Exordio
La Segunda Guerra Mundial (1939-1945)

Doctor Wernher von Braun

Wernher von Braun

Wernher von Braun, nació en Wirsitz, Posen, Alemania el 23 de Marzo de 1912.  Aristocrático de nacimiento, fue hijo del Barón Magnus von Braun y de la Baronesa Emmy von Quistorp.

Wernher desde muy temprana edad fue un visionario.  Aún a la edad de diez años decidió, que el objetivo de su vida sería "ayudar a mover la rueda del tiempo."  Sus intereses lo llevaron a explorar muchos y muy variados caminos en su temprana edad, incluyendo la composición de varias piezas musicales y la fabricación de "su propio automóvil" usando partes usadas de varios tipos de vehículos.  Debido al tiempo que pasaba en su hobby, reprobó los exámenes de matemáticas y física.

Fue su propia decisión el explorar la cohetería que lo llevó al gran impacto que el joven Wernher tuvo en la historia de la humanidad.  Después de leer "Cohetes en el Espacio Interplanetario" de Herman Oberth y al regalo de un telescopio que le hizo su madre, tomó la decisión de convertirse en un pionero del espacio y la física.

El liderazgo natural y su habilidad para inspirar y hacer que otros lo siguieran, lo llevó a la edad de 16 años a organizar un equipo de jovencitos para construir un observatorio.   Sus voluntarios contribuyeron como podían, actuando como carpinteros, albañiles, electricistas etc., y llegaron a construir un observatorio completo.

Wernher von Braun con una maqueta del cohete V-2

Más tarde, en 1930, se enroló en el Instituto de Tecnología de Berlín y se inscribió en la Sociedad de Cohetes Verein fur Raumschiffarht, un club de cohetería.  En esa época, debido a las limitaciones que le imponía a Alemania el Tratado de Versalles, impulsó a los militares a interesarse en el tema, pues ese asunto no estaba considerado en sus artículos.  El capitán de Artillería Walter Dornberger visitó la Sociedad de Cohetes y quedó tan impresionado con el entusiasmo de los jóvenes miembros que les dio un subsidio con el equivalente de 400 dólares estadounidenses para investigar la factibilidad de usar de cohetes en el campo militar.  Von Braun trabajó en el proyecto durante la primavera y el verano, pero lamentablemente el cohete falló en el momento de hacer la demostración ante los militares.

En 1932, a la edad de 20 años, recibió su título de grado como Bachiller en Ingeniería mecánica.  El capitán Dornberger había quedado tan impresionado con von Braun que lo contrató para dirigir la unidad de cohetes de artillería del ejército, brindándole oportunidad de conducir y desarrollar investigaciones científicas en motores cohete alimentados con combustible líquido.  Dos años más tarde recibía su título de Doctor en Física en la Universidad de Berlín.

En 1934, von Braun y Dornberger tenían un equipo con 80 ingenieros construyendo cohetes en Kummersdorf, situado a unos 100 Kms al sur de Berlín.  El talento natural de von Bran como líder y su capacidad de retener enormes cantidades de datos sin perder de vista la perspectiva general de un proyecto, le permitieron alcanzar brillantes éxitos.  En 1934 logró lanzar exitosamente los cohetes Max y Moritz, hecho que le garantizó la aceptación de su propuesta para trabajar con un proyecto de despegue de aviones asistido por motores a propulsión a chorro para bombarderos pesados y cazas.  Fue tal el impulso que le imprimió al proyecto que las instalaciones de Kummersdorff resultaron pequeñas para esa empresa y se le garantizó la construcción de nuevas instalaciones.

Se escogió Peenemunde, ubicado en la costa del Mar Báltico.  Ese sitio era lo suficientemente grande para lanzar y monitorar sobre rangos de hasta 320 Kms con instrumentos ópticos y eléctricos a lo largo de su trayectoria y sin peligro de daños a personas o propiedades.

En esos tiempos Hitler había asumido el poder en Alemania y Hermann Göring dirigía la Luftwaffe. El capitán Dornberger realizó una prueba pública del cohete A-2 que logró un gran éxito, lo que hizo que llegaran grandes recursos económicos a Peenemunde, permitiendo el desarrollo de los cohetes A-3 y finalmente el poderoso A-4.

En 1943, Hitler decidió utilizar la A-4 como el "Arma de la Venganza" en retaliación por los bombardeos británicos a las ciudades alemanas y así, 14 meses después, el grupo de von Braun se encontró fabricando en serie los A-4 para bombardear Inglaterra.  Cuando el primer cohete V-2 cayó sobre Londres, Hitler comentó, haciendo referencia a su pobre precisión, "el cohete funcionó perfectamente, excepto que aterrizó en el planeta equivocado."

Von Braun añoraba construir cohetes para dar la vuelta alrededor de la Tierra y llegar a la luna y debido a eso, fue perseguido y arrestado por la Gestapo, acusándolo de "inducir sueños frívolos en vez de concentrarse en construir armas para defender al III Reich".  El Capitán Dornberger convenció a la Gestapo para que soltara a von Braun, con el argumento que Hitler no perdonaría que no se fabricaran las V-2 por la ausencia de von Braun.

De regreso en Peenemunde, von Braun reunió a su equipo para decidir ante quien y donde se rendirían, dado que la guerra estaba desde ya perdida.  La mayoría de los científicos les temían a los rusos, temían que los franceses los trataran como esclavos y pensaban que los ingleses no tenían suficiente dinero para mantener un programa de cohetes.   Sólo quedaban los estadounidenses.  Hacia finales de la guerra, von Braun y su equipo de 500 personas, robó un tren con papeles forjados, escondieron toda la documentación que pudieron en un túnel y se dirigieron a través de Alemania para rendirse a los estadounidenses.

Dándose cuenta de la importancia que tenían los científicos alemanes, los estadounidenses fueron a Peenemunde y Nordhausen y capturaron todos los cohetes V-2 y sus partes, así como los motores de aviones Jet.  Más de 300 vagones de tren fueron embarcados a Estados Unidos con todo el material incautado.  Sin embargo, no todos lograron escapar pues muchos de los integrantes del equipo de von Braun fueron capturados por los rusos y constituirían el equipo soviético que compitió con Estados Unidos, en la carrera espacial durante la Guerra Fría.

El 20 de Junio de 1945, el Secretario de Estado Cordell Hull aprobó la transferencia de los especialistas en cohetes de von Braun.  La transferencia fue conocida como la Operación Paperclip (Clip de Papel).  El nombre se derivó del gran número de clips que se usaron para unir los papeles y documentos relacionados con cada integrante del numeroso equipo de von Braun.

Von Braun y los demás científicos arribaron a la Base Aérea del Ejército en New Castle, al sur de Wilmington, en Delaware.  De ahí fueron transportados a Boston y luego embarcados al puesto del Servicio de Inteligencia del Ejército de Fort Strong, en la Bahía de Boston.  De ahí, con excepción de von Braun, los hombres fueron transferidos al Centro de Pruebas de Aberdeen en Maryland, para ordenar los papeles llevados de Peenemunde por las fuerzas estadounidenses.  Esos documentos les permitirían continuar con los experimentos.

Finalmente von Braun y los 126 científicos de Peenemunde, fueron transferidos a su nuevo hogar en Fort Bliss, Texas, unas amplias instalaciones del Ejército al norte de El Paso, unidad que estaba bajo el mando del Mayor James P. Hamill.  Los científicos se encontraron en una situación un tanto extraña, porque en realidad se encontraban secuestrados, pues no podían dejar las instalaciones militares a menos que fueran escoltados.  Ellos mismos se calificaban como PoP's o Prisioneros de Paz.

En Fort Bliss, se entrenaron a militares, industriales y personal universitario en las artes y técnicas de la cohetería guiada y ayudaron a ensamblar los cohetes V-2 llevados desde Alemania al Centro de Pruebas de White Sands en Nuevo México.

En ese tiempo, von Braun se casó con su prometida de 18 años María von Quistorp, casándose en 01 de Marzo de 1947 en una iglesia luterana local.  Su primera hija nació en diciembre de 1948 en el Hospital del Ejército en Fort Bliss. 

En 1950 el equipo de von Braun se mudó al Arsenal de Redstone en Alabama, donde construyeron el complejo misilístico del ejército Júpiter.   El 14 de abril de 1955 von Braun adquirió la ciudadanía estadounidense.  En 1960 fue transferido a la recién creada NASA y recibió la orden de construir los gigantescos cohetes Saturno.  Von Braun se convirtió en Director del Centro Espacial Marshall de la NASA y en el arquitecto jefe del proyecto Saturno V que llevaría a la luna al primer ser humano.  Von Braun fue luego transferido a Washington para dirigir la estrategia de la NASA.  Dos años después se retiraba e iba a trabajar para Fairchild Industries en Germantown, Maryland.

Wernher von Braun murió en Alexandria Virginia el 16 de Junio de 1977.


LIBROS

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Dr. Space: The Life of Wernher von Braun por Bob Ward.

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Publicado: 14 julio/2001 - Actualizado: 13 abril/2013