Exordio
La Segunda Guerra Mundial (1939-1945)

Teniente Primero Vernon J. Baker

Vernon J. Baker

Vernon J. Baker, nació el 17 de diciembre de 1919 en Cheyenne, Wyoming, EEUU.   En aquella época en Cheyenne, sólo había no más de una docena de familias negras.   En su adolescencia, Vernon pasó dos años en el Hogar de Niños del Padre Flanagan en Omaha, Nebraska.   Terminó la escuela secundaria en Iowa y comenzó a trabajar en el ferrocarril acarreando el equipaje de los pasajeros.

El 26 de junio de 1941, antes de comenzar la guerra, cansado de hacer un trabajo poco productivo en el ferrocarril, decidió enrolarse en el ejército, pero como solía ser en aquellos tiempos, todos los negros eran enviados a unidades segregadas.   Los soldados negros no podían integrar unidades de combate para luchar contra soldados blancos, aunque estos fueran los probables enemigos alemanes o japoneses.   Vernon fue asignado al 270º Regimiento de la 92ª División de Infantería, unidad que sólo podía estibar carga general, cargar y descargar municiones, construir y limpiar letrinas, descontaminar con químicos y demás trabajos serviles, que no realizaban los soldados blancos.

Sin embargo, luego de duras batallas legales, el 270º Regimiento, al igual que los pilotos Tuskegees, fueron autorizados a desplegarse como unidad de combate.   El 11 de enero de 1943, después de completar el curso en la Escuela de Candidatos a Oficiales, Vernon Baker fue finalmente comisionado, sin embargo, pasó algún tiempo antes de prestar servicio en el frente, hasta que recién, en junio de 1944, el 270º Regimiento de Infantería fue enviado a Nápoles, Italia.

Durante la marcha por el centro de Italia en dirección al norte, en abril de 1945, se encontraba la unidad del Teniente Baker cerca a Viareggio, junto con la Compañía C compuesta por tres pelotones de fusileros, cuando le ordenaron realizar un asalto al Castillo de Aghinolfi, situado sobre una elevación en la Comune di Montignoso y que estaba ocupada por los alemanes.

Al segundo día del asalto, Baker lideró a su unidad, que finalmente logró alcanzar la montaña.  Vernon Baker, el único oficial negro de su compañía, estaba al mando de un pelotón constituido por dos escuadras de ametralladoras ligeras y dos de morteros.   Vernon avanzaba a la cabeza de su pelotón.

Moviéndose más rápido que el resto de la unidad, el Teniente Baker y unos 25 hombres alcanzaron en dos horas el lado sur de la elevación a poco más de 200 metros del castillo.  Mientras realizaba un reconocimiento del lugar para emplazar una ametralladora, el Teniente Baker observó dos objetos cilíndricos apuntando a través de una grieta el borde de la colina.   Arrastrándose llegó a la grieta y descargó su carabina Garand M-1 matando a los dos ocupantes del puesto de observación.   Moviéndose a otra posición en la zona aledaña, Baker se acercó a un nido de ametralladoras cuyos dos sirvientes no habían terminado de desayunar y los mató

Después que el Capitán John F. Runyon, comandante de la Compañía C, se unió al grupo, un soldado alemán apareció y lanzó una granada de mano que no explotó.   Mientras el alemán trataba de escapar Baker le disparó dos veces.   Corriendo solo, Baker se metió en la posición alemana, lanzó una granada para romper la entrada y mató un alemán que salió después de la explosión.   Lanzó otra granada sobre la trinchera y entró disparando, matando a otros dos alemanes.   Mientras trataba de salir de la trinchera un mortero alemán y una ametralladora comenzaron a disparar sobre los 25 soldados de la compañía, matando o hiriendo a 16 de ellos.

Como los refuerzos pedidos no llegaban, el Capitán Runyon ordenó la retirada en dos grupos.   Baker se ofreció para cubrir la retirada del primer grupo compuesto por la mayoría de los heridos leves y luego permaneció protegiendo a los heridos más graves hasta que los evacuaron.   La retirada del segundo grupo fue protegida por Baker que destruyó dos nidos de ametralladoras con granadas de mano.   En total, el Teniente Baker mató a 9 soldados enemigos, eliminó tres nidos de ametralladoras, un puesto de observación y una trinchera.   Sólo 7 hombres de la compañía C regresaron ilesos.   En la noche siguiente el teniente Baker se ofreció a encabezar el avance del batallón hacia el objetivo de la división a través de un campo minado y bajo fuego artillero.

Vernon Baker permaneció en el Ejército hasta 1968, vivió las luchas por los derechos civiles en EEUU y fue uno de los primeros soldados negros al mando de una compañía de soldados blancos.   Decidió convertirse en paracaidista y recién a los 48 años de edad realizó su primer salto.

En 1996, más de 50 años después del asalto al Castillo de Aghinolfi, Vernon Baker recibió una llamada de un hombre que trabajaba para revindicar el heroísmo de los negros durante la guerra, quien le dijo que se había hecho acreedor a la Medalla de Honor del Congreso por los servicios prestados durante la Segunda Guerra Mundial.   Se les había negado el derecho a la Medalla de Honor a 7 soldados negros, sólo por discriminación racial y después de medio siglo se les reivindicaba.

El 13 de enero de 1997, 52 años después de su servicio en la guerra, el Presidente Clinton le otorgó a los 7 soldados negros la Medalla de Honor, la más alta condecoración por valor en el campo de batalla.   El único veterano negro superviviente para asistir a la ceremonia fue el Primer Teniente Vernon J. Baker.   Se convirtió así, en uno de los más condecorados soldados negros del Ejército de Estados Unidos que lucharon en el Teatro del Mediterráneo.

El Primer Teniente Vernon J. Baker, fue condecorado además con la Estrella de Bronce, el Corazón Púrpura, la Medalla del Servicio de Defensa, Medalla de la Campaña de EEUU, la Medalla de la Victoria, el Distintivo del Infante de Combate, la Medalla de la Campaña Europea, África y el Oriente Medio y la Cruz al Valor Militar de Italia.

Después de su retiro del Ejército, Vernon trabajó durante 20 años en la Cruz Roja y se fue a vivir a Idaho con su esposa Heidy.

Vernon Baker falleció en St. Maries, Idaho el 13 de julio de 2010, a los 90 años de edad.


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Publicado: 18 junio/2009