Exordio
La Segunda Guerra Mundial (1939-1945)

Rokubetsu Rikusentai
Fuerzas Navales Especiales de Desembarco

Durante la Segunda Guerra Mundial, no en todos los países beligerantes existían unidades especializadas de comandos.  En Japón al comenzar la Guerra Chino-japonesa, las fuerzas navales de desembarco, llamadas Kaigun Rikusentai, eran conformadas con el personal de marineros de los buques de la Marina Imperial entrenados para realizar desembarcos anfibios, pero una vez establecidas las cabezas de playa eran reemplazadas por fuerzas terrestres.   Con el paso de los años esas fuerzas fueron convertidas en unidades de infantería de marina o más específicamente en "Tokubetsu Rikusentai" (Fuerzas Navales Especiales de Desembarco) que es como se llamaron oficialmente.  Fue específicamente en Shangai en 1932, cuando los japoneses emplearon esas unidades por primera vez.

Evolución del "Tokubetsu Rikusentai"

Tokubetsu Rikusentai

Esas fuerzas fueron unidades con entrenamiento regular, es decir no se podían considerar unidades de elite y componían brigadas de unos 2000 hombres.   Recién a partir de 1941, cuando el estallido de la guerra era inminente y debido a que por razones geográficas era evidente el Japón realizaría prácticamente todas sus operaciones desde el mar, es que los mandos navales hicieron un cambio táctico.  Las fuerzas del "Tokubetsu Rikusentai" fueron reestructuradas en unidades de 750 a 1500 hombres con dos compañías de fusileros y una o dos con armamento pesado (morteros, ametralladoras pesadas, ametralladoras antiaéreas ligeras o cañones ligeros de campaña).  Esas compañías se conformaban con un número menor de efectivos, comparadas con las fuerzas regulares del ejército, pero fueron entrenadas para combatir independientemente si fuera necesario y en muchos casos sin esperar ayuda de ningún tipo.

Estructura

Las unidades estaban bajo el mando de un Comandante, tenían de cuatro a seis pelotones de fusileros y un pelotón de ametralladoras.  El pelotón de fusileros se componía de tres escuadras de 13 hombres más una ametralladora mediana montada sobre trípode.  Además contaban con una escuadra de 13 hombres con morteros de 50mm.  El pelotón de ametralladoras consistía de cuatro escuadras, cada una con diez hombres y llevaban dos ametralladoras pesadas montadas sobre trípodes.

Artillería

Las compañías con armamento pesado contaban con dos cañones de campaña de 75mm tipo Howitzer y dos cañones navales de 76mm montados sobre ruedas.  La protección de estas piezas estaba a cargo de dos o tres pelotones de fusileros para apoyo cercano que estaban además entrenados para manejar el armamento pesado de ser necesario.  Los morteros eran de 81mm y los antitanques de 47mm.  Las ametralladoras antiaéreas eran de 13,2mm, más ligeras de 6,5mm ó de 7,7mm montadas sobre trípodes.   Ocasionalmente podían contar con cañones antiaéreos dobles de 13,2mm o el antiaéreo naval de 25mm.  La mayor parte del armamento pesado utilizado eran versiones navales adaptadas para operaciones terrestres.

Uniformes

Tokubetsu Rikusentai

Los uniformes usados por las unidades "Rikusentai" eran verde oliva con botas borceguíes negras con suelas de goma refuerzos de metal y encima las clásicas polainas envueltas.  El casco clásico japonés con el símbolo del ancla de la marina era más ligero que el estadounidense o el alemán, pero más grande que el francés, aunque este último era más pesado.  Al igual que cualquier casco, no podía detener un disparo directo de fusil.   Sobre el casco solían usar la redecilla para camuflaje.

Entrenamiento

Las fuerzas del Rikusentai se entrenaron en Formosa y eran expertos en lucha en la jungla, capaces de sobrevivir en ambientes hostiles con poca agua y apenas un plato de arroz al día. Tenían un entrenamiento que hacía énfasis en el espíritu de cuerpo y por ello tenían una moral muy elevada y como ocurría con todos los soldados japoneses estaban dispuestos al sacrificio en nombre del Emperador. 

Muchas veces se ha dicho que la infantería de marina japonesa no tenía los estándares de sus contrapartes estadounidenses y se afirma que todos los soldados japoneses que lucharon en las islas del Pacífico eran Infantes de Marina y eso no es cierto.  El Rikusentai eran fuerzas especializadas que eran reemplazadas por unidades regulares del ejército, muchas veces por personal bisoño que conformaban unidades de guarnición, una vez que los marinos cumplían con su misión.  En 1945, la mayoría de los soldados que enfrentaron las invasiones estadounidenses de las islas del Pacífico eran de ese tipo, las fuerzas más experimentadas fueron enviadas a defender las islas más cercanas durante los últimos meses de la guerra, para evitar la invasión del territorio metropolitano.

Operaciones desde el 7 de diciembre de 1941

En 1941 las unidades Rikusentai que invadieron Filipinas, Malaya, Singapur y las islas del Sureste Asiático fueron fuerzas especializadas numéricamente inferiores que derrotaron a todos sus oponentes, británicos, australianos, holandeses, neozelandeses e indias.

Unidades de las fuerzas 1ª y 3ª Rikusentai fueron entrenadas como paracaidistas para misiones aerotransportadas.  La mitad de las fuerzas de esas unidades eran desembarcadas en operaciones normales anfibias, seguidas por los paracaidistas y finalmente reemplazadas por las unidades regulares del ejército una vez asegurados los objetivos.

Kure Rikusentai

  • 15-11-1940: Formación de la 1ª Kure Rikusentai.
  • 08-12-1941: Desplazamiento con 1401 efectivos a la 32ª Base de Fuerzas Especiales de la 3ª Flota en Formosa.
  • 12-12-1941: Desembarco de 1401 efectivos en Legaspi, Luzon, Filipinas.
  • 30-01-1942: Desembarco en Ambon, Indias Orientales.

El desembarco en Legaspi del 12 de diciembre de 1941, puso 750 hombres de la 1ª Kure Rikusentai en las playas, mientras 750 hombres de la misma unidad desembarcaron en Davao y después de cumplida la misión ocuparon la Isla Calayan en el Estrecho de Luzon donde el ejército preparó una pista de aterrizaje.  Una vez terminada la pista las unidades Rikusentai regresaron a Formosa.

  • 15-10-1941: Formación de la 2ª Kure Rikusentai.
  • 08-12-1941: Desplazamiento con 1401 efectivos a la 32ª Base de Fuerzas Especiales de la 3ª Flota en Formosa.
  • 17-12-1941: Partida de Peleleiu, en las Islas Palau.
  • 20-12-1941: Desembarco en Davao, Mindanao, Filipinas.
  • 23-12-1941: Desembarco de una compañía con 245 efectivos en la isla Jolo, Filipinas.
  • 10-01-1942: Desembarco en Tarakan, Borneo, Indias Orientales.

El desembarco de la 2ª Kure Rikusenkai en Tarakan ocurrió sin mayores dificultades.   Los defensores holandeses fueron doblegados por el decidido ataque japonés.

Maizuru Rikusentai

  • 08-12-1941: La 1ª Maizuru Rikusentai, con 746 hombres, desembarcaron en la isla de Hainan en China
  • 08-12-1941: La 2ª Maizuru Rikusentai con 1069 efectivos se desplazaron a Truk en las Carolinas Orientales.   Un destacamento desembarcó en Ruot en las islas Kwajalein.
  • 22-12-1941: Con 1069 efectivos, desembarcaron en la Isla Wake. Luego de la misión regresan a Truk.
  • 22-01-1942: Con 500 hombres, desembarcaron en Kavieng, Nueva Irlanda, Islas Bismarks.
  • 08-03-1942: Desembarcaron en Lae, Nueva Guinea.

El ataque a la isla de Wake se realizó primero con 350 hombres de la 2ª Maizuro junto con 310 hombres de la 6ª Fuerza Base, pero fueron rechazados por los defensores.  En vista de eso, el resto de los efectivos de la 2ª Maizuru Rikusentai se unieron al ataque derrotando al destacamento estadounidense.

Sasebo Rikusentai

  • 15-11-1940: Formación de la 1ª Sasebo Rikusentai.
  • 08-12-1941: Desplazamiento con 1401 efectivos a la 32ª Base de Fuerzas Especiales de la 3ª Flota en Formosa.
  • 10-01-1942: Con 1622 hombres, desembarcaron en Menado, Islas Celebes, Indias Orientales Holandesas.
  • 24-01-1942: Desembarco en Kendari, Islas Celebes en las Indias Orientales Holandesas.
  • 15-10-1941: Formación de la 2ª Sasebo Rikusentai.
  • 08-12-41: Desplazamiento con 1473 efectivos a la 32ª Base de Fuerzas Especiales de la 3ª Flota en Takeo, Formosa.

Durante la invasión de Filipinas participaron varias unidades simultáneamente, sobre todo en la isla de Luzon, donde formaron parte de la Unidad Combinada de Desembarco "Sasebo" compuestas por la 1ª y la 2ª Sasebo Rikusentai al mando del comandante Kunizo Mori.  La primera oleada de 500 hombres desembarcó en Bahía Lamon, y otros 500 desembarcaron en Batan en el estrecho de Luzon, luego apoyados por un hidroplano ocuparon la Isla Camiguin donde los la Armada Imperial habían decidido instalar una base de hidroaviones, pero las condiciones del mar no fueron adecuados para la operación de los hidroaviones y se retiraron a Formosa.

  • Desplazamiento de la 3ª Sasebo Rikusentai al 3º Distrito Naval en la Isla Hainan, China.
  • 16-01-1942: Desplazamiento a Tarakan, Borneo, Indias Orientales Holandesas.
  • 08-12-41: Desplazamiento de la 8ª Sasebo Rikusentai con 746 hombres, al 3º Distrito Naval en la Isla Hainan, China.

Shangai Rikusentai

  • Desplazamiento de la Shangai Rikusentai con 746 hombres, a Cantón, Shangai.

Yantze Rikusentai

  • 08-12-1941: Desplazamiento del Yangtze Rikusentai como escuadrón del Río Yangtze, 1ª Flota China en el Río Yangtze.

Yokosuka Rikusentai

  • 20-09-1941: Formación de la 1ª Yokosuka Rikusentai.
  • 08-12-1941: Desplazamiento con 849 paracaidistas asignados a la 21ª Flotilla Aeronaval, 1ª Flota China en el Río Yangtze.
  • 11-01-1942: Lanzamiento en paracaídas en el aeropuerto de Menado en las Celebes.

El lanzamiento en paracaídas de la 1ª Yokosuka Rikusentai fue la primera operación aerotransportada del Japón. Cuatro horas antes la 1ª Sasebo desembarcó en un poco al norte de Menado y luego se le unieron los paracaidistas.

  • 15-10-1941: Formación de la 2ª Yokosuka Rikusentai.
  • 08-12-1941: Desplazamiento con 746 hombres a Camaranh en Indochina Francesa asignada a la Flota Sur.
  • 15-12-1941; Desembarcos en Miri, Seria y Lutung en Sarawak.

Las fuerzas de la 2ª Yokosuka Rikusentai llegaron sigilosamente en botes a la isla Miri en la Borneo Británica y en dos horas y media redujeron a los británicos capturando la refinería de petróleo de Lutong.  Ocho días después elementos de esa misma unidad desembarcaron en Kuching el puerto principal de Borneo.

  • 20-11-1941: Formación de la 3ª Yokosuka Rikusentai como unidad paracaidista.
  • 08-12-1941: Desplazamiento por mar a bordo del destructor Tachikase.
  • 10-12-1941: Desembarco con 849 hombres en las Islas Kamaguin. Lanzamiento en paracaídas en Koepang, Islas Timor.
  • 16-01-1942: Desplazamiento a Tarakan en Borneo, Indias Orientales Holandesas.

El salto de la 3ª Yokosuka en Koepang no fue exitoso. Tuvieron muchas bajas sin poder asegurar la isla.  En su ayuda fueron enviados refuerzos del Sasebo que realizaron un desembarco anfibio logrando ambos finalmente capturar la isla.

  • 08-12-41: Fue desplazada la 4ª Yokosuka Rikusentai con 746 hombres a la 3ª Flota China Sanya en la Isla Hainan, China.

Amatsukaze

En diciembre de 1941, una partida improvisada llamada "Fuerzas Navales Especiales de Desembarco Amatsukaze", compuesta por 30 hombres de los cruceros Jintsu y del destructor Kuroshio desembarcaron en Davao para liberar a 29 civiles japoneses internados por los filipinos.  Otra unidad similar las "Fuerzas Navales Especiales de Desembarco Bandasan" con 60 hombres procedentes de los mismos buques incursionaron en otros dos lugares liberando 435 civiles japoneses.  Sin embargo, esas no fueron fuerzas especiales del Rikusentai, sino un ensamblaje no planificado con marineros para realizar el rescate de los civiles cuando el comandante del Jintsu se enteró que estaban prisioneros.

Nambu-8

Pistola Nambu 8mm

Nuevas unidades Rikusentai

Los éxitos de la "Tokubetsu Rikusentai" llevó a la creación de nuevas unidades para las "Fuerzas Navales Especiales de Desembarco", pero esa vez los entrenamientos apresurados no dieron los mismos resultados.  Sin embargo siguieron operando especialmente en las Salomón y en Nueva Guinea.  La 3ª Kure desembarcó en Tulagi para establecer una base de hidroaviones ocupando las pequeñas islas de Gavutu y Tanambogo.  Quedaron como destacamento en las islas y en agosto de de 1942 tuvieron serias dificultades para detener los desembarcos de los infantes de marina estadounidenses.

Guadalcanal

Tokubetsu Rikusentai

En Guadalcanal la 5ª Yokosuka también permaneció como guarnición cuando comenzó la construcción de la pista de aterrizaje de Henderson Field.  Finalmente las fuerzas especiales quedaron dispersas en la jungla cuando el desembarco estadounidense los obligó a retirarse limitándose a acosar constantemente al destacamento estadounidense alrededor de Henderson Field.  Las intenciones fueron tratar de atraer a los estadounidenses hacia la jungla donde habrían sido presa fácil de los marinos japoneses, pero los estadounidenses no cayeron en la trampa.

Milne Bay

El 5 de agosto de 1942, el grupo combinado con 612 hombres de la 5ª Kure, 197 hombres de la 5ª Sasebo y 362 efectivos de la 16ª Unidad de Zapadores de la Marina, bajo el mando del Comandante Shojiro Hayashi, desembarcaron de una nave de transporte escoltados por cruceros.  Otros 353 efectivos de la 5ª Sasebo transportados en grandes barcazas motorizadas de madera desembarcaron en Milne Bay en las Salomón.  Desafortunadamente para los japoneses, los Aliados también habían tenido la misma idea de construir una pista de aterrizaje en Milne Bay, pero ellos contaban con un destacamento de 4500 infantes australianos además de un número similar de fuerzas no combatientes de construcción, ingenieros y artillería antiaérea incluyendo y 1300 estadounidenses.  Al toparse con los Aliados, Hayashi se percató del error cometido por la inteligencia japonesa y solicitó refuerzos ante la desproporción de fuerzas de 5 a 1 a favor de los Aliados.  Hayashi soportó todos los embates de los Aliados y recién el 29 de agosto recibió 568 efectivos de la 3ª Kure, y 200 de la 5ª Yokosuka quienes llegaron con el Comandante Yano, superior de Hayashi para asumir el mando.  Aún así la superioridad Aliada era de 2 a 1 en el numero total de hombres, pero 4 a 1 contando sólo las fuerzas combatientes japonesas.  El Comandante Yano llevó consigo dos tanques ligeros, pero estos quedaron atorados en el fango de la isla y no fueron de gran ayuda.  La lucha prosiguió prácticamente sin lograr ningún resultado para ninguna de las fuerzas.

Nueva Georgia

A partir de agosto de 1942, la lucha en las islas se convirtió en defensiva ante el creciente poderío aeronaval de los estadounidenses, mientras que los destacamentos japoneses luchaban con lo que tenían sin esperanzas de recibir refuerzos o apoyo aeronaval efectivo.

Después de la pérdida de Guadalcanal, el centro de gravedad de la ofensiva estadounidense se centró en Nueva Georgia.  Los japoneses contaban con la 6ª Kure y la 7ª Yokosuka, este último con poca preparación y mal equipado.  Ambos fueron integrados en la 8ª Fuerza Especial de Desembarco al mando del contralmirante Minoru Ota.  En Nueva Georgia se encontraba la 6ª Kure que además tenía una de sus compañías destacada en Rendova, que fue la primera isla del grupo de las Georgias atacada por los estadounidenses.  Debido a ello, la 7ª Yokosuka fue trasladado de Kolombangara para reforzar a las fuerzas de Ota.

Tarawa

La Batalla de Tarawa es una de las acciones del Pacífico más sangrientas en relación al tamaño de las islas.  Las Fuerzas Rikusentai desembarcaron en noviembre de 1943.  En Betío no había efectivos del ejército japonés, sólo 1497 hombres del 7ª Sasebo y 1100 hombres de la 3ª Unidad Base Especial.  Contaban con 100 ametralladoras pesadas y 50 piezas de artillería de campaña.   Durante una semana, las fuerzas especiales japonesas sufrieron el bombardeo aeronaval continuo durante las 24 horas del día.  Acorazados, cruceros, destructores, aviones cazas embarcados y bombarderos B-17 y B-24, arrasaron las islas durante esa semana causando numerosas bajas entre los defensores.   Luego de esos 7 días de ablandamiento, desembarcaron las fuerzas estadounidenses entablándose una feroz lucha que duró otra semana más.   En esos días de cruenta lucha sin cuartel, perdieron la vida 3000 estadounidenses y al finalizar la batalla sólo quedaron 17 japoneses heridos, enfermos o al borde de la inanición, más un grupo de trabajadores coreanos.

Últimas batallas

Las fuerzas del "Tokubetsu Rikusentai" estuvieron presentes en las últimas batallas.  En Saipan el Butai Yokosuka unidad integrada con los paracaidistas de la 1ª y 3ª Yokosuka, tuvieron que pelear como fuerzas terrestres de infantería.  También hubo fuerzas especiales navales luchando en Iwo Jima, y también en Filipinas, aún contra las órdenes de Yamashita, las fuerzas navales lucharon como infantería terrestre defendiendo Manila.  En Okinawa 10.000 fuerzas navales reunidas por el Contralmirante Ota lucharon como infantería hasta el último hombre.  Pero del Rikusentai, ya sólo quedaba el nombre, la gran mayoría de sus componentes eran reclutas con muy poca preparación, mal equipados y mal alimentados.  Sin embargo el último día de lucha en la península de Oroku, 2000 infantes hicieron frente a ingentes fuerzas aeronavales estadounidenses.  Antes del suicidio colectivo, en el último momento, el Contralmirante Ota comunicó por radio a Tokio: "Aunque mi cuerpo se pudra en Okinawa, mi espíritu seguirá defendiendo la madre patria."   En ese último mensaje al Cuartel General en Tokio (Telegrama Nª 062016) se lamenta el haber causado tanto sufrimiento a los pobladores de Okinawa que con enorme sacrificio hicieron todo lo posible por ayudar en la lucha contra los invasores estadounidenses.


LIBROS

- Kaigun : Strategy, Tactics, and Technology in the Imperial Japanese Navy, 1887-1941.
Este libro es muy ilustrativo para quienes les interesa los detalles de todo lo que hay detrás de un conflicto bélico. Muestra la enorme inversión del producto interno bruto de Japón  (27%) para desarrollar la formidable marina de guerra que tuvo en 1941. Es notable la enorme capacidad  e imaginación de los ingenieros navales japoneses que contrasta con la poca visión de los mandos militares que cometieron errores inconcebibles, como no tener suficientes buques cisterna para transportar el petróleo, no equiparon suficiente número de destructores para proteger su flota mercante cuyos barcos solían navegar individualmente sin protección, no desarrollaron una estrategia submarina similar a la de Alemania o tácticas navales para la escolta de sus propios buques de guerra.   Los submarinos iban por su cuenta.  (Libro en inglés).

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Publicado: 14 mayo/2006