Exordio
La Segunda Guerra Mundial (1939-1945)

Tenienta Coronela Jacqueline Cochran

jacqueline Cochran

Jacqueline "Jackie" Cochran nació como Bessie Lee Pittman cerca a Mobile, Alabama, EEUU, el 11 de mayo de 1906, ó en todo caso entre 1905 y 1913.   Los orígenes de Cochran están cubiertos por un velo de misterio, pues por un lado están sus propias aseveraciones (Revista Life, 16 de julio de 1954) y por otro lo que opinan los historiadores y sus parientes.

Ella dice que fue la hija adoptiva, convirtiéndose en la más joven de los cinco hijos de Ira y Mary Pittman.   La familia era muy pobre a tal punto que Jackie dormía en una tabladillo y algunas veces sobre el piso y tuvo su primer par de zapatos a los 8 años.   Cuenta Jackie que a la edad de 10 años trabajaba en una fábrica textil y un día el capataz la sorprendió tomándola en sus brazos apretándola.   Jackie se volteó y le dio un golpe tan fuerte en la nariz que el hombre quedó sangrando y salió corriendo.   No se explicó cómo es que no la despidió del trabajo.

Nunca completó su educación alcanzando apenas el 2º Grado, lo cual le acarreó algunos problemas, como cuando debió pasar un examen oral pues no podía pasar un examen escrito para calificar como piloto.   En 1921 trabajó en una peluquería como aprendiz ganando comisiones.  

Luego abandonó a su familia, para trabajar como peluquera en Nueva York, llegando a obtener un puesto en el prestigioso salón de belleza Saks en la Quinta Avenida.  

Se dice que se casó con un tal Jack Cochran, pero ella insiste en que tomó el nombre Jacqueline Cochran porque le pareció glamoroso.  

A comienzos de los años 30 tuvo ocasión de pasear en un avión y desde entonces se interesó en la aviación, llevándola a tomar lecciones de vuelo en el Aeropuerto Roosevelt, en Long Island, NY y con gran tesón, en tres semanas ya estaba volando.  

En 1932 se mudó a Miami para trabajar en un hotel donde conoció a Floyd Bostwick Odlum quien para entonces se encontraba separado de su esposa.   Dos años más tarde obtuvo su licencia de piloto comercial.   Demostró desde el inicio grandes aptitudes para el pilotaje y en 1934 participó por primera vez en una competencia de velocidad, que en aquellos tiempos hacían furor en el mundo.

En 1936 se casó con Floyd, quien ya se había divorciado, y que fundó la empresa de cosméticos Cochran.   Jackie no tenía una clara idea de con quién se había casado pues Odlum era nada menos que el dueño de la Atlas Corporation, que en una época tan mala para los negocios logró hacer 14 millones de dólares. Además en varios momentos de su carrera Odlum tomó el control o fue directivo de empresas como Greyhound Bus Company; RKO Pictures Corporation y Paramount Pictures; además de la Hilton Hotels Corporation y Consolidated Vultee Aircraft Corporation (Convair). Odlum utilizó la habilidad de Jackie como aviadora para promocionar los cosméticos de la marca "Wings" (Alas) por medio de la aviación; para ello le sugirió a Jackie que hiciera una gira volando su propio avión por todo los Estados Unidos para promocionar los productos.

En 1937 Jackie fue la única mujer que participó en la carrera aérea Bendix, quedando obviamente en primer lugar entre mujeres y en tercero en la general.  Mas tarde trabajó junto con Amelia Earhart para promover la aviación entre las mujeres para competir en esa carrera.

Ese mismo año hizo el primer aterrizaje instrumental hecho por mujer alguna.   En 1938 era la mejor mujer piloto de los Estados Unidos cuando ganó el Bendix race Trans-Continental y en 1938 ganó el General William E. Mitchell Memorial Award por sus contribuciones a la aviación.

Cuando comenzó la guerra en Europa, Jackie Cochran formó parte del equipo "Alas para Gran Bretaña" que se encargaba de trasladar los aviones militares que Estados Unidos enviaba como ayuda a ese país.

En 1939 Cochran fue la primera mujer estadounidense en volar un bombardero, un Hudson V fabricado por la Lockheed atravesando el Océano Atlántico. Permaneció en Inglaterra uniéndose al British Air Transport Auxiliary ayudando a reclutar más mujeres aviadoras en Estados Unidos para servir voluntariamente en Gran Bretaña.

En setiembre de 1940 le escribió una carta a Eleanor Roosevelt y al Coronel Olds proponiéndole al formación de una división femenina en el Cuerpo Aéreo del Ejército de Estados Unidos, para incorporar a la aviación militar a más mujeres aviadoras capaces de ocupar puestos en combate.

En 1941 el General Arnold le escribió a Cochran para que seleccionara mujeres aptas para el servicio que pudieran incorporarse al British Air Transport Auxiliary.   En ese momento Jackie era presidenta de Ninety-Nines, una organización de mujeres aviadoras fundada por Amelia Earhart en 1929.   Cochran logró reunir a 76 mujeres voluntarias, pero sólo pasaron las pruebas 25 de ellas, fueron entrenadas y posteriormente en marzo de 1942, viajaron a Inglaterra para incorporarse al servicio.   Cuando Estados Unidos entró en la guerra la demanda de pilotos se incrementó enormemente y para ello se formó el Women Air Service Pilots (WASP) bajo la dirección de Jacqueline Cochran, que entrenó a 1074 mujeres aviadoras entre 1942 y 1945 que volaron 60 millones de millas con apenas 38 bajas .   Por esa contribución al esfuerzo de guerra, Jackie fue condecorada con la Medalla de Servicios Distinguidos y la Cruz de Vuelo Distinguido.

Antes de terminar la guerra el servicio WASP fue cancelado y Jacqueline Cochran fue contratada por la revista "Liberty" para trabajar como corresponsal de eventos de posguerra. En ese trabajo fue testigo de la deposición de las armas del General Tomoyuki Yamashita en Filipinas y posteriormente fue la primera mujer occidental en entrar a Japón después de la guerra.

Asistió a los Juicios de Nuremberg y en 1948 se unió a la recién formada Reserva de la Fuerza Aérea de Estados Unidos (USAFR) alcanzando el rango de Tenienta Coronela.

Con el advenimiento de los jets en la USAF, Jackie Cochran fue la primera mujer que batió la barrera del sonido el 18 de mayo de 1953, también fue la primera mujer en despegar y aterrizar en un portaaviones, la primera mujer en alcanzar el Hall de la Fama en Dayton, Ohio y muchos otros logros similares.

En 1953 escribió su libro "The Stars at Noon" y más tarde su autobiografía. En los años 60 fue piloto de pruebas de la Northrop y Lockheeed.   En 1961 logró 8 nuevas marcas mundiales de velocidad en un Northrop T-38 Talon.   Ese mismo año volando un Lockheed F-104G Starfighter, quebró su propia marca de velocidad.

Aparte de los logros como mujer aviadora, ostentó los records como el de mayor distancia, mayor velocidad y mayor altitud que cualquier otro piloto en el mundo, al momento de su muerte en 1980.

Jackie Cochran fue una mujer extraordinaria, la única vez que fue derrotada ocurrió cuando trató de ingresar en la política y perdió en las elecciones para ocupar un escaño en el Senado. Eso la afectó mucho pero no logró doblegarla.   Sin embargo según sus parientes, el origen pobre y humilde la obligaron a inventar la historia publicada en Life por vergüenza al tratar de ser aceptada en la sociedad estadounidense.   Aparentemente, para Jackie, o la tía Bessie, era mejor ser adoptiva que hija verdadera de una familia pobre y humilde que no la pudo educar adecuadamente.   En la década de los años 70, Jackie Cochran tuvo que limitar sus actividades por haber desarrollado una condición cardiaca que le impidió seguir con sus agitadas agendas de trabajo.

Jackeline Cochran

Jacqueline Cochran juramenta como consultora de la NASA.

Jacqueline Cochran fue amiga personal del Presidente Eisenhower, a quien invitó a su rancho para que escribiera sus memorias.   También fue amiga personal del Presidente Lyndon B. Johnson a quien salvó la vida cuando era Senador, igualmente fue amiga personal del General Jimmy Doolittle, del General H. H. “Hap” Arnold y de los pilotos de pruebas Yeager, Ascani, Boyd, Ridley, Everest y Bud Anderson.

La Tenienta Coronela Jacqueline "Jackie" Cochran falleció en Indio, California el 9 de agosto de 1980.   Sus restos se encuentran enterrados en el Cementerio de Coachella Valley.


LIBROS

The Stars at Noon por Jacqueline Cochran


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Superwoman Jacqueline Cochran: Family Memories About the Famous Pilot, Patriot, Wife & Businesswoman por Billie Pittman Ayers y Beth Dees


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Publicado: 27 noviembre/2008 - Actualizado: 30 abril/2013