Exordio
La Segunda Guerra Mundial (1939-1945)

Voluntarios indios en la Wehrmacht

Después de su último encarcelamiento en la India, en 1941, Bose se fugó de su casa donde estaba sufriendo prisión domiciliaria.  De incógnito viajó a Afganistán y de ahí a Berlín donde fue recibido a fines de 1941 por Ribbentrop Ministro de Asuntos Exteriores.

Bandera de India Libre
Bandera usada por las fuerzas de India Libre

Nace la idea de un Ejército de India Libre

Luego de establecerse recibiendo todas las facilidades comenzó a dirigir una emisora de radio desde la cual transmitía programas a la India.  Estando muy relacionado con el Ministerio de Propaganda, observó que media docena de prisioneros de guerra indios pertenecientes a la 3ª Brigada Motorizada India, unidad completa que fue capturada por el Afrikakorps en Mekili luchando al lado de los ingleses en Cirenaica (Libia), eran llevados por el Ministerio de Propaganda a Radio Berlín para escuchar la BBC y traducir los programas que la emisora británica dirigía a los indios.  Luego de hacer su trabajo, los prisioneros eran devueltos a la prisión.  Bose no consideraba a esos hombres como indios libres, sino como simples prisioneros de guerra, pero con quienes tuvo oportunidad de hablar muchas veces.  Entonces se le ocurrió que con los prisioneros indios podría formar una pequeña unidad militar, que podía ser entrenada por los alemanes, para liberar a India de los británicos.  En esos momentos, había miles de prisioneros indios que fueron capturados en África.  La primera idea de Bose fue formarlos como paracaidistas y lanzarlos en noroeste de India para que transmitieran informes de inteligencia.

En diciembre de 1941, los planes estaban hechos para comenzar el reclutamiento.  Lo primero fue convencer a residentes indios que podían ser libres, estudiar y trabajar por sus familias en la India.  Diez de ellos aceptaron y con cinco de los prisioneros que desde el principio estuvieron de acuerdo con la idea, se formaron los primeros cuadros de la Legión India.  El 25 de diciembre de 1941, residentes indios de Berlín fueron llamados al Centro de India Libre para oficializar la partida desde la estación de trenes de Anhalter en Berlín, de los 15 hombres que serían trasladados a Frankenburg, cerca a Chemnitz, para su entrenamiento.

Chandra Bose

Netaji Subhas Chandra Bose

Bose declara la guerra a Inglaterra

Con la caída de Singapur, el 15 de febrero de 1942, Bose hizo una declaración por radio instando a la Libertad de India y declarando su voluntad de combatir a Gran Bretaña hasta el final.  Eso fue seguido por una declaración de guerra contra Inglaterra, que sólo tuvo un efecto simbólico.

Azad Hind Fauj

A partir de entonces, se fueron incorporando más prisioneros a la causa independentista, esperando Bose poder contar con los 45 mil indios capturados por los japoneses en Singapur.  Con esa posibilidad en la mano, Bose le solicitó al gobierno alemán que trasladara a Berlín a todos los prisioneros de guerra indios que se encontraban el Campo Lamsdorf en Alemania y en la Cirenaica en África.  Poco a poco, los recién llegados eran llevados al Campo Annaburg cerca a Dresden.  Un gran número de esos prisioneros aceptaron formar el nuevo ejército y ser entrenados bajo dirección alemana.  Sin embargo, no serían comandadas por oficiales alemanes ni prestarían servicio en otro país que no fuera en India contra los ingleses, pero que podrían luchar en cualquier parte en defensa propia.  El tratamiento a las tropas indias sería el mismo en todo aspecto al que recibían las fuerzas alemanas, incluyendo uniformes, armamento, equipo motorizado, alimentación, paga etc.  El Azad Hind Fauj (Ejército Nacional Indio) había nacido y se instaló en Frankenburg, Sajonia.

Voluntario indio con uniforme de la Wehrmacht

Bose recibe entrenamiento militar

Bose, quien nunca había recibido entrenamiento militar, se unió a los ex-prisioneros que se iban incorporando al campo.  Cada tres meses se añadían 300 indios luego de pasar por un curso para hacerlos olvidar que una vez fueron prisioneros.  En diciembre de 1942, se habían formado cuatro batallones y a mediados de 1943 la "Freies Indien Legion" la componían 3500 hombres.

Italia y Japón interceden

Chandra Bose no había logrado que el Eje le declarara oficialmente apoyo para él y la libertad de India, porque Hitler no creía que una declaración así tuviera gran valor, si no era seguida de una acción militar inmediata.  Por su parte, Japón propuso una declaración tripartita de apoyo al líder.  Chandra Bose emocionado se entrevistó con Mussolini en Roma el 5 de mayo de 1942 y luego de la reunión, el Duce le escribió a Hitler proponiéndole actuar de inmediato.

Hitler no accede con justa razón

Bose insistió con Hitler, quien le mostró un mapa señalando la distancia entre el Frente del Este e India.  No era el momento, ni las condiciones las mejores, para dar ese paso, lo que desalentó al líder indio.  Sin embargo, Hitler accedió enviar 90 indios a África para hacer propaganda a las fuerzas indias que luchaban con los británicos, pero Rommel, con el profesionalismo que le caracterizaba, no vio con agrado que se usara su ejército como campo de experimentación política, algo inaceptable bajo su mando. 

Ragruppamento Centri Militari I

Cuando eso ocurría, en Italia, el indio Iqbal Shedai solicitó a Mussolini formar una unidad india bajo mandos italianos con los prisioneros capturados en África y comenzó a transmitir programas por radio.  Shedai no tenía intención de rivalizar con Bose, pero tampoco pretendía apoyarlo, pues luego formó unidades militares en clara violación a los acuerdos entre Alemania e Italia.  La unidad que llegó a contar con 350 hombres, se llamó "Ragruppamento Centri Militari I" y aunque el Battaglione Azad Hindoustan, sólo existió de abril a noviembre de 1942 enlistando a 400 indios, durante ese tiempo, los prisioneros que pasaban por Italia y debían dirigirse a Alemania eran reclutados por Shedai.  Utilizaban uniforme italiano con un turbante hindú.  Cuando los Aliados desembarcaron en África, los indios se enteraron que los alemanes los iban a mandar a Libia y se amotinaron.  Shedai no intervino para calmar las cosas y la unidad fue desbandada regresando al campo de prisioneros.

Incorporación a la Wehrmacht

En agosto de 1942, la Legión fue mudada a Koenisberg y creció tanto, que Bose ya no tenía fondos suficientes para pagarles a todos los efectivos.  La única solución era que la Legión India pasara a formar parte de la Wehrmacht y se integrara como un regimiento de ella en todos los órdenes.  Por tanto, los soldados indios tuvieron que tomar el juramento en alemán de lealtad al Führer, tal cual lo hacían los soldados regulares alemanes.

Juramento de fidelidad al Führer

Quinientos legionarios fueron formados bajo el mando del Teniente Coronel Kurt Krappe y el juramento fue tomado de seis en seis. Con la misma solemnidad de la ceremonia netamente alemana, los hombres tocaban la espada del oficial y juraban solemnemente fidelidad y obediencia al Führer, a la India en su lucha por la libertad y por su líder Chandra Bose y como valientes soldados por todo ello juraban dar su vida si fuera necesario.  La bandera de la legión era el tricolor en verde, blanco y azafrán del Congreso Nacional Indio con un tigre saltando en la franja blanca.

Ataque a India desde Stalingrado

El plan de Bose era que la Legión India junto con fuerzas alemanas fueran lanzadas en paracaídas, desde Stalingrado, en la frontera de Afganistán junto con los legionarios de Tajikisgran y Uzbekistan que conocían muy bien la zona. Cuando las fuerzas llegaron a Uzbekistan y Afganistán, la Legión India se adelantaría a los alemanes para romper las defensas británicas en el noroeste de India. Cuando eso ocurriera Bose haría un llamado a las fuerzas indo-británicas para apoyar a la Legión o atenerse a las consecuencias de ser tratados como traidores.  Bose quiso también lanzar paracaidistas tras la frontera para convencer a los campesinos a apoyar a la Legión antes de comenzar las acciones.

Caída de Stalingrado

Ese plan dependía en mucho del éxito de los alemanes en Rusia, pero el desastre de Stalingrado echó sus planes por tierra.  El plan de llegar a India por el Oeste quedó descartado.  Bose dependía ahora de los japoneses para llegar desde el este.  Los éxitos de los japoneses en Asia eran alentadores para el líder indio.

Hacer en Asia lo que no se pudo en Europa

El mismo plan desarrollado en Berlín podía ser implementado en Tokio, contando que en Asia había cientos de miles de indios que vivían ahora bajo la bandera japonesa o eran prisioneros como el caso de los 45 mil capturados en Singapur.  A fines de Mayo Hitler estuvo de acuerdo con Bose de que era mejor que cambiara a Asia su centro de operaciones.

Listos para el combate

La Legión contaba ya con 3500 hombres bien entrenados y equipados.  Los planes habían sido ampliados al entrenamiento policial, naval y aéreo.  Los oficiales alemanes fueron reemplazados por indios y el equipamiento alcanzaba los más altos estándares de la Wehrmacht incluyendo artillería y Panzers.  La disciplina y camaradería tenía los mismos niveles que las que tenían las fuerzas alemanas y las relaciones con los oficiales alemanes fueron excelentes.  Hitler visitó a la Legión para arengarlos a seguir apoyando a su líder.

Bose deja Alemania

Bose partió de Alemania el 8 de febrero de 1943, después de celebrar la fecha de "Independencia de India" sin que se informara nada sobre su viaje.  Al salir del Centro India Libre, parecía como que si se tratara de un viaje de rutina y no la partida para no regresar más a Alemania.  Dos meses después hubo problemas entre el OKW y el Centro India Libre cuando los alemanes decidieron trasladar a la Legión a la costa de Holanda, para entrenamiento en defensa costera, ejercicios que Bose había autorizado anteriormente.

Motín del 2º Batallón

Dos compañías del 2º Batallón de la Legión, rehusaron moverse de su base.  El problema fue porque algunos legionarios estaba descontentos por no haber sido promovidos, otros simplemente no querían se movidos de Koenisbruck y otros fueron influenciados por el rumor de que Bose los había abandonado en manos de los alemanes para luchar en el Frente del Oeste en vez de liberar a India.  Las cosas se calmaron cuando altos oficiales alemanes se presentaron para asegurarles que se trataba sólo de un entrenamiento.  Finalmente las fuerzas indias se trasladaron a Holanda donde permanecieron por 5 meses y luego fueron movidos a Bordeaux en Francia, cerca a la Bahía de Arcachon, debido a una recomendación al Wehrmachtsbefehlshaber in den Niederlanden en el sentido de que el clima frío de esas latitudes afectaría la salud de las tropas, acostumbradas a los climas tropicales.

OKW ordena repliegue de los indios

El entrenamiento incluyó el uso del armamento empleado en la Muralla del Atlántico.  En el primer trimestre de 1944, fueron promovidos los primeros 12 legionarios a oficiales con la presencia del Mariscal Rommel, quien les felicitó por el buen trabajo que estaban haciendo.  Luego los oficiales indios solicitaron que fueran trasladados a Italia porque deseaban una oportunidad para enfrentarse a los británicos, pero no tuvieron oportunidad de hacerlo a tiempo.  Después de la Invasión de Normandía, las cosas se pusieron tan mal, que el OKW ordenó que los indios fueran trasladados a Alemania.  Diez meses habían estado en Francia y nuevamente marchaban de regreso.

Bautismo de fuego

Cruzando Francia, en Mansle cerca a Poitiers mientras estaban descansando para proseguir su repliegue, fueron atacados por guerrillas francesas quienes fueron rechazadas sin que lograran causar mayores daños a la Legión, excepto por algunos heridos.  Los británicos lanzaron propaganda e infiltraron hombres para convencer a los legionarios a desertar y unirse a los Maquís para luego ser incorporados con sus rangos en el Ejército Indio-Británico con paga retroactiva de todos sus salarios pendientes y de una pensión vitalicia.  Pero en el transcurso de la larga jornada de regreso, unos legionarios que cayeron en la trampa aceptando los ofrecimientos británicos, fueron fusilados públicamente en Poiters junto a otros prisioneros de guerra alemanes.  En el pueblo de Dun se enfrentaron a tropas regulares francesas donde tuvieron la primera baja, el teniente Ali Khan que fue enterrado en el cementerio de Sancoin.  Continuaron su viaje de noche y tuvieron nuevos enfrentamientos en emboscadas donde murieron el Unteroffizier Kalu Ram y el Gefreiter Mela Ram.  Cruzaron el Loire y se dirigieron a Dijon.  Un nuevo enfrentamiento contra blindados aliados ocurrió en Nuits St. Georges.  Después de varios días de marcha continuaron a Remisemont luego a Colmar en Alsacia y finalmente llegaron a Oberhofen en Alemania.

Última oportunidad de combatir

Durante lo que restó de la guerra, los Legionarios indios se enfrentaron a los británicos y franceses demostrando que eran una fuerza de combate de gran valor y capaces de operar con la misma eficiencia que los alemanes.  El "950º Indisches Infanterie Regiment", como fue llamada oficialmente la "Legion Freies Indien", tuvo un comportamiento igual al de las unidades alemanas sin que se notara ninguna diferencia y con quienes las demás fuerzas de la división se integraban sin ninguna dificultad.  La componían tres batallones con cuatro compañías de infantería, una compañía de artillería de campaña, una compañía anti-tanque, una compañía de zapadores y las demás unidades correspondientes a un regimiento.  Sin embargo, lo estricto de la idiosincrasia militar alemana impedía que fueran tomados en cuenta como una fuerza valiosa y no recibieron la oportunidad de entrar en combate conformando una unidad operacional dentro de la Wehrmacht.  Pero hay que considerar, que el acuerdo firmado entre Bose y Hitler impedía que los indios lucharan para otro propósito que no fuera liberar a India.

El problema religioso

A diferencia de las unidades indio-británicas que agrupaban a los efectivos de acuerdo con su religión, la Legión no hacía diferencias.  Juntos sirvieron musulmanes, hindúes, Sikhs, Jats, Rajputs, Marathas y Garhwalis.  Dos tercios eran musulmanes y un tercio hindúes.   Tal vez, el método británico fue el más adecuado para mantener la cohesión entre las unidades.

13º SS-Freiwilligen

A fines de 1943, indios que profesaban la religión musulmana fueron reclutados para formar el 13º SS-Freiwilligen-b.h. Gebirgs-Division que fue hasta entonces la 13ª SS-División de Montaña de Voluntarios Bosnio-Herzegovinos integrada en su mayoría por bosnios musulmanes.  Esa unidad fue desbandada.  El problema fue que esas unidades no se integraron porque los bosnios se consideraban europeos y los musulmanes indios, eran fundamentalmente hindúes.

El problema del idioma

El idioma fue también una barrera difícil de salvar.  Los indios hablaban idiomas diferentes dependiendo de la región de donde procedían los soldados.  Para los alemanes era difícil conseguir oficiales que hablaran las diferentes lenguas, optando entonces por utilizar el inglés con palabras alemanas que fueron asimiladas por los indios poco a poco.  Uno de los interpretes empleados por los alemanes en julio de 1942, fue el Sonderführer Frank Chetwynd Becker, un inglés hijo de madre inglesa y padre alemán nacionalizado británico.

Condecoraciones

En 1942, Bose instituyó la condecoración Azad Hind (India Libre) en cuatro grados cada una de las cuales se podía otorgar con espadas, al estilo alemán. Además de "Azad Hind" se otorgaron la Gran Estrella "Sher-e-Hind" (Tigre de la India); Estrella de Primera Clase "Sardar-e-Jang" (Lider en Combate); Estrella de Segunda Clase "Vir-e-Hind" (Héroe de India); y la Medalla "Shahid-e-Bharat" (Mártir de la Madre Patria).

Operación Bajadere
Indios en la Div. Brandemburgo

La Abwehr previó la utilización de fuerzas indias para una eventual campaña que partiendo del Cáucaso avanzara en dirección a Asia a través de Irán y planificó que podrían lanzarse en paracaídas efectivos indios que prepararan el terreno para la invasión.  Algunos efectivos fueron reclutados para formar parte de la 800ª Bau Lehrdivision zur besonderen Verwendung Brandenburg, una fuerza especial de la División Brandenburgo.

En enero de 1942, se realizó la Operación Bajadere con el lanzamiento en paracaídas de 100 efectivos indios sobre Persia para infiltrarse a India a través de Beluchistán y realizar sabotajes en preparación de la revuelta popular.  El Oberleutnant Witzel reportó en la sede de la Abwehr en Kabul, Afganistán, que las operaciones habían sido exitosas.

Fin de la Legión India

A comienzos de 1945, la Legión se encontraba en Heuberg, Alemania.  A mediados de ese año, los Aliados cruzaron el Rin y los rusos cruzaban la frontera alemana en el este.  Las fuerzas del Ejército Rojo asaltaban las ciudades arrasando todo a su paso.  El fin se acercaba con los suministros totalmente paralizados pues los caminos eran intransitables y las vías de ferrocarril estaban destruidas.  La Legión se dirigió a los Alpes al perder contacto con el Centro India Libre en Berlín.  Los comandantes de la Legión tomaron sus propias decisiones pues no tenía sentido quedarse esperando a ser capturados.  Se encontraban en Bodensee cuando llegó la noticia de la rendición de Alemania y con ello, terminaban las esperanzas de la Legión.  Tratando de cruzar la frontera suiza los Legionarios fueron rodeados por fuerzas estadounidenses y francesas y finalmente fueron tomados prisioneros.  Los que cayeron en manos de los franceses fueron maltratados y varios de ellos asesinados.  Muchos murieron en campos de prisioneros, por falta de atención médica y una pobre alimentación.  El resto que fue capturado por los estadounidenses fueron entregados a los británicos, siguiendo la misma o peor suerte.

Regreso a la patria

Los supervivientes, luego de meses de penurias, fueron finalmente enviados a India, donde los oficiales fueron arrestados en el Fuerte Rojo de Dehli.  Al acercarse la independencia de India, los prisioneros fueron beneficiados con la indulgencia y liberados.

Los legionarios indios no lograron cumplir su sueño de llegar a India para liberarla cruzando la frontera noroccidental, pero aquellos indios que conformaron las fuerzas de India Libre en el este, sí tuvieron mejor suerte.


Publicado: 23 junio/2004