Exordio
La Segunda Guerra Mundial (1939-1945)

Cruceros Auxiliares alemanes (Hilfskreuzer)

Después que en marzo de 1940, el Graf Spee fue barrenado por su propia tripulación en Montevideo, comenzó la operación de buques mercantes armados o cruceros auxiliares (Hilfskreuzer).   El primero en operar fue el HSK Atlantis, originalmente llamado HSK Goldenfels e identificado en la Kriegsmarine como HSK 2, Schiff 16.   Era un buque propiedad de la Hansa Line que fue armado con artillería muy bien oculta, que no le quitaba la apariencia de barco mercante.   Desplazaba 7.862 toneladas y estaba armado con 6 cañones de 15 cm, 1 de 7,62 cm, 2 de 37 mm y 2 ametralladoras antiaéreas de 20 mm.   Además contaba con 4 tubos lanzatorpedos de 53 cm (21") y llevaba 2 hidroaviones Heinkel He 114.   Ese buque navegaba a 16 nudos y su complemento era de 350 tripulantes.

La idea de usar esos barcos mercantes armados, surgió durante la Primera Guerra Mundial cuando realizaron incursiones exitosas y con esa experiencia, el concepto fue reactivado y los planes puestos en marcha en 1939.   El Atlantis fue clasificado por la Royal Navy como "Raider C", porque fue el tercero en ser identificado, aunque en realidad fue el primero en comenzar las operaciones en el Atlántico.

Hasta finales de 1940 fueron puestos en operación otros 6 cruceros armados: el HSK Orion, HSK Widder, HSK Thor, HSK Pinguin, HSK Komet y HSK Kormoran.   Estos buques realizaban sus misiones de manera solitaria, sin ningún tipo de escolta y sin esperar ningún tipo de apoyo armado de parte de otras naves de guerra.   Eran reabastecidos en alta mar por otros buques mercantes y submarinos que realizaban los encuentros en coordenadas mantenidas en el más estricto secreto para reabastecerlos.

Ante la desaparición de buques mercantes aliados, la respuesta del Almirantazgo británico fue combatirlos con las mismas armas, es decir empleando barcos similares para buscarlos, ubicarlos y dirigir contra ellos a las flotillas de guerra más cercanas.   Gran Bretaña preparó 15 barcos mercantes armados para ese fin.   Fueron escogidos buques de línea rápidos, pero sin ningún tipo de reforzamiento en el blindaje y en cuanto al armamento, no se podían comparar con sus similares alemanes, como quedó demostrado varias veces, pues una vez identificados, los buques de la Kriegsmarine podían enviar al fondo del mar a los mercantes armados británicos en cuestión de pocos minutos.

HSK Atlantis

HSK Atlantis

Al HSK Atlantis (HSK 2, Schiff 16) bajo el mando del Capitán Rogge salió con rumbo al Atlántico en marzo de 1940.   En el camino, sembró minas en las costas de África.   Su misión duró 622 días operando en el Atlántico Sur y en el Océano Índico, hundiendo 22 buques aliados con un total de 145.697 toneladas.   Fue identificado por la armada británica como el "Raider C".  Entre las víctimas se encontraron el buque francés Commissaire Ramel, que navegaba bajo bandera británica y el barco de pasajeros egipcio Zamzam que llevaba a bordo a 138 pasajeros civiles estadounidenses.   El Atlantis tuvo mucha suerte pues en una ocasión se cruzó de noche a sólo 4 millas del acorazado británico HMS Nelson y del portaaviones HMS Ark Royal sin ser detectado.

El 22 de noviembre de 1941 mientras se abastecía de combustible del submarino U-126 al norte de la Isla Ascensión fue sorprendido por el crucero pesado HMS Devonshire y el comandante se vio forzado a ordenar el barrenamiento de la nave.   El comandante Bauer del U-126 se mantuvo sumergido hasta que el Devonshire se alejó.   Luego emergió y remolcó las lanchas salvavidas con los tripulantes.   Finalmente los tripulantes fueron embarcados en el buque de suministro HSK Python que se acercó al lugar del incidente.   Sin embargo, el Python fue luego hundido por el Devonshire el 01 de diciembre de 1940.   Los supervivientes fueron rescatados por submarinos alemanes e italianos.

HSK Orion y HSK Komet

HSK Orion

El segundo crucero armado en hacerse a la mar, el 6 de abril de 1940, fue el HSK Orion (HSK 1, Schiff 36) bajo el mando del Comandante Weyher.   En junio de 1940 sembró minas en aguas de Nueva Zelanda antes de hundir 7 buques aliados y fue clasificado por la Royal Navy como "Raider A".

En noviembre se le unió el Komet bajo el mando del Comandante Eyssen.   El Komet fue el segundo crucero armado identificado por los servicios de inteligencia del Almirantazgo Británico como el "Raider B".  Este buque navegó por aguas polares siberianas con la ayuda de rompehielos soviéticos y comenzó a operar en el Pacífico.   Entre el Orion y el Komet hundieron otros 7 buques mercantes aliados antes de separarse.

El HSK Orión arribó a Burdeos en agosto de 1941, después de navegar 510 días, hundiendo en el trayecto de regreso a otros dos mercantes aliados.   En 1942 fue convertido en taller flotante y en 1944 fue renombrado Hektor, cuando fue convertido en barco de entrenamiento para artillería.   Finalmente fue bombardeado por aviones aliados en Swinemünde el 4 de mayo de 1945.

HSK Komet

El HSK Komet (HSK 7, Schiff 45) arribó a Hamburgo en noviembre de 1941 también después de 510 días de travesía y de regreso hundió otros tres mercantes aliados.   El 7 de octubre de 1942 zarpó de Flushing para un segundo crucero, pero una semana después fue torpedeado y hundido aguas afuera de Cap de la Hague en la costa francesa, por el bote torpedero británico MTB236 con la pérdida de todos los tripulantes.

HSK Widder

HSK Widder

El tercer crucero armado en hacerse a la mar fue el HSK Widder (HSK 3), al mando del Comandante Helmuth von Ruckteschell, el 6 de mayo de 1940.   Su zona de operaciones fue el Atlántico central adonde llegó desde el Estrecho de Dianamarca para un periplo de 179 días, durante el cual hundió o capturó 10 buques aliados con un total de 58.645 toneladas.

Terminada su misión regresó a Francia el 31 de octubre de 1940. Luego de una evaluación, fue declarado no apto para operar como Crucero Auxiliar y renombrado Neumark, a partir de 1941, siendo convertido en taller flotante en aguas noruegas.   Identificado por los británicos como "Raider D", después de la guerra fue capturado y lo renombraron Ulyses, para después, en 1959, vendérselo a Alemania y renombrado Fechenheim.   Finalmente en 1955 el buque fue dado de baja y desguazado.

El Comandante von Ruckteschell fue una excepción entre los comandantes de los Cruceros Auxiliares alemanes, pues todos ellos, fueron marinos honorables que lucharon apegados a las leyes del mar y a las leyes internacionales.   En general tomaron todas las providencias para preservar la vida de los tripulantes de las naves hundidas, hecho que fue reconocido por los propios marinos aliados capturados.   Por el contrario, Helmuth von Ruckteschell, fue juzgado por crímenes de guerra porque no le dio oportunidad a los marinos civiles a abandonar los barcos antes de ser hundidos.

HSK Thor

HSK Thor

En junio de 1940 se realizaron dos misiones con el Crucero Auxiliar HSK Thor (HSK 4, Schiff 10), la primera, el día 6, al mando del Capitán Otto Kahler, cuando zarpó rumbo a su zona de operaciones también en el Atlántico, donde durante 329 días hundió o capturó 12 buques con un total de 96.547 toneladas, incluyendo el crucero mercante armado británico Voltaire.   Fue identificado por los británicos como "Raider E".   En noviembre de 1941 el Thor fue enviado a un segundo crucero bajo el mando del Capitán Günther Gümprich para operar en el Pacífico. Durante la travesía hundió o capturó 10 buques totalizando 56.037 toneladas.   El 30 de noviembre de 1942 se encontraba en Yokohama, en Japón, donde resultó accidentalmente destruido cuando el buque cisterna Uckerman, ex Altmark, se incendió y voló causándole serios daños a la superestructura del Thor dejándolo inservible.

HSK Pinguin

HSK Pinguin

El segundo crucero auxiliar en hacerse a la mar en junio fue el Pinguin ( HSK 5, Schiff 33) bajo el mando del Capitán Krüder y fue el más exitoso de todos los cruceros auxiliares alemanes.   Operó en el Océano Índico donde 10 buques aliados fueron hundidos por las minas sembradas o fueron cañoneados por el Pinguin.   Identificado por los británicos como "Raider F", del Mar Índico se dirigió a la Antártica con la misión de hundir a los balleneros noruegos que pescaban para los aliados después que Noruega fue invadida.   Capturó dos buques factoría y 11 balleneros, todos los cuales, excepto 3, fueron llevados a puertos franceses, con 22.000 toneladas de aceite de ballena a bordo, en marzo de 1941.   En total el Pinguin hundió 32 buques con un total de 154.619 toneladas.   Su exitosa carrera termino cuando fue interceptado por el crucero pesado HMS Cornwall el 8 de mayo de 1941 y fue hundido con la pérdida de 541 hombres de los cuales 200 eran marinos prisioneros de los barcos capturados.   El Cornwall rescató a sólo 57 oficiales y 22 prisioneros.

HSK Kormoran

HSK Kormoran

El 3 de diciembre de 1940 el crucero auxiliar HSK Kormoran (HSK 8, Schiff 41) zarpó rumbo al Atlántico y Océano Índico bajo el mando del Comandante Detmers.   Durante las operaciones hundió 11 barcos aliados con un total de 68.264 toneladas, siendo identificado por los británicos como "Raider G".   Su travesía duró 352 días hasta que se encontró con el crucero ligero, orgullo de la Armada Australiana, HMS Sydney, el 19 de noviembre de 1941.

El Capitán Detmers engañó al comandante del Sydney enviándole señales como si fuera buque aliado hasta que lo tuvo cerca y abrió fuego con todo lo que tenía.   El Sydney respondió y ambos buques quedaron en muy mal estado escorando y finalmente hundiéndose.   El Sydney desapareció y no se le volvió a ver, mientras los alemanes abandonaban el Kormoran mientras se hundía.   La mayoría de los marinos alemanes fueron rescatados por buques australianos, pero nada se supo del Sydney ni de su tripulación.

HSK Michel

HSK Michel

Por lo que restó de 1941 no hubo nuevas operaciones de cruceros auxiliares.   El siguiente buque que zarpó en misión de crucero fue el HSK Michel (HSK 9, Schiff 28) al mando del Comandante Helmuth von Ruckteschell que se hizo a la mar desde el puerto de Flushing para operar en el Pacífico.  En 505 días hundió o capturó 18 barcos con un total de 127.107 toneladas.   Fue identificado por el Almirantazgo Británico como el "Raider H".   Tuvo que pasar dos meses en reparaciones en el puerto japonés de Kobe.   En el ínterin asumió el mando de la nave el Capitán Gumprich.   Zarpó para operar en el Pacífico central durante agosto y setiembre y comenzó el viaje de regreso a Japón el 7 de octubre.   Diez días después fue avistado por el submarino USS Tarpon al este de Yokohama que le disparó tres torpedos y lo mandó al fondo del mar.   Sobrevivieron 116 tripulantes.

HSK Stier

HSK Stier

El siguiente crucero auxiliar en hacerse a la mar fue el HSK Stier (HSK 6, Schiff 23) al mando del Comodoro Gerlach.   En mayo zarpó del puerto de Rotterdam con fuerte escolta para dirigirse al Atlántico donde en el lapso de 4 meses hundió 4 buques aliados con un total de 29.406 toneladas.   Los británicos lo identificaron como "Raider J".  En su última acción el 27 de setiembre de 1942 contra el carguero armado estadounidense Stephen Hopkins, al mando del Capitán Paul Buck, recibió fuego en respuesta a su ataque y resultó seriamente dañado, por lo que el comandante ordenó abandonar el buque.   Los supervivientes fueron rescatados por el barco de suministros Tannefels, que estaba destinado a abastecerlo durante las operaciones.

HSK Coronel

HSK Coronel

La última incursión de los cruceros auxiliares se llevó a efecto el 10 de febrero de 1943 cuando el HSK Coronel (HSK 10, Schiff 14) al mando del Capitán Thienemann intentó romper el bloqueo del Canal Inglés.   Los británicos lo identificaron como "Raider K".   Fue atacado por aviones Westland Whirlwind y se tuvo que refugiar en Boulogne.   Finalmente regresó a Kiel bordeando la costa de Dunkerke y a partir de ese momento fue reequipado para servir como control de fuego en el Báltico.   Al terminar la guerra fue decomisado por los noruegos que le cambiaron el nombre por Svalbard.


LIBROS

Kriegsmarine: The Illustrated History of the German Navy in World War II por Robert Jackson.

Five graves to Cairo
Ver detalles en Amazon US/International

Hitler's Secret Pirate Fleet: The Deadliest Ships of World War II por James P. Duffy

Five graves to Cairo
Ver detalles en Amazon US/International


Publicado: 20 julio/2008