Exordio
La Segunda Guerra Mundial (1939-1945)

WASP: Women Airforce Service Pilots

El "Women Airforce Service Pilots" (WASP) o Servicio de Pilotos Mujeres de la Fuerza Aérea de Estados Unidos y los grupos predecesores el "Women’s Flying Training Detachment" (WFTD) o Destacamento de Entrenamiento de Vuelo de Mujeres y desde el 10 de setiembre de 1942 el "Women's Auxiliary Ferrying Squadron" (WAFS) o Escuadrón de Transporte Auxiliar de Mujeres fueron las pioneras de las pilotos civiles femeninas encargadas de volar aviones militares dentro de la Fuerzas Aérea del Ejército de Estados Unidos durante la Segunda Guerra Mundial.  Las mujeres pilotos sumaron miles que liberaron a otros tantos pilotos hombres que podían asumir roles de combate.  La WFTD y la WAFS se fusionaron el 5 de agosto de 1943 para crear la unidad para-militar WASP.

WASP

Libera a un hombre para el combate

En el verano de 1941, la famosa piloto Jacqueline "Jackie" Cochran y la piloto de pruebas Nancy Harkness Love, de manera independiente, presentaron propuestas a la Fuerza Aérea del Ejército de EE.UU. (USAAF) para el empleo de mujeres en misiones no de combate.  La motivación de esas mujeres fue que mediante la asignación de mujeres pilotos calificadas para misiones como el de traslado de aviones nuevos de las fábricas a las bases militares y transporte de carga y pasajeros en aviones de transporte, se liberaban a los pilotos hombres aptos para realizar misiones de combate.   Antes del ataque a Pearl Harbor, el General Henry H. Arnold, Comandante en Jefe de la USAAF, rechazó las propuestas, tanto de Love en 1940, como la de Cochran, en este último caso a pesar de la sutil presión de Eleanor Roosevelt, pero le prometió a Cochran que en caso de que fuera necesario en el futuro constituir una unidad de ese tipo la tendría a ella muy en cuenta.

Nancy Love

Nancy Love

Cochran

Jacqueline Cochran

Aunque los EE.UU. no estaban aún comprometidos en la guerra, Cochran y un grupo de mujeres pilotos viajó a Inglaterra para presentarse voluntaria como Auxiliar de Vuelo de Transporte (ATA).  Antes de viajar, usó su amistad con el Presidente Roosevelt y su esposa, para lograr que el General Arnold rechazara cualquier participación de las mujeres, si ellas no eran organizadas en una unidad independiente bajo el mando de mujeres.  Las pilotos estadounidenses que volaron en la ATA británica, pilotaron aviones de primera línea como el Spitfire, Typhoon, Hudson, Mitchell, Blenheims, Oxford, Walruses y Sea Otters en misiones no de combate pero bajo el estado de guerra existente en esos momentos.  La mayoría de esas mujeres sirvieron durante toda la guerra en la ATA, de hecho, cuando se constituyeron la WASP, sólo tres de esas mujeres regresaron a EE.UU. para incorporarse al cuerpo recién formado.

A mediados de 1941, el "United States Army Air Corps" (USAAC) o Cuerpo Aéreo del Ejército de EE.UU. fue reestructurado para la creación de las "U.S. Army Air Forces" (USAAF) o Fuerzas Aéreas del Ejército, con el objetivo de establecer presencia en el conflicto europeo en previsión a la participación directa de EE.UU. en el conflicto bélico.  Ese período llevó a un dramático aumento en la actividad de la aviación militar del Ejército, encontrándose que había un déficit de pilotos y que por tanto era factible cubrir las vacantes con pilotos mujeres en funciones de no combatientes, liberando así a los hombres que podrían recibir asignaciones en unidades de combate.

WASP

Para los altos jefes de la Fuerza Aérea del Ejército, en especial los jefes de la División de Transporte Aéreo (ATC), las cifras eran obvias y muy dramáticas.  El Comandante de la División de Transporte, Brigadier General William H. Tunner a cargo del reclutamiento de pilotos civiles, al contemplar la imperiosa necesidad de ocupar vacantes y ante el déficit de pilotos fue fácilmente convencido por el Mayor Robert M. Love y su esposa Nancy para utilizar mujeres pilotos aptas para ocupar esos puestos.   Ante la viabilidad del programa de la señora Love, que tenía una licencia de piloto comercial, el General Tunner le pidió a Love que elaborara una propuesta, sin saber que el General Arnold había archivado un proyecto similar presentado por el Mayor General Robert Olds, superior de Tunner, proponiendo incluir una unidad de pilotos femeninas dentro de la organización de las "Women's Army Auxiliary Corps" WAAC o Cuerpo Auxiliar Femenino del Ejército, que básicamente estaba conformado para reemplazar personal masculino de oficina.

A mediados del verano de 1942, ante la evidencia, el General Arnold cambió de parecer estando dispuesto a considerar las propuestas anteriores en serio.  Los planes de Tunner y Love fueron revisados por el Estado Mayor del ATC, y remitido por el entonces Comandante General Harold L. George al General Arnold, quien estaba al tanto de la propuesta dándole su aprobación después que la Sra. Roosevelt sugirió una idea similar en una columna periodística.   El Women's Auxiliary Ferry Squadron (WAFS), encabezado por la señora Love, entró en funcionamiento el 10 de septiembre de 1942 y poco después el Comando de Transporte Aéreo comenzó a utilizar mujeres pilotos para transportar aviones de las fábricas a las bases aéreas

Pilotos WASP

PIlotos de B-17

Cochran, regresó a los Estados Unidos el 10 de septiembre, cuando la nueva organización se estaba haciendo de conocimiento público e inmediatamente confrontó a Arnold pidiéndole una explicación sobre los sucedido.  Arnold alegó desconocer lo que había ocurrido y culpó al personal del transporte aéreo, en particular al jefe de personal Coronel C. R. Smith quien fue ex presidente de la American Airlines.  Sin embargo, con toda la publicidad desplegada, el programa de las WAFS no podía ser revocado, por lo que el 15 de septiembre se aprobó la formación del proyecto de una unidad de entrenamiento de pilotos mujeres propuesto por Jacqueline Cochran.  Los escuadrones de Cochran y Love se establecieron así por separado: el 319º Destacamento de Entrenamiento de Vuelo (WFTD) al mando de Cochran en el Aeropuerto Municipal de Houston Texas y el Escuadrón Auxiliar de Transporte, 2º Grupo de Transporte Aéreo, al mando de Love, en la Base del Ejército en New Castle, Delaware.

Aunque rivales, los dos programas y sus respectivas lideresas funcionaron de manera independiente y sin el reconocimiento de unas y otras, hasta el verano de 1943, cuando Cochran pidió agresivamente que se unificara el mando para controlar la actividad de todas las pilotos mujeres en una sola unidad.  Aunque Tunner se opuso basado en las diferentes normas de calificación y la absoluta necesidad de que ATC fuera capaz de controlar a sus pilotos, la influencia de Cochran sobre Arnold prevaleció, y en julio de 1943, ordenó la fusión de ambos programas.  Las WAFS y la WFTD se combinaron para formar el "Women Airforce Service Pilots" (WASP) o Servicio de Mujeres Pilotos de la Fuerza Aérea la dirección de la Tenienta Coronela Jacqueline Cochran.

Fifinella

Fifinella

Entrenamiento de las WASP

La capacitación de las WASP abarcó 19 grupos de mujeres, incluidas las originales WAFS de Nancy Love, y las "Conejillas de Indias" que fueron la primeras 18 clases de mujeres pilotos de Jacqueline Cochran.

Los requisitos para ingresar al programa de entrenamiento requería inicialmente de mujeres de entre 22 y 35 años de edad en 1942, pero fue reducido a 21 años y a mediados de 1943 a 18-1/2 años.   La estatura mínima era de 1,55m y a mediados de 1943 se aumentó a 1,60m.   Los niveles educativos eran de secundaria completa o equivalente.

Las WASP, cada una con un promedio de cerca de 1.400 horas de vuelo y una calificación de piloto comercial, recibieron 30 días de orientación para aprender el papeleo del ejército y el volar según los reglamentos militares, luego de lo cual fueron asignadas a los diversos comandos de transporte.

WASP

Los gastos que demandaba el entrenamiento eran sufragados por las propias candidatas.   El transporte a la escuela corría por su propia cuenta, a diferencia de los hombres que recibían transporte gratis.   Si eran descalificadas del programa, las mujeres debían regresar a sus casas por sus propios medios, mientras que los hombres eran reasignados a otros deberes militares.   Las mujeres no tenían seguro de vida, a diferencia de los hombres que recibían una póliza de US$10.000 cada uno.   Al momento de ingresar al servicio, si la mujer tenía un seguro de vida era cancelado automáticamente por la compañía aseguradora.   Si los hombres sufrían alguna enfermedad o accidente recibían asistencia médica automática, mientras que las mujeres debían costear sus propios gastos de atención médica.   Sin embargo, posteriormente, los hospitales del ejército atendieron a las mujeres en igualdad de condiciones que los hombres.   En caso de fallecimiento los hombres recibían escolta a casa, funeral militar y a la familia se le autorizaba desplegar la bandera con la Estrella Dorada en su domicilio, en señal de duelo por la pérdida del hijo mientras estaba en servicio sin importar si la muerte ocurría por acción contra el enemigo o por accidente.   A las mujeres fallecidas sólo se les suministraba un ataúd de pino sin adornos, los familiares recibían US$200,00 para gastos, no recibían escolta militar, no podían desplegar la bandera nacional en el féretro y la familia no podía desplegar la bandera con Estrella Dorada en sus domicilios en señal de duelo por la perdía de la hija en servicio.

La paga de las WASP era menor que la de los pilotos hombres de Ejército.   Las mujeres recibían $6,00 diarios mientras que los hombres recibían $7,00.   El sueldo base de una WASP era de $250,00, pero los hombres recibían entre $150,00 y $200,00 según el rango, más $21,00 de suplemento, $45,00 por alojamiento, entre $75,00 y $100,00 por vuelo y tenían una asignación de $200,00 por uniformes.   Todo eso significaba una paga para los hombres de entre $291,00 y $396,00, mientras que las mujeres recibían sólo los $250,00.

El 16 de noviembre de 1942, las "Conejillos de Indias" comenzaron el entrenamiento en el Aeropuerto Municipal de Houston, como parte del 319º Army Air Force Women's Flying Training Detachment (AAFWFTD) o Destacamento de Entrenamiento de Vuelo de Mujeres de la Fuerza Aérea del Ejército.  Las mujeres no tenían uniformes y tenían que encontrar su propio alojamiento.  Las conocidas como "Woofteddies" (Ositos de Felpa) además de sólo recibir una atención médica mínima y no tener seguros de vida, no contaban con ambulancias, ni carro de bomberos, excepto por una ambulancia obtenida en préstamo, además el personal administrativo era insuficiente, y se instruyeron utilizando una mezcla de 23 tipos de aviones, muchos de ellos obsoletos.  Todavía en enero de 1943, cuando la tercera clase estaba a punto de comenzar su entrenamiento, las tres clases existentes eran un grupo que carecían de todos los elementos básicos para su correcto funcionamiento como unidad militar.

Estrella Dorada

Banderola con la Estrella Dorada
(la estrella dorada significa un hijo caído en servicio y las dos estrellas azules otros dos hijos vivos en servicio)

A eso había que añadir la falta de recursos, el clima nublado y húmedo de Houston, que retrasó la graduación de la primera clase, de febrero a abril, porque la humedad del suelo de arcilla pegajosa se encontraba por todas partes dificultando las operaciones, y la escasez de salas de descanso para las mujeres era un potencial amenaza para la moral del grupo.  Para minimizar esas deficiencias y elevar la moral, se inició la publicación de la Gaceta Fifinella, cuyo primer número se publicó 10 de febrero 1943.  La gremlin Fifinella, concebida por Roald Dahl y dibujada por Walt Disney para fines comerciales, fue utilizada, previa autorización, como la mascota oficial de las WASP y la llevaban en un parche sobre el brazo

La primera clase de Houston comenzó con 38 mujeres con un mínimo de 200 horas de vuelo.  Veintitrés de ellas se graduaron el 24 de abril de 1943, en la única ceremonia de graduación de las WASP en el Campo Aéreo de Ellington en Houston.  La clase de Houston en segundo lugar, lo hizo a partir de diciembre de 1942 con un mínimo de 100 horas de vuelo, terminando su formación sólo en el momento de pasar a Sweetwater y convertirse en la primera promoción de Avenger Field, el 28 de mayo de 1943.  La tercera clase completó su formación avanzada en el terreno y se graduó en Avenger el 3 de julio 1943.  La mitad de la cuarta clase, 76 mujeres, iniciaron su formación básica en Houston el 15 de febrero de 1943, y luego fueron transferidas a Sweetwater.

El 7 de marzo de 1943, las clases de Houston fueron golpeadas con una primera víctima mortal.  Margaret Oldenburg y su instructor, Norris G. Morgan, se estrellaron siete millas al sur de Houston, y murieron en el accidente.  Sin embargo, de manera proporcional, las pilotos mujeres tuvieron menos accidentes que los pilotos hombres.

Las estadísticas mostraron que de 25.000 mujeres postulantes, sólo 1830 fueron aceptadas y de ellas se graduaron 1074.   Fueron eliminadas del programas 552 alumnas por incapacidad para volar adecuadamente, 152 renunciaron, 28 fueron dadas de baja por problemas médicos y 14 por faltas disciplinarias serias.   Las mujeres de las WASP cada una recibió una licencia de piloto, fueron entrenadas para volar "a la manera del Ejército" en Avenger Field, Sweetwater, Texas, después de completar los cuatro meses de entrenamiento de vuelo militar.   Excepto por el hecho de que las mujeres no estaban entrenadas para el combate, su curso de instrucción era esencialmente el mismo que para los cadetes hombres.


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Publicado: 2 marzo/2010