Exordio
La Segunda Guerra Mundial (1939-1945)

Mariscal de Francia Henri Phillippe Petain

Henri Phillippe Petain

Henri-Philippe Petain, nació en Cauchy-à-la-Tour, Francia, el 24 de abril de 1856.  Se unió al ejército en 1876 y estudió en la École Supérieure de Guerre (Escuela Superior de Guerra) de St. Cyr.

Pasó muchos años como oficial de infantería con los Cazadores Alpinos e instructor del ejército.   Después de estudiar la Guerra Ruso-Japonesa de 1904-1905, Petain quedó convencido que la cada vez mayor capacidad de fuego de las armas modernas favorecía la lucha defensiva.   Otros oficiales del ejército, por ejemplo Ferdinand Foch creían que lo opuesto era lo cierto.

Al comenzar la Primera Guerra Mundial, Petain tenía el grado de Coronel estando al mando de una brigada y estaba próximo a retirarse del ejército, pero en vez de ello fue promovido a Brigadier con el V Ejército de Bélgica y tomó parte en la ofensiva de Artois.   Por sus méritos en combate fue ascendido a General de Brigada asumiendo el mando del 33º Ejército obteniendo éxitos rotundos en las batallas de Artois a fines de 1914.   En 1915, fue ascendido a General de División y puesto al frente del II Cuerpo de Ejércitos tomando parte en la Batalla de Champagne.   Luego, Joseph Joffre envió a Petain a comandar las fuerzas francesas en Verdun donde realizó una defensa impecable desde febrero a mayo de 1916, al mando del I Grupo de Ejércitos del Centro.   Después de eso Petain fue reconocido por su defensa basada en las operaciones artilleras y la organización de los recursos humanos para lograr el mejor de los beneficios en el combate.

Después de desastre de la ofensiva en la primavera de 1917, el ejército francés sufrió varios amotinamientos en el Frente Occidental.   En esas circunstancias Petain reemplazó a Robert Nivelle como Comandante en Jefe de los Ejércitos del Norte y Noreste.   Esta decisión fue tomada como de naturaleza popular pues Petain, a diferencia de Nivelle, tenía reputación de tener gran preocupación por la vida de sus soldados.  Su principal tarea consistió en restablecer la moral decaída de sus tropas, después de los fracasos de abril.  Al mejorar las condiciones de vida de las tropas en el frente y restringiendo al ejército a operaciones defensivas, la moral de las tropas fue mejorando.   Recuperada la confianza de las tropas les suministró varios éxitos parciales.   Mejoró los aprovisionamientos para que las tropas no pasaran hambre.   Sólo gracias a semejante procedimiento pudo conseguir que sus tropas pasasen, de la defensiva a la ofensiva en el verano de 1918.

Sin embargo, al ser considerado extremadamente defensivo, fue Ferdinand Foch y no Petain a quien se le dio el mando de la ofensiva de Otoño de 1918.   Pero, en reconocimiento a su trabajo, dos semanas después del Armisticio, el 18 de noviembre de 1918, fue promovido a Mariscal de Francia.   Después de la guerra Petain, entre 1923 y 1926 fue enviado a Marruecos para restablecer el orden.   Siempre se mantuvo activo en cuestiones militares.   Fue elegido miembro de la Academia de Ciencias Morales en 1919, en 1929 sucedió a Foch en la Academia de Francia.  Fue vicepresidente del Consejo Superior de Guerra, Inspector General del Ejército, Inspector General del Rearme Aéreo y sirvió como Ministro de Guerra en 1934.   Cuando Francia reconoció al nuevo gobierno de Franco, Petain fue nombrado embajador en Madrid, cargo que ejerció a partir de 1939 cuando contaba con 82 años de edad.

Cuando en 1940 fue firmada la Capitulación, Petain fue llamado a París y a la edad de 83 años aceptó encabezar el Gobierno de Vichy en la Francia no ocupada.   Después de los desembarcos en Normandía viajó a Suiza, pero terminada la guerra cuando regresó a Francia, en Abril de 1945, fue arrestado y acusado de traición a la patria.   El Mariscal Petain fue declarado culpable y sentenciado a muerte por cooperar con el enemigo.   En justicia y reconocimiento a su hoja de servicios, el General De Gaulle le conmutó la sentencia a prisión perpetua.

El Mariscal de Francia, Henri-Philippe Petain, murió en prisión, en 1951, a la edad de 95 años.


Publicado: 11 marzo/2001 - Actualizado: 19 junio/2010