Exordio
La Segunda Guerra Mundial (1939-1945)

Capitán de Grupo Douglas Bader

Douglas Bader

Douglas Robert Steuart Bader, nació el 21 de febrero de 1910, en St John's Wood, Londres, fue el segundo de los hijos del Mayor Frederick Roberts Bader de los Ingenieros Reales y de su esposa Jessie.  

Los primeros dos años de vida de Robert las pasó con sus familiares en la Isla de Man, cuando, por razones de servicio, su padre, su madre y su hermano mayor, Derick, tuvieron que viajar a la India.  Recién al cumplir los dos años de edad Douglas viajó a la India, hasta que un año después la familia regresó a Londres.  

Su padre sirvió como zapador durante la Primera Guerra Mundial y fue herido en acción en 1917.  Permaneció hospitalizado en Francia y falleció por complicaciones debido a esas heridas en Saint Omer, en el año 1922.   Poco después su madre se casó en segundas nupcias con el Reverendo Ernest William Hobbs.   Algún tiempo después, Douglas fue enviado a la rectoría de la villa de Sprotborough, cerca a Doncaster, West Riding de Yorkshire.

Douglas Bader estudió en la Escuela Preparatoria de Temple Grove en Eastbourne y en ganó una beca para estudiar en la Escuela St. Edwards en Oxford.   Le ofrecieron ingresar a la Universidad de Oxford pero rechazó la oferta porque prefirió la Universidad de Cambridge.   Douglas era un joven atlético que jugó cricket y football durante su estancia en la universidad, pero que mostraba poca inclinación por los estudios.

En 1928 ingresó a la Royal Air Force College Cranwell en Lincolnshire y el 13 de setiembre de 1928 realizó su primer vuelo con instructor en un Avro 504.   El 19 de febrero de 1929, después de cumplir 11 horas y 15 minutos de vuelo con instructor realizó su primer vuelo solo.   Al terminar el curso de dos años compitió con Patric Coote por la Espada de Honor de su promoción, pero quedó en segundo lugar.   El 26 de julio de 1930, fue asignado al Escuadrón No.23 de la RAF.

Bader fue un piloto con cualidades superiores al promedio y un excelente deportista que jugo rugby y fue capitán del equipo de los Harlequins estando cerca de ser llamado para integrar la selección nacional de rugby.   Fue buen boxeador aficionado y miembro del equipo de cricket de la RAF que jugo contra el equipo del Royal Army en julio de 1931.

Comisionado como oficial piloto en 1930, fue transferido a Kenley en Surrey, para volar primero aviones Gloster Gamecocks y después Bristol Bulldogs.

El 14 de diciembre de 1941, Bader visitaba el Reading Aero Club en el campo Woodley, e intentó hacer un vuelo acrobático arriesgado a baja altura con un avión Bulldog Mk IIa, KI676, del escuadrón Nº.23.   Su avión se estrelló cuando la punta del ala izquierda tocó tierra.   Bader fue inmediatamente llevado al Royal Berkshire Hospital en Reading donde después de una seria evaluación los médicos decidieron amputarle las dos piernas, una por encima y otra por debajo de las rodilla.   No tuvo que utilizar pretextos para justificar las causas del accidente pues en todo momento aceptó que cometió un error.

En 1932, después de una larga convalecencia en la que tuvo que administrársele morfina para atenuar el dolor, Bader fue transferido al hospital de la RAF en Uxbridge donde recibió el tratamiento de rehabilitación.   En ese hospital conoció a Marcel Dessoutter, piloto que también perdió una pierna en un accidente de aviación.   Dessoutter fundó una empresa para fabricar piernas ortopédicas para las víctimas de accidentes.   Bader se ofreció a probarlas y recibió dos prótesis de metal.   Luego de un gran esfuerzo de seis meses, logró caminar y conducir un automóvil especialmente adaptado para su condición.   También logró jugar al golf y hasta bailar.   Lo que es muy significativo es que el aprendizaje para caminar lo hizo solo, a pesar de los dolores, sin nunca usar ni muletas ni bastón.

En junio de 1932, Bader tuvo la oportunidad de probar que podía volar cuando el Subsecretario Philip Sassoon hizo los arreglos para que lo hiciera en un Avro 504, el cual pilotó con algo de vacilaciones.   Un posterior examen médico lo declaró físicamente apto para el servicio activo.   Sin embargo en abril de 1933 la RAF le comunicó que habían decidido revertir la calificación de aptitud, por cuanto que el Reglamento Real no contemplaba su condición para el servicio activo como piloto.   En mayo, Bader fue pasado al retiro de la RAF.   El 5 de octubre contrajo matrimonio con Thelma Edwards, pero sólo vivieron juntos cuando Bader pudo mantener a su esposa al conseguir un empleo en la Asiatic Petroleum Company. .

Al estallar la guerra en 1939, uso sus influencias para reenlistarse en la RAF como Oficial de Vuelo, el rango que tenía al momento de su retiro.   Pese a las resistencia que encontró para que lo calificaran apto para el servicio, logró con persistencia que reconsideraran su solicitud y a fines de noviembre de 1939 logró que fuera declarado apto médicamente y fue enviado a la escuela de Vuelo de la RAF en Upavon para tomar un curso de repaso comenzando con el avión Avro Tudor.   Logró pasar los cursos antes de empezar con el entrenamiento con los aviones Spitfire y Hurricane.

En febrero de 1940 fue declarado apto y fue asignado al escuadrón de Vuelo Nº.19 en Duxford cerca a Cambridge donde a los 29 años de edad era considerado un viejo por los jóvenes pilotos.   Su líder de escuadrón era un compañero de Cranwell y fue quien le ayudó para que tomara su primer contacto con el Spitfire.   Se comenzó a pensar que en parte las condiciones de excelente piloto se debían a que Bader no tenía piernas, porque al sufrir el cuerpo la acción de la gravedad, la sangre suele irse a las piernas ocasionándole al piloto la pérdida temporal del conocimiento.   Bajo condiciones de vuelo en combate donde se realizan maniobras de varias unidades "G", Bader solía estar más tiempo consciente y por tanto tenía ventaja sobre sus oponentes.

En abril de 1940 dejó el escuadrón 19 y fue nombrado comandante del Escuadrón Nº.222, también en Duxford.   En su primera patrulla cerca a la costa de Dunquerque, tuvo su primer contacto con el enemigo al encontrarse frente a frente con un Messerchmits Bf 109 a 3000 pies de altura.   El piloto alemán debió ser un novato porque no hizo ninguna maniobra de evasión y le bastó a Bader una sola ráfaga de ametralladoras para derribarlo.   Un par de días después tuvo contacto con el segundo enemigo, un Dornier Do 17 al cual apenas pudo esquivar después de acertarle al artillero de cola.   Poco después Bader fue transferido al Escuadrón Nº 222 y casi inmediatamente la unidad fue trasladada a Kirton en Lindsey.

A fines de junio de 1940, después de volar misiones sobre Dunquerque fue nombrado comandante del escuadrón Nº.242.   Este escuadrón, estacionado en Coltishall, estaba integrado por pilotos canadienses que en esos momentos pasaban por un período severo de desmoralización por el gran número de bajas sufridas (más del 50%) en la Batalla de Francia.   Al comienzo los pilotos no aceptaban la presencia de Bader en el comando de la unidad, pero después de ver su desempeño, las simpatías se volcaron en su favor.   Una vez en completo estado de operatividad, el Escuadrón Nº 242 fue incorporado al recién formado Grupo de Caza Nº 12 de la RAF con base en Duxford.

El 11 de julio de 1940 Bader obtuvo su primera victoria, sobre un Dornier Do 17, desde que se integró al nuevo escuadrón.   Bader obtuvo un nuevo derribamiento de un Do 17 el día 21 de agosto.   Antes que finalizara el mes, Bader logró dos nuevas victorias, esa vez sobre Cazas Messerschmitt Bf 109 seguidas por un Junkers Ju 88 y un Dornier Do 17 el día 18 de setiembre.

Durante la Batalla de Inglaterra Douglas Bader utilizó tres Hurricanes.   Con el primero obtuvo seis victorias, con el segundo una victoria y dos dañados, y con el tercero logró cuatro derribamientos y uno probable, más dos dañados, hacia finales de setiembre.   Este último avión lo perdió mientras realizaba ejercicios de entrenamiento.

En 1941 Bader fue nombrado Comandante de Ala liderando un ala de Spitfires de interdicción y de escolta de bombarderos en misiones sobre el norte de Europa.   En ese tiempo los mandos de la RAF autorizaron el uso de las iniciales en los aviones de los líderes de Ala y Bader tenía las suyas "D-B" en el costado del suyo, ganándose el apelativo "Dogsbody" (Lacayo).

Durante el año 1941 los Spirfires de su ala fueron equipados con dos cañones Hispano-Suiza de 20 mm. y cuatro ametralladoras .303, sin embargo Bader volaba un Spitfire con ocho ametralladoras .303, porque el insistía que las armas de pequeño calibre eran más efectivas que los cañones contra los cazas.

El día 9 de agosto de 1941, cuando Bader había sumado 22 aviones alemanes derribados, volando el Spitfire Mk VA serial W3185, en una ofensiva sobre la costa francesa, doce Bf 109 aparecieron en formación volando por debajo, en la misma dirección que la escuadrilla de Bader.   Picó de manera casi vertical y de pronto se encontró solo, separado de su escuadrilla.   Pensó en escapar cuanto antes al verse descubierto por los cazas alemanes, pero no tuvo tiempo.   Atacó al primero y lo derribó pero cuando trató de escapar se encontró bajo el fuego del Teniente Kosse del 5./Jagdgeschwader 26 que le arrancó la cola.   Tuvo que lanzarse en paracaídas y cayó sobre Le Touquet, en Francia, donde fue tomado prisionero.

Como sucedía con todos los pilotos derribados, Bader fue muy bien tratado por los alemanes, se ganó su respeto especialmente por no tener piernas.   Cuando saltó, la pierna ortopédica derecha quedó enganchada en el avión y el General Adolf Galland notificó a los británicos para que enviaran una nueva prótesis para reemplazar la que quedó destrozada.   Los británicos respondieron con la "Operación Leg" (Pierna), una misión de bombardeo sobre la base de la Luftwaffe en St Omer y no con el envió de un avión desarmado llevando la prótesis, como sugirieron los alemanes, para evitar que el hecho fuera usado como propaganda.   Después del bombardeo la pierna ortopédica fue lanzada en paracaídas.

Pero Bader intentó escapar del hospital donde se encontraba, convirtiéndose en una piedra en el zapato de los alemanes, tal cual lo fue para sus superiores en la RAF.   Hizo tantos intentos por escapar que le amenazaron con quitarle las piernas ortopédicas y así lo hicieron durante las noches.   Pero, en agosto de 1942, Bader escapó con Johnny Palmer y otros tres prisioneros del campo de prisioneros Stalag Luft III en Sagan.   Pudieron haberlo logrado, pero ese día un oficial del Jagdgeschwader 26 quiso conocerlo y fue a la prisión, pero cuando tocaba la puerta del cuarto de Bader nadie respondió y dieron la alarma.   Pocos días después fue recapturado.

Douglas Bader fue internado en el Castillo Colditz Oflag IV-C el 18 de agosto de 1942 donde permaneció hasta el 15 de abril de 1945, día en que fue liberado por el Primer Ejército de Estados Unidos.   Al llegar a París pidió que le proporcionaran un Spitfire para unirse a su escuadrón, pero la petición le fue negada.

Al regresar a Inglaterra, en junio de 1945, le dieron a Bader el honor de comandar un escuadrón de 300 aviones que volaron sobre Londres como parte de los festejos del Día de la Victoria y después fue nombrado Capitán de Grupo.   Permaneció en la RAF hasta febrero de 1946 cuando pasó al retiro.   En la vida civil Bader fue contratado por la petrolera Shell y se dedicó a ayudar a los incapacitados por heridas de guerra.

Fiel a sus principios de nunca quedarse callado, hizo constantes declaraciones políticas como un acérrimo conservador, incondicional de los valores victorianos.   Expresó agudas opiniones sobre la delincuencia juvenil, el Apartheid en Rhodesia y fue infatigable dándole apoyo a Ian Smith y su régimen de minoría blanca, posiciones que le valieron muchas críticas.

Después de la muerte de su esposa Thelma, Bader contrajo matrimonio con Joan Murray, el 3 de enero de 1973.   En 1976 fue nombrado Caballero por sus servicios en favor de las personas con discapacidades.   El 4 de junio de 1979 voló por última vez como piloto, registrando 5744 horas y 25 minutos de vuelo en su vida.

A partir de esa fecha el corazón de Sir Douglas Bader comenzó a debilitarse, seguramente por el esfuerzo que por años le demandaba el tener que caminar y sufrió un leve infarto después de una partida de golf.   Tres semanas después, el 5 de setiembre de 1982, a la edad de 72 años, luego de una cena celebrando el 90 aniversario de Sir Arthur "Bombardero" Harris, Bader falleció de un ataque cardíaco.


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Publicado: 12 junio/2009 - Actualizado: 01 mayo/2013