Exordio
La Segunda Guerra Mundial (1939-1945)

Operación Pedestal (11-8- 1942)

En 1942, la isla de Malta estaba a punto de cesar toda resistencia a los ataques aéreos del Eje que diariamente martillaban la isla.  El combustible escaseaba así como las municiones y los alimentos.

Buque tanque SS Ohio (US)

SS Ohio

Gran Bretaña no tenía buques tanqueros capaces de desarrollar 16 nudos, por tanto los británicos le pidieron ayuda a Roosevelt quien dispuso que fueran enviados los nuevos buques tanque SS Ohio y SS Oklahoma para ayudar en el reabastecimiento.

Buque mercante SS Santa Elisa

SS Santa Elisa

El USS Ohio llegó a Gibraltar en medio de una espesa niebla y el día 10 de agosto de 1942, un convoy de 14 barcos escoltados por la Fuerza de Tarea Z, más la escolta de la Fuerza X, que se hacía a la mar rumbo a La Valetta en Malta.

Buques Mercantes
SS Ohio (US) 15/8 llega a Malta
SS Santa Elisa (US) 13/8 hundido
SS Almeria Lykes (US) 13/8 hundido
SS Wairangi 13/8 hundido
SS Waimarama 12/8 hundido
SS Empire Hope 12/8 hundido
SS Brisbane Star 14/8 llega a Malta
SS Melbourne Star 14/8 llega a Malta
SS Dorset 13/8 hundido
SS Rochester Castle 13/8 llega a Malta
SS Deucalion 12/8 hundido
SS Glenorchy 13/8 hundido
SS Clan Ferguson 12/8 hundido
SS Port Chalmers 13/8 llega a Malta
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Click para ampliar el mapa de la operación



Acorazados
HMS Nelson
HMS Rodney

portaaviones
HMS Indomitable
HMS Victorious
HMS Eagle

Cruceros antiaéreos
HMS Caribdis
HMS Phoebe
HMS Sirius

Destructores
14
Fuerza X

Cruceros
HMS Nigeria
HMS Kenya
HMS Manchester
HMS Cairo

Destructores
11

Apoyo aéreo
46 Hurricanes
10 Martlets
16 Fulmers

El comando del Eje sabía la importancia que este convoy tenía e hicieron planes para detenerlo.  Aprestaron para la acción a 700 aviones alemanes e italianos estacionados en Cerdeña y Sicilia.  Además una flotilla de 18 submarinos italianos patrullarían las posibles rutas de llegada del convoy.  Botes-E y MBT italianos serían complementados con 3 submarinos U-Boot alemanes.

11 de Agosto de 1942

El día 11 el submarino italiano Uarsciek avistó el convoy y atacó pero sin consecuencias.  La fuerza del Eje se dirigió a toda máquina al encuentro de los barcos británicos.

El U-73 hundió al portaaviones HMS Eagle.  Se perdieron 260 hombres y todos los aviones menos cuatro.

HMS Eagle escorado y a punto de dar media vuelta.

Portaaviones HMS Eagle a punto de volcar.

El HMS Furious logró despachar 36 aviones a Malta y regresó como se había planeado.  Destructores aliados hundieron un submarino italiano, mientras 40 bombarderos alemanes Ju-88 y Heinkel  He 111 atacaron al convoy, sin causar mayores daños.

12 de Agosto de 1942

El día 12 de Agosto, cinco oleadas de aviones alemanes e italianos atacaron a los británicos.  La primera oleada con 20 Junkers Ju 88 y Savoia-Marchetti escoltados por cazas Macchi atacaron el convoy, mientras los submarinos siguieron causando estragos.  Los italianos emplearon una bomba llamada Motobomba que caía en paracaídas descendiendo en zig-zag para evitar la artillería antiaérea.  La idea era que el convoy rompiera la formación para ser presa más fácil.

Bombardero torpedero italiano Savoia-Marchetti

La segunda oleada consistió de 40 aviones torpederos. Esta vez la cobertura de caza logró impedir que los aviones se colocaran en rumbo de ataque. La tercera ola incluyó aviones Stuka que hundieron al SS Deucalion.   La cuarta oleada fue un hidroavión italiano a control remoto que tuvo desperfectos y se dirigió a la costa africana donde estalló.

La quinta oleada consistió de aviones caza Regione italianos que atacaron al HMS Victorious.  Una bomba alcanzó la proa y otra cayó en la cubierta de vuelo del portaaviones, pero no explotó.  Más tarde el submarino italiano Emo resultó dañado y el Ithuriel hundido.

HMS Victorious seguido del HMS Indomitable y HMS Eagle

HMS Victorious seguido del HMS Indomitable y el HMS Eagle

Treinta Junkers Ju 87 y Savoia-Marchetti italianos atacan al portaaviones HMS Indomitable que recibió tres impactos.  El destructor HMS Foresight fue dañado por un torpedo aéreo y minutos después se hundió.  A las 7:45PM los cruceros HMS Cairo y HMS Nigeria fueron torpedeados por los submarinos italianos Axum y Dessi.   El HMS Cairo fue abandonado y el HMS Nigeria regresó a Gibraltar.  El SS Ohio fue torpedeado por un submarino italiano y se incendió, pero el fuego fue extinguido y continuó su marcha a 13 nudos.

Seguidamente 20 Junkers Ju 88 atacaron al convoy británico.  La artillería antiaérea en el SS Almeria Lykes derribó dos aviones.  El SS Empire Hope fue bombardeado quedo envuelto en llamas y se hundió.  El SS Clan Ferguson fue alcanzado y explotó; un submarino italiano rescató a 53 supervivientes.  El SS Brisbane Star fue alcanzado por un torpedo aéreo y el Crucero HMS Kenya fue torpedeado por un submarino italiano.

13 de Agosto de 1942

Ocho torpederos italianos pasaron a través de aguas minadas entre África y Sicilia y hacen 15 ataques cerca de Cabo Bon a medianoche.  Hundieron el crucero HMS Manchester, el SS Santa Elisa fue alcanzado por un torpedo se incendió y fue abandonado.  El SS Almeria Lykes fue torpedeado y se hundió en minutos.  Los cargueros británicos Wairangi y Glenorchy fueron torpedeados, no hubo supervivientes en este último.  El SS Rochester Castle fue torpedeado pero continuó su marcha abaja velocidad.

MAS 563

Por falta de comunicaciones una escuadrilla de cazas ingleses que salió de Malta fue atacado por la artillería antiaérea del convoy.  Doce Junkers Ju 88 atacaron y hundieron al SS Waimarana cargado con gasolina de aviación, 80 de los 107 tripulantes murieron.   El SS Melbourne Star fue también atacado y se incendió.

Sesenta Stukas atacaron al SS Ohio, un Junkers se estrelló contra el carguero que continuó su marcha, mientras otro Junkers Ju 87 rebotó en el agua y se estrelló contra el barco.   Dos bombas literalmente levantaron del agua al SS Ohio, las calderas estallaron y se quedó al garete.

Bombardero en picada Stuka

Stuka

El carguero SS Dorset fue alcanzado y se incendia.  La sala de máquinas se inundó y fue abandonado.  Doce Torpederos italianos atacan al SS Port Chalmers.   El paraván para hacer explotar minas fue alcanzado por un torpedo.  El Kenya es bombardeado y se incendia.

Los cargueros SS Rochester Castle, SS Port Chalmers y SS Melbourne Star a toda máquina logran llegar a La Valetta, Malta a las 6 pm.  Seguidamente, Junkers Ju 88 atacan nuevamente al SS Ohio.  Un destructor trata de remolcarlo pero el buque tanque escorado se va de lado haciendo muy difícil el remolque.   Un torpedo y una bomba, casi al mismo tiempo, alcanzan nuevamente al SS Ohio.   La tripulación abandona el barco que milagrosamente se mantiene a flote.

14 de Agosto de 1942

El SS Brisbane Star logra llegar a Malta y fondea en el puerto de La Valetta.  Tres tripulantes del SS Santa Elisa se ofrecen voluntarios para manejar las ametralladoras del SS Ohio mientras es remolcado.  El peso del SS Ohio rompe tres veces las líneas de remolque.

15 de Agosto de 1942

MIlagrosamente el SS Ohio llega a Grand Harbor en Malta a las 9:30AM.  El convoy es llamado "Il-Konvoj ta Santa Marija" debido a que llegó el día de la fiesta de Santa María.

SS Ohio entrando en Malta

El SS Ohio entra a Malta

La Operación Pedestal fue un triunfo de las fuerzas del Eje, pero que no supieron aprovechar.  No fue dado el golpe de gracia a la Isla de Malta, que en esos momentos se encontraba al borde del colapso, sin contar que podrían haber hundido varios buques más de la armada británica mientras renqueaban tratando de llegar a Malta.


LIBRO

Pedestal: the Malta Convoy of August 1942 por Peter Smith

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Publicado: 24 julio/2001 - Actualizado: 3 setiembre/2013