.   Para la reocupación de Rangún, en mayo 1945, logró una serie de victorias que lo hicieron famoso. Lord Louis Mountbatten lo consideró "el mejor general, producto de la Segunda Guerra Mundial". La transformación de una fuerza totalmente derrotada en un ejército victorioso fue el mayor logro de Slim, y por ello fue conocido por sus soldados como "El Tío Bill". Sin embargo, después de la toma de Rangún, Sir Oliver Leese, comandante en jefe de las Fuerzas Aliadas de Tierra, en el Sudeste de Asia, decidió sustituirlo. La decisión fue recibida con consternación e incredulidad tanto por oficiales como soldados del XIV Ejército, y ante las protestas la orden fue finalmente anulada en Londres. Ascendido a general el 01 de julio de 1945, Slim reemplazó a Leese en el cargo, el 15 de agosto y poco después, la guerra terminó.

A principios de 1946, Slim fue enviado a Londres y nombrado Comandante de la Escuela Imperial de Defensa para su reorganización.   Con honores pasó al retiro el 01 de abril de 1948. Ya en la vida civil, pasó un período como presidente encargado del Railway Executive, pero llegó a su fin el lapso de siete meses de retiro del ejército cuando fue nombrado Jefe del Estado Mayor Imperial y recibió el rango de Mariscal de Campo el 4 de enero de 1949.  Durante los siguientes cuatro años, visitó los comandos británicos en ultramar y en diversos países de Europa.

Luego de una corta estadía en Australia, el 8 de mayo 1953, Slim prestó juramento como Gobernador General de Australia.  El Primer Ministro Robert Menzies buscó un hombre con las cualidades de Slim, que no había tenido participación en la política australiana y que representara al monarca de manera eficaz.  Durante casi siete años de ejercicio del cargo tuvo una buena relación con Menzies a pesar de ocasionales fricciones que nunca empañaron, ni su carrera, ni la relación con el Primer Ministro Menzies.

En parte debido a la visita real de 1954 -la primera de un monarca reinante a Australia- pero también debido a su exitosa carrera militar y política, la gestión de Slim como gobernador fue considerada como exitosa aún por aquellos que pensaban que el cargo lo debía ejercer un australiano.   Slim viajó por toda Australia pronunciando discursos, muchas veces apareciendo con las mandíbulas apretadas y el mentón sobresaliente, pero era un rictus para resistir el dolor que le causaban las múltiples heridas de guerra.

Tanto Slim como su esposa tenían una gran fortaleza de carácter. Su esposa sufrió una serie de enfermedades, empezando con una hemorragia grave que apareció a su llegada a Canberra, pero que no le impidieron aparecer en público cuando era necesario, ya fuera como anfitriona o invitada.

Slim escribió tres libros que fueron publicados durante su estancia en Australia. El primero, "Defeat into Victory" (Londres, 1956), sobre la campaña de Birmania, que vendió más de 100.000 copias y fue aclamado como uno de los mejores, y mejor escritos libros sobre la Segunda Guerra Mundial. Incluyó una serie de sus discursos pronunciados en Australia en el libro "Courage and Other Broadcasts" (1957). Relató experiencias de combate, algunas que aparecieron antes en la revista "Blackwood's Magazine', en el libro "Unofficial History" (1959).

Fue muchas veces condecorado con las más altas distinciones británicas y tanto él como su esposa recibieron pensiones vitalicias en Australia y pasaporte australiano de por vida.   De regreso a Inglaterra en 1960, fue elevado a la nobleza recibiendo el título de Visconde de Yarralumla y Bishopston (Yarralumla por ser el suburbio de Canberra donde vivió y Bishopston por ser su tierra natal).   Fue nombrado Condestable encargado y Teniente Gobernador del Castillo de Windsor en 1963 y ratificado en 1964. Fue también nombrado Presidente del Consejo de la Sociedad Fairbridge y Director del Banco Nacional de Australasia Ltd y de la Imperial Chemical Industries Ltd.   Recibió nueve doctorados honorarios, incluyendo cuatro de universidades australianas.   Mantuvo sus relaciones afectivas con organizaciones de sus fieles Gurkhas y los lazos de amistad con sus colegas de armas.

Por problemas de salud William Slim se retiró de sus cargos en el Castillo de Windsor, poco antes de morir el 14 de diciembre de 1970, en St. Marylebone, Londres. Recibió un funeral militar con los más altos honores correspondientes a su rango en la Iglesia de St George, en Windsor, y sus restos fueron cremados. Le sobrevivieron su esposa, su hijo y su hija.

Su brillante carrera es recordada con una placa en la cripta de la Catedral de San Pablo y con una estatua frente al Ministerio de Defensa en Whitehall, Londres, la cual fue desvelada por la Reina Elizabeth II en 1990.

El general Slim le decía a sus oficiales: "Ustedes no comerán, ni beberán, ni dormirán, ni fumarán, ni siquiera se sentarán, hasta que ustedes personalmente hayan visto que sus hombres lo hayan hecho primero.   Si ustedes lo hacen así, esos hombres les seguirán hasta el fin del mundo, si no lo hacen, yo les partiré a ustedes en dos".   Para los soldados británicos, Slim era el "Tío Bill", para los indios "Chacha (Tío) Slim sahib".

LIBROS

Slim: The Standardbearer : A Biography of Field-Marshal the Viscount Slim (Wordsworth Military Library) por Ronald Lewin (Paperback - Sep 1999)

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Defeat Into Victory: Battling Japan in Burma and India, 1942-1945 por Viscount William Joseph Slim (Paperback - Mar 25, 2000)

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Courage, and Other Broadcasts (Hardcover) por William Slim (Author)

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SLIM: UNOFFICIAL HISTORY por Viscount William Joseph Slim (Paperback - Aug 2008)

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Publicado: 21 enero/2010