Exordio
La Segunda Guerra Mundial (1939-1945)

Voluntarios suecos del F19 en Finlandia

Durante los años 30, para los países nórdicos (Noruega, Suecia y Finlandia), el enemigo común era la Unión Soviética.   En especial Suecia y Finlandia hicieron intercambios militares particularmente entre sus fuerzas aéreas que les permitieron estrechar vínculos entre los oficiales pilotos de ambos países.

Durante la Guerra de Invierno entre la URSS y Finlandia, la unidad sueca de voluntarios conocida como F19 operó en el norte de Finlandia durante 62 días.   Para conformar la unidad, la aviación sueca obtuvo el dinero para comprar aviones caza Gloster Gladiator Mk.1 (J.8) y bombarderos Hawker Hart (B.4) de precedencia británica.   Los Hawker Hart fueron fabricados en Suecia bajo licencia británica pero los Gloster Gladiator fueron construidos en Gran Bretaña entre 1937 y 1938.   Completaron la flotilla con un avión de entrenamiento Raab-Katzenstein 26 (Sk.10) para ser usado como avión de enlace y un Junkers F.13 para transporte.

Gloster Gladiator

Gloster Gladiator MK.1 (J.8)

Los 12 aviones Gloster Gladiators representaban la tercera parte de la aviación militar sueca y por ello ordenaron en Estados Unidos 120 aviones Republic EP-106, versión de exportación del Seversky P-35.   Antes de que comenzara la guerra, apenas 60 de los aviones ordenados lograron llegar a Suecia y fueron renombrados J.9.

Para iniciar las operaciones fue designado el Capitán Björn Bjuggren como oficial ejecutivo del escuadrón y llegó a Finlandia el 13 de diciembre de 1939 volando un transporte Junkers Ju-52 que aterrizó en Turku.   El avión transportó armas y municiones para los aviones caza de la unidad.   Un oficial de enlace finés llevó a Bjuggren a Helsinki para iniciar las coordinaciones con el Estado Mayor de la aviación de Finlandia.   Como producto de las conversaciones, el 15 de diciembre ya existía un plan de operaciones para los pilotos suecos.   Esa misma tarde Bjuggren fue presentado al Mariscal Mannerheim Comandante en Jefe de las Fuerzas de Defensa.   De acuerdo a los conversado decidieron que la unidad sueca combatiera en el norte de Finlandia conde habían pocas unidades finesas.   La misión de la unidad sueca era prestar apoyo a las unidades de infantería voluntaria de origen Noruego y sueco que operarían en el norte desde el 10 de enero de 1940.

Hart

Hawker Hart (B.4)

Con el plan de operaciones en la mano, el Capitán Bjuggren regresó a Suecia y todo comenzó a desarrollarse rápidamente.   La unidad sueca sería responsable de las operaciones en el espacio aéreo al norte de Oulu en el sector Hossa - Kärkjärvi y se conformó el 19 de diciembre quedando lista para embarcarse al mando del Mayor Hugo Beckhammar, con el Capitán Bjuggren como Oficial Ejecutivo y el Teniente Gregor Falk como Ayudante del Comandante de la unidad.   El día 22 de diciembre el Mayor Beckhammar emitía la primera orden a la nueva unidad Flygregemente 101.

El Cuartel General del escuadrón sueco comprendía su Estado Mayor, Comunicaciones, Administración, Transporte y Unidad Médica.   El escuadrón de combate al mando del Capitán Söderberg, contaba con 11 pilotos y 12 aviones caza.   El escuadrón de bombardeo al mando del Teniente Sterner contaba con 3 pilotos, 5 navegantes y 4 aviones.   La Unidad de Transporte tenía 2 pilotos, 2 aviones y un avión de enlace.   El personal de mecánicos, cocineros, soldados e intendencia sumaba 110 hombres.

Junkers F.13

Junkers F13

El 25 de diciembre el Teniente Swartz y el Insignia Rissler viajaron a la base en el norte de Finlandia para entrevistarse con el General Wallenius y discutir los detalles de instalación del personal.   Conversaron con el Capitán Hamilton para preparar la llegada del escuadrón sueco.   Tres días después el comandante del escuadrón y su equipo llegaron a Finlandia, un día después lo hizo el resto del personal.   Los fineses nombraron oficial de enlace el Teniente Wartiovaara.

En Barkaby los aviones fueron pintados con el color verde de camuflage y la identificación de color amarillo en la cola.   Fueron probados los motores, las armas alineadas y los aparatos de comunicaciones revisados quedando todo listo a satisfacción de los pilotos, para ser llevados a Finlandia.

El 31 de diciembre el Capitán Bjuggren viajó a Helsinki para recibir las últimas órdenes.  El 2 de enero de 1940, visitó el escuadrón 10 donde volaron bombarderos en picada Fokker C.X. estudiando las tácticas finesas antes de regresar a la base del escuadrón en Kemi.  Los primeros días de enero arribó el resto del personal de tierra a la base.   El día 3 de enero llegó la primera alerta aérea a la base cuando se detectaron aviones soviéticos volando rumbo al norte.   Antes de iniciar operaciones, el escuadrón fue nombrado LentoR 5 (Regimiento de Vuelo 5) y el 9 de enero de 1940 fue cambiado a Flygflottiljen 19 (F19).

I-15

Ilushin I-15

La base del F19 fue establecida a 15 km al noroeste de Rovaniemi al lado de un lago congelado.   El 10 de enero en la mañana el mal tiempo impidió el despegue de los aviones, pero pasado el medio día el tiempo mejoró.   Después de las dos de la tarde los primeros aviones suecos volaban sobre Kemi.   Poco después 12 Gladiators y un Hart aterrizaban en la base del F19.   Dos aviones llegaron posteriormente y otros dos más aterrizaron en Tornio.

El 12 de enero el comandante de la unidad voló una misión de reconocimiento a la zona Kemijärvi-Salla.   Después de la misión se emitieron órdenes de atacar el tráfico terrestre en el área.   Al as 09:00 horas despegaron de Kemi 9 aviones Gladiator dirigiéndose a Olkkajärvi para reabastecerse de combustible para una misión de apoyo.   El clima estaba extremadamente frío y como consecuencia sólo arrancaron los motores de 4 Gladiators y 4 Harts.   En esa primera misión de combate para los pilotos del F19, fue un día gélido, lo que es particularmente molesto para un avión biplano con la cabina descubierta como lo era el bombardero Hart.

SB-2

Tupolev SB-2

La escuadrilla encontró tráfico en la carretera al oeste de Märkjärvi y los Harts atacaron inmediatamente con bombas mientras los Gladiators ametrallaban los camiones del convoy soviético.   Luego se dirigieron a la base aérea soviética.   Los cazas despegaron mientras la artillería antiaérea respondía al ataque.   El Teniente Sterner y el Insignia Jung ametrallaron las barracas y el cuartel de la base y destruyeron un caza mientras intentaba despegar, más otro avión I-15 que fue derribado poco después.   Otro caza soviético también se estrelló.  El éxito del ataque tuvo su precio, los aviones de Sterner y Jung chocaron en el aire.   El Hart de Jung perdió el motor y cayó a tierra llevándose al navegante Sunsten que afortunadamente logró escapar después de estrellarse, Jung logró saltar y llegó a tierra a salvo.   Sterner le ordenó a su navegante el Teniente Zachau que saltara pero no pudo hacerlo a tiempo y se estrelló poco después que el propio Sterner se lanzara en paracaídas.

Los demás aviones se dispersaron y mientras el Insignia Fänström trataba de alejarse por el sur tres cazas soviéticos lo atacaron obligándolo a volar a ras de los árboles en momentos en que hubo una falla en el avión que lo obligó a aterrizar.   Fänström y su navegante Hanson se escondieron en el bosque mientras los cazas soviéticos ametrallaban el avión.   Cuando se alejaron los suecos regresaron al destruido avión, sacaron los esquíes de emergencia y pusieron rumbo a su base.   Una semana después fueron encontrados por una patrulla finesa, pero Sterner y Jung fueron capturados por una patrulla del Ejército Rojo.   El precio pagado por la misión fue muy alto, 4 bombarderos destruidos lo que representaba el 75% de la flotilla de bombardeo sueca.

Ante la situación la unidad fue dispersada a Rovaniemi, Oulu/Uleåborg y Kemi y una nueva base fue establecida en Posio para hacer los vuelos de reconocimiento.   La base en Hirvasjärvi fue mejorada para dedicarla únicamente a los Hart.   Las malas noticias surgieron el 16 de enero cuando el Insignia Vännerström informó que las ametralladoras en dos cazas no funcionaban.   Veinte minutos más tarde se informó que se acercaban bombarderos soviéticos y al tratar de despegar los Gladiators en tres oportunidades abortaron el despegue por falla en las ametralladoras.

El día 23 durante un nuevo vuelo de reconocimiento sobre la zona Märkjärvi-Salmijärvi, cuatro Gladiators divisaron cuatro aviones enemigos I-15 y se inició el combate.   Los suecos no se apuntaron ninguna victoria, por el contrario el Insignia Sjökvist murió cuando su avión explotó cayendo tras las líneas enemigas.   Tres días después los insignias Netterblatt-Holstein y Martin hicieron un vuelo de reconocimiento y se encontraron con mucha neblina que les dificultaba identificar el terreno.   Vieron una pista de aterrizaje y decidieron bajar.   Una vez en tierra dispuestos a parquear recibieron fuego graneado de fusilería y se dieron cuenta que habían descendido en una pista soviética.   No les quedó otra que acelerar y despegar encontrándose escasos de combustible lo que los forzó a descender en un lago congelado.   Esta vez estaban en el lado correcto y pudieron conseguir combustible para proseguir el vuelo.

El 01 de febrero de 1940 oleadas de 40 bombarderos soviéticos aparecieron en la base Oulu.   Antes de poder despegar los primeros bombarderos descargaron sus bombas, pero luego los Gladiators atacaron a la segunda oleada.   Un bombardero SB fue derribado y otro se alejó en dirección a las líneas soviéticas dejando una estela de humo.

En febrero se sumaron dos nuevos bombarderos Hart y el 2 de febrero Bjuggren voló un avión WACO para Enlace.   Ese mes se estableció una nueva base en Vaala desde donde se protegía el puente sobre la línea férrea en esa localidad.   Pero el número de aviones suecos estaba disminuyendo.   Un Gladiator se estrelló al aterrizar en medio de una tormenta de nieve y fue canibalizado para usar algunas de sus partes para la reparación de otros aviones.    Los suecos recibieron noticias sobre la adición de 12 aviones de caza italianos Fiat C.R.42 pero la llegada tomaría dos meses.   Sin embargo, si bien el Fiat era mejor que el Gloster Gladiator, estaba diseñado para climas cálidos y no para las inclemencias del tiempo en Finlandia.

WACO

WACO

El 10 de marzo fue atacado un bombardero soviético TB-3 pero logró aterrizar seriamente dañado y la tripulación logró incendiarlo.   Nuevos problemas surgieron cuando el 10 de marzo los suecos perdieron un Gladiator mientras hacía un vuelo de prueba después de una reparación en la que se le cambió el motor.   Los informes eran que el avión no se recuperaba bien después de una picada.   El avión se partió en dos después del intento de recobrarse en un descenso a gran velocidad.   El piloto Teniente Hildinger murió.

Un par de días después dos bombarderos Hart pilotados por Mörne y Färnström atacaron un convoy soviético en Rovaniemi lugar donde los soviéticos habían bombardeado la estación de radio de los suecos.   Fue la última misión, pues al día siguiente la Guerra de Invierno terminó con la firma del armisticio entre Finlandia y la URSS.   Cuatro días después los aviones suecos despegaban de sus bases para dirigirse a Suecia.   El personal de tierra hacía lo propio por vía férrea.   El último oficial sueco salió de Finlandia el día 9 de abril, después de realizar 62 días de operaciones en las que se volaron 600 horas de misiones de combate.

El balance de las operaciones del F19 fueron: el Insignia Iacobi derribó un avión I-15, Salwén un I-15 y un SB-2, Frykholm y Steninger juntos derribaron un bombardero SB-2, Tehler dos bombarderos SB-2, Karlsson un TB-3 y Martin un I-15.

Las pérdidas fueron tres bombarderos Hart y tres Gladiators.   Murieron en acción: el Insignia John Magnus Sjökvist, el Teniente Sten Åke Hildinger y el Teniente Anders Robert Zachau.  Fueron hechos prisioneros el Teniente Sterner y el Insignia Jung que regresaron a Suecia cinco meses después.

Aparte del F19 otros catorce pilotos, navegantes y artilleros suecos, volaron como voluntarios en unidades finlandesas.  Hay que destacar también que para la fecha en que se peleó la Guerra de Invierno los aviones del F19 eran obsoletos, sin embargo cumplieron decorosamente con sus funciones.


LIBRO

Gloster Gladiator and Hawker Hart: In Combat with the Swedish Voluntary Wing F19, Finland 1940 por Mikael Forslund


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Publicado: 10 mayo/2009