Exordio
La Segunda Guerra Mundial (1939-1945)

Soichiro Honda

Soichiro Honda

Soichiro Honda, nació el 17 de noviembre de 1906, en la villa de Komyo (hoy Tenryu), Condado de Iwata, Prefectura de Shizuoka, Japón. Fue hijo mayor del ingeniero industrial Gihey Honda, que tenía un negocio de venta y reparación de bicicletas en Shizuoka una villa en las faldas del Monte Fuji cerca a Hamamatsu. Su madre, llamada Mika, trabajaba como tejedora. Desde muy joven Soichiro ayudó trabajando con su padre, quien era conocido por sus habilidades en la fundición de metales.

Soichiro no fue un buen estudiante porque no le gustaba la forma tradicional de enseñanza, método que no le daba lo que él deseaba aprender de manera rápida y sin muchos rodeos. Como consecuencia de ello, sus notas no eran de lo mejor. La escuela exigía que la libreta de calificaciones fuera devuelta con la marca del sello de la familia como prueba de que su padre la había visto.

Para evitarse las reprimendas por su mal rendimiento escolar Soichiro fabricó un sello con el nombre de la familia utilizando el caucho de un viejo pedal de bicicleta. Todo fue bien para él, pero el fraude fue descubierto cuando Soichiro comenzó a fabricar sellos de goma para sus amigos. Lo que no tuvo en cuenta Soichiro es que en el sello cada carácter debía ser grabado como visto en un espejo, pero si bien en su nombre eso no tenía importancia, porque cada carácter era simétrico, en los apellidos de sus amigos, todos o algunos de los caracteres no eran simétricos.

En 1916, cuando el piloto Arthur Roy Smith hizo una demostración de su avión en Japón, para lo cual le pagaron US$10.000, Soichiro le pidió a su padre una de sus bicicletas para ir al campo aéreo que se encontraba a 20 millas de distancia y poder ver la demostración. Soichiro no pudo pagar el precio de la entrada para ver de cerca el aparato, pero subido en un árbol pudo observarlo, quedando maravillado y marcado para el resto de su vida por la pasión por los vehículos a motor.

Cuando estaba por terminar sus estudios elementales, Soichiro vio un aviso publicitario de la compañía Art Shokai de Tokio especializada en la "fabricación y reparación de automóviles, motocicletas y motores de gasolina". Soichiro había quedado impresionado desde que vio el primer automóvil que llegó al pueblo. Así debió ser porque su pasión por los nuevos medios de transporte fue evidente desde que fue un adolescente.

A los 15 años de edad, con apenas educación elemental, Soichiro Honda dejó su casa y decidido se fue a Tokio a buscar un empleo en Art Shokai. Les escribió una carta solicitando empleo -no se sabe lo que dijo- pero fue aceptado como aprendiz en el taller de Yushima en Hongo. Permaneció 6 años trabajando en Art Shokai y aprendiendo las técnicas y el manejo de herramientas. Al comienzo, por su escasa preparación hacía de todo, incluso, Yuzo Sakakibara, dueño de la compañía le pedía cuidar a sus hijos. Pero Sakakibara pronto se dio cuenta el potencial que tenía Soichiro e hizo lo posible para que adquiriera experiencia en todas las áreas, incluso la de atención a los clientes. Su falta de conocimiento teórico no fue obstáculo para que se convirtiera en un experto en todos los dispositivos que componían las motos y los automóviles.

La empresa incursionó en las competencias de automóviles y Soichiro no podía estar ausente en ese nuevo emprendimiento. Sin embargo al cumplir 20 años fue llamado al servicio militar. Para sorpresa de todos, el examen médico descubrió que Soichiro era daltónico, no distinguía los colores y por eso fue relevado del servicio.

En abril de 1928 completó la etapa de aprendizaje y fue encargado de abrir la sucursal de Art Shokai en Hamamatsu, fue así el único aprendiz que alcanzaba tal grado de independencia dentro de la compañía. Honda tenía apenas 21 años de edad y era todo un experto en automovilismo y motociclismo. Fue además un inventor en nuevos dispositivos para los automóviles, lo que le valió el título de "El Edison de Hamamatsu".

En octubre de 1945 Honda contrajo matrimonio con Sachi, quien fue incorporada a la compañía, atendiendo el comedor donde comían los empleados y llevando también los libros de contabilidad. Amante de la velocidad y los motores, hasta 1936 Soichiro no perdió la oportunidad de participar en carreras de automóviles y motos, pero un serio accidente ocurrido el 7 de junio de 1936 lo obligó a alejarse de las pistas, manteniendo sin embargo su afición por la velocidad, pues participó en una última carrera entes de retirarse de las competencias.

Sin embargo, pese al porvenir que tenía en Art Shokai, regresó a su casa decidido a iniciar su propio taller de mecánica. Soichiro Honda tenía 22 años de edad.

En 1937 Honda fundó "Industria Pesada Tokai Seiki" dedicada a fabricar anillos para pistones de motores para Toyota, asociado con Shichiro Kato. Pese a no tener experiencia en fundición, ni estudios de ingeniería, su negoció prosperó y antes de la guerra tenia plantas de "Tokai Seiki" en Yamashita y en Iwata. Pero Honda comprendió que su producción no tenía los estándares necesarios de calidad y sabía que necesitaba estudiar. Se matriculó en el Instituto Industrial de Hamamatsu (hoy Facultad de Ingeniería de la Universidad de Shizuoka) y visitó todas las fábricas que pudo en Japón hasta adquirir los niveles de competitividad que lo llevaron a tener una planta con 2000 empleados y la producción asegurada para proveer sus productos a Toyota y Nakajima.

En 1941, con el advenimiento de la guerra, su fábrica fue puesta bajo el control del Ministerio de Municiones. En 1942 Toyota adquirió el 40% de las acciones y Honda cedió la presidencia por un cargo de Director para gerenciar la producción. La mano de obra masculina fue reclutada por el Ejército Imperial y Honda tuvo que entrenar a personal femenino del Cuerpo de Voluntarios.

Pero no sólo trabajaba como proveedor de partes para motores. Por solicitud de Kaichi Kawakami, Presidente de Nippon Gakki (hoy Yamaha), Honda le diseñó una máquina para tornear hélices de madera para aviones, labor que antes de eso se hacía a mano demorando una semana para construir una hélice, con la máquina de Honda podían entonces fabricarse a un ritmo de 4 por hora.

Hacia 1944, el futuro de la guerra parecía ya decidido y fue ese año que la primera fábrica fue bombardeada y luego en 1945 la segunda tuvo que cesar la producción debido a los daños causados por el terremoto de Mikawa en 1945.

Después de la guerra Honda vendió, como chatarra a Toyota, lo que quedaba de sus fábricas en ¥450,000 y comenzó a hacer los trámites para fundar el "Instituto de Investigación Técnica Honda" en 1946. Apenas dos años después, en 1948, estaba produciendo la primera bicicleta a motor, tipo A, que estaba equipada con un motor diseñado por Honda pero basado en excedentes de guerra. Esta bicimoto fue producida hasta 1951. Entonces, la empresa cambió el nombre a Honda Motors. Luego Honda fabricó la bicimoto modelo B a la que le siguió la modelo D, fabricada en 1949, que fue una verdadera motocicleta cuyo marco era totalmente prensado y llevaba un motor de dos tiempos de 98 cc con 3 Hp de potencia. En 1951 la fábrica producía la moto modelo E que tuvo un éxito rotundo debido a las innovaciones con las válvulas en la cabeza. En 1952 Honda tenía el 70% del mercado japonés cubierto con su modelo F.

En 1950 Takeo Fujisawa de la fábrica de aviones Nakajima, para quien Honda fue suplidor de anillos de pistón, fue contratado por Honda para que le supervisara las finanzas de la fábrica y lo ayudara a expandirse. Soichiro Honda dirigió tan acertadamente la firma Honda que en pocos años se convirtió en una pujante multinacional que es hoy fabricando las motocicletas más vendidas del mundo. En 1958 puso una oferta pública y logró un préstamo con el Banco Mitsubishi para comenzar a exportar sus motos comenzando con la famosa Super Cub C100. En 1959 inauguró la representación de Honda en Estados Unidos que la llamó "American Honda Motor".

En el motociclismo deportivo, a partir de 1961 la marca Honda se convirtió en líder de las competencias internacionales de motos de 125 cc y 250 cc ocupando los cinco primeros lugares.

En 1967 incursionó por primera vez en el mercado de los automóviles y en 1971 la "American Motorcycle Association" le otorgó su más alto honor, el premio Dudley Perkins.

Honda fue presidente de su empresa hasta su retiro en 1973, permaneciendo como director hasta 1983 cuando fue nombrado Asesor Principal. En 1980 su nombre fue colocado en la lista de los "25 Más Fascinantes personajes del Año" de la Revista People, llamándolo el "Henry Ford de Japón". Luego de su retiro se dedicó a trabajar para la Fundación Honda.

Durante los últimos años de su vida, Honda y su esposa Sachi mantuvieron su licencia de pilotos privados. A los 77 años seguía haciendo deportes, tales como Ski, deslizador y vuelo en globo. Honda y Fujisawa hicieron un pacto mediante el cual no forzarían a sus hijos a trabajar para la compañía. Su hijo Hirotoshi Honda, fundó la empresa Mugen Motosports, que se dedica a la preparación de las partes y equipos para los vehículos Honda de competencia. Entre otras cosas, la empresa prepara los motores Honda para el campeonato de Fórmula 1, Fórmula Nippon y Super GT Japonés; también vende vehículos y partes para los amantes de la velocidad.

En 1982, la organización American Society of Mechanical Engineers (ASME) creó la condecoración "Medalla Soichiro Honda" por contribuciones destacadas en el campo de la ingeniería para el transporte, en reconocimiento a los logros alcanzados por el señor Honda. En 1989 Soichiro Honda fue elevado al Salón de la Fama del Automóvil.

Debido a falla hepática, el Soichiro Honda falleció el 5 de agosto de 1991, a los 84 años de edad. De manera póstuma, el gobierno japonés lo honró con el Tercer Rango Sénior en el Orden de Precedencia y le fue conferido el Gran Cordón de la Orden del Sol Naciente.


Bibliografía


Honda the boy who dreamed of cars - por Mark Weston (Autor), Katie Yamasaki (Autor)
Soichi Honda, hombre de negocios japonés, pionero e innovador fabricante de motocicletas y automóviles.
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Publicado: 28 marzo/2014


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